La paciencia de los astronomos: la confirmacion del planeta de la estrella Pollux

David Barrado y NavascuésSi nunca estuvo claro quien descubrió el primer planeta fuera del Sistema Solar, desde la confirmación de la existencia del que orbita en torno a la estrella Pollux, la situacion se ha tornado aun más confusa.

Hasta hace apenas dos semanas, casi cualquier astrónomo diría que el primer exoplanta fue descubierto en el año 1995. Lo que no está claro es por quien.

Michel Mayor y Didier Queloz anunciaron en octubre de ese año la presencia de un planeta girando en torno a la estrella 51 Pegasi, planeta descubierto por la tecnica  de velocidad radial (A Jupiter-Mass Companion to a Solar-Type Star”). Poco después, Marcy y Butler confirmaron el descubrimiento en base a datos que habian recolectado durante los anteriores años (“51 Pegasi”, circular de la IAU ).

Tres años antes se había anunciado la presencia de planetas en torno a estrellas de neutrones (de hecho, en torno al pulsar PSR 1257+12), que son los desechos de estrellas muy masivas que han sido destruidas por una explosion muy energetica al agotar su combustible nuclear (“A planetary system around the millisecond pulsar PSR1257 + 12″, A. Wolszczan & D. A. Frail). Debido al exotismo de este escenario, en muchas ocasiones no se considera que este tipo de conjuntos son verdaderos sistemas planetarios.

Oscilaciones de las medidas de la velocidad radial de beta Geminorum durante los últimos 20 años.
Sin embargo, Artie Hatzes y colaboradores, del observatorio alemán de Tautenburg, despues de más de 20 años, han sido capaces de confirmar que Pollux (beta Geminorum), una estrella de un masa 1.7 M(sol) y tipo espetral K0IIIb, tiene un planeta de una masa de 2.3 M(Júpiter) y un periodo orbital de 589.64 días (“Confirmation of the Planet Hypothesis for the Long-period Radial Velocity Variations of beta Geminorum”, Hatzes et al.). Ya en 1993 sospecharon la posible presencia del planeta, pero no  ha podido ser hasta ahora, analizando datos recabados desde el año 1981 por ellos y por otros investigadores, que han podido verificar su hipótesis.

Así que, ¿quien ha descubierto el primer exoplaneta?

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