Archivo de febrero 17th, 2010

GALAXIA, LA

La Galaxia, con mayúscula, es el nombre propio del gran sistema estelar o universo isla en el que habitamos. Nuestra Galaxia consiste en un gran conjunto de estrellas y materia interestelar con forma espiral. Consta de un núcleo central, un bulbo esferoidal que rodea el núcleo y un disco mucho mayor (unos 100 000 años-luz de diámetro) en el que las estrellas más brillantes trazan brazos espirales. El conjunto está rodeado por un halo de estrellas antiguas y cúmulos globulares. Se trata, por tanto, de un sistema espiral semejante a otras galaxias. Estudios recientes apuntan a la posibilidad de que la Galaxia sea del tipo de las espirales barradas. El Sol se halla en el disco de la Galaxia a unos 30 000 años-luz del centro. Cuando contemplamos la Galaxia desde su interior, se nos muestra como una banda luminosa lechosa que cruza todo el firmamento: la Vía Láctea. Por eso a veces la Galaxia recibe el nombre de galaxia de la Vía Láctea.

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Nuestra Galaxia vista desde el lugar que ocupa la Tierra en su interior nos ofrece el panorama de la Vía Láctea. Mosaico de siete fotografías de la Vía Láctea tomadas desde Orea (Guadalajara). Se aprecia a la derecha la región de Sagitario, donde la banda lechosa de la Vía Láctea adquiere más brillo por coincidir con la dirección hacia el centro de nuestra Galaxia. Créditos: Enrique Herrero Casas (Universidad de Barcelona).

Las galaxias suelen agregarse en agrupaciones de diversos tamaños. Las menores agrupaciones de galaxias contienen varias decenas de ellas, con masas totales que alcanzan el billón de veces la de nuestro Sol: se trata de los grupos de galaxias. Los tamaños característicos de los grupos rondan el megapársec (3 millones de años-luz). El ejemplo más cercano lo ofrece el Grupo Local, al que pertenece nuestra Galaxia, y que consta de una treintena de miembros.



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GALAXIA ACTIVA

Nuestra Galaxia es una espiral tranquila, quizá del tipo barrado. Pero en el universo hay otras muchas galaxias de tipos muy diferentes, y entre ellas se encuentra el grupo de las galaxias activas. Las galaxias activas contienen un núcleo que emite energía en cantidades enormes y de manera muy violenta. Como es natural, esos núcleos reciben el nombre de núcleos activos de galaxias o, también, núcleos de galaxias activas (o AGN, siglas de la denominación en inglés, active galactic nucleus). Las teorías más aceptadas atribuyen la emisión de energía a un agujero negro supermasivo situado en el centro de estas galaxias, sobre el cual se precipita materia a un ritmo considerable. La caída del material induce su calentamiento (más de un millón de grados) y compresión, y desencadena la emisión de energía en todas las longitudes de onda del espectro. Con frecuencia los núcleos activos de galaxias emiten también chorros de materia en direcciones opuestas, unos flujos de partículas que recorren distancias cosmológicas en el espacio intergaláctico y dan lugar a fenómenos de emisión radioeléctrica. Los núcleos activos de galaxias pueden manifestarse de varias maneras distintas desde el punto de vista observacional, dependiendo de sus características intrínsecas y del ángulo bajo el cual se observan desde la Tierra. Tenemos así los cuásares (con o sin emisión de ondas de radio), los blázares, las radiogalaxias, las galaxias de Seyfert, etc.

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La galaxia M74, en la constelación de Piscis,a unos 30 millones de años-luz de distancia,es una galaxia espiral moderadamente activa,clasificada como de tipo Seyfert 2. Créditos: Observatorio de Calar Alto, Proyecto ALHAMBRA (Instituto de Astrofísica de Andalucía), Vicent Peris (Observatorio Astronómico de la Universidad de Valencia).



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GALAXIA

Una galaxia es una gran aglomeración de estrellas, gas y polvo que se mantiene unida por el efecto de su propia gravitación. Las galaxias más pequeñas contienen unos millones de estrellas, mientras que las mayores poseen billones (millones de millones). Hay galaxias de diversos tipos: elípticas, espirales e irregulares. El Sistema Solar pertenece a una galaxia espiral. Esta categoría se caracteriza por poseer un disco aplanado de estrellas, gas y polvo, con brazos espirales en su seno. Las galaxias elípticas tienen estructura esferoidal o elipsoidal y suelen contener solo estrellas, con poco gas y poco polvo.

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En primer plano, la galaxia espiral NGC 7331, en la constelación de Pegaso a una distancia de 50 millones de añosluz. Se trata de una espiral semejante a nuestra propia Galaxia. En el fondo se distingue una agrupación visual de varias galaxias unas diez veces más lejanas, de diversos tipos y colores. Créditos: Observatorio de Calar Alto, Vicent Peris (Observatorio Astronómico de la Universidad de Valencia) y Gilles Bergond (Observatorio de Calar Alto).



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