Asteroides y cometas “asesinos”: ¿Realidad o ficción?

David Barrado y Navascués

Nuevamente una conocida agencia de noticias, distribuida a numerosos medios de comunicación, publica una información inquietante: “al menos ocho ‘minicometas’ rozarán hoy nuestro planeta”. ¿Existe algún peligro?

Dejemos claro que la menor aproximación será a unos 10 millones de kilómetros, varias veces la distancia Tierra-Luna. El termino “rozar” en el titular no es de lo más idoneo.

El cometa 73P/Schawassmann-Wachmann 3 se puede clasificar como un NEO o “Near Earth Object”. Éstos son asteroides o cometas cuya órbita cruza la de la Tierra, lo cual no implica que exista una posibilidad real de impacto. Actualmente existen unos 4,000 objetos catalogados como NEOs, según “NeoDys (“Near Earth Objects – Dynamic Site”), un proyecto de la Universidad de  Pisa que  proporciona  información actualizada de este tipo de astros.

Imagen infrarroja del Cometa 73P/Schawassmann-Wachmann 3 tomada con el satélite de la NASA  Spitzer, donde se aprecian varios fragmentos

Durante los últimos años, la aproximación más cercana de un NEO se produjo el 29 de septiembre  del 2004, cuando el asteroide Toutatis, un asteroide con un tamaño entre 1.7 y 5.3 km,  se acercó a unas cuatro veces la distancia Tierra-Luna. Obviamente, no representó un peligro real en ningún momento.

Para conseguir información addicional, ver la página de la NASA sobre los NEOs o la  de la Unión Astronómica Internacional sobre Planetas Menores

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