Archivo de enero 11th, 2011

Retorno …. al observatorio de Paranal

Retorno a Paranal, retorno a la ciencia.

El desierto chileno desde el avión

Después de diez años … otra vez de regreso a Paranal. Uno de los observatorios más asombrosos en el mundo, tal vez el más alien.  Mauna Kea en Hawai es muy hermoso, pero apacible, con volcanes de suaves lomas. Tan apacible, que es difícil de notar la presencia del Mauna Loa, el volcán más grande en el mundo (dependiendo de la definición). Roque de los Muchachos, en La Palma, España, puede ser el más dramático, colgando de la vertiente de la caldera, con las nubes que pasan  varios cientos de metros debajo del observatorio, y con el océano Atlántico debajo; a veces visible, a veces ocultado por ese otro mar vaporoso. Calar el Alto, también en España, y La Serena, Las Campanas  o La Silla (estos tres también en Chile) son casi hogareños: cómodos y de confianza. Probablemente los sitios donde un astrónomo preferiría pasar largas campañas de observación. Pero Paranal tiene algo particular, específico: una aureola alienígena, el sentimiento de estar en una misión espacial, de casi estar explorando  Marte.

En verdad, el paisaje resulta muy marciano: colinas rojas, arenosas; frío y calor extremos; y una falta increíble del agua,  un ambiente seco y desasosegante. Justo como el hermano pobre y pequeño de Tierra. Como dije, alien.

Acceso a la cúpula de la residencia del observatorio, con una puesta de Sol

Acceso a la cúpula de la residencia del observatorio, con una puesta de Sol

Casi dormido, después de casi 24 horas en aviones y coches, llego al observatorio lleno de expectativas. Esta vez he tenido la suerte: Iberia me ha puesto en clase preferente, una cortesía que realmente aprecio. Porque realmente  la experiencia es muy distinta, aunque la fatiga del vuelo esté todavía presente. Un peaje que los astrónomos tenemos que pagar por el privilegio de estar aquí.

Como muestra  de los distinto que es esto, adjunto un par de vídeos, con el paisaje alrededor del observatorio  y la residencia. La primera vez que visité este sitio, la primera imagen que me vino a mi mente fue el de   una estación de investigación en el Marte. Todavía tengo el mismo sentimiento. No puedo evitar recordar una historia de ciencia ficción por John Varley: “En el salón de los Reyes Marcianos”.

Quizás la cosa más impresionante es la bajada a la residencia, debajo de la cúpula. El ambiente exterior es sumamente seco. Pero una vez que se cruza la segunda puerta, todo se cambia. Uno entra en el paraíso en mitad de la desolación. Aunque, al menos para mí, el desierto tiene su propia belleza.

Seísmos de más de 4.5 magnitudes en un periodo de siete días. El de Chile ha sido el más importante. Créditos: USGS

Seísmos de más de 4.5 magnitudes en un periodo de siete días. El de Chile ha sido el más importante. Créditos: USGS

Como colofón, al empezar a trabajar aquí durante la primera mañana, preparando las observaciones para esa noche, sentimos algún ruido, una  vibración. No me preocupé, pero claramente era un terremoto. El seísmo duró pocos segundos. Más tarde, fuimos informados que era importante: 5.1  magnitudes en  escala de Richter. En realidad, el más fuerte registrado en el planeta durante los días anteriores. Un principio inestable, perfecto para despertarme completamente después del largo viaje …

Esta visita ha sido muy productiva. Amelia, mi colaboradora y amiga, y yo hemos trabajado sin descanso, durmiendo muy poco. Pero hemos encontrado tiempo para visitar diferentes instalaciones, como el telescopio VISTA, que no estaba aquí en mis visitas anteriores. Como siempre, la tecnología que implica las operaciones astronómicas me asombra, me emociona.

Además, he tenido la oportunidad de disfrutar uno de los rayos verdes más impresionates que he visto en mi larga caza de los mismos. Fueron unos cuatro segundos de verdedero destello verde, un destello uniquívoco que nos dejó a todos los presentes sin palabras y totalmente absortos durante un minuto.

Después de cuatro días aquí, el cielo continúa claro, despejado. Todo ha ido bastante bien. Hoy es nuestra última oportunidad. Una prometedora noche nos espera …

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