‘Estrellas y la Galaxia’

Gaia, el buque insignia de la astronomía espacial europea

La Agencia Espacial Europea está a punto de publicar los primeros resultados de su observatorio Gaia, el gran cartografiador celeste. Este satélite fue lanzado en diciembre del 2013 y desde entonces ha estado observando los cielos, con el objetivo de medir las posiciones y distancias de mil millones de estrellas, con el objetivo de realizar el mapa más preciso de nuestra galaxia y también mirar más allá. Con esta ingente cantidad de información, Gaia va a revolucionar la astrofísica y la cosmología.

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Un planeta en la zona de habitabilidad de Próxima Centauri

Tras una intensa búsqueda, un grupo internacional de astrónomos liderados por los españoles Guillem Anglada y Pedro Amado han confirmado la presencia de un planeta orbitando alrededor de la estrella Próxima Centauri, que dista de nuestro planeta solo 4,2 años-luz. A pesar de la escasa energía que emite la estrella, su planeta podría contener agua líquida y por tanto ser un objetivo primordial en la búsqueda de vida.

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El futuro llama a la puerta: hacia la “colonización estelar”

Un grupo de destacados filántropos, científicos y tecnólogos han lanzado una iniciativa para “conquistar” las estrellas. Se trata de un cambio en la estrategia de exploración espacial: desde las mastodónticas naves espaciales de NASA a la microtecnología y la economía de escala.

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Cosmografía de estrellas masivas y azules en la vecindad solar

Una nueva dimensión: la visualización 3D redefine la arquitectura de la Vía Láctea

Un equipo de astrofísicos liderados por Hervé Bouy, del Centro de Astrobiología (CSIC-INTA), y con la colaboración de Joao Alves, de la Universidad de Viena, ha utilizado modernas técnicas para visualizar en 3D la distribución espacial de las estrellas masivas en la vecindad solar, usando para ello los datos obtenidos por la misión de la ESA Hipparcos. El estudio ha descubierto nuevas agrupaciones de estrellas, arrojando luz sobre los orígenes de las mismas en Orión y cuestionando la existencia del Cinturón de Gould, una estructura anular de estrellas en la Vía Láctea. Los resultados muestran el gran potencial de la visualización 3D de la vecindad solar, un enfoque que es de particular importancia para la misión de la ESA Gaia, que trazará un mapa de la Vía Láctea y el Grupo Local en 3D con una precisión y sensibilidad sin precedentes.

La Vía Láctea, en detalle y tres dimensiones. Crédito ESA, H. Bouy (CAB, CSIC-INTA) y J. Alves (U. Vienna).

 

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Gaia: la revolución astronómica

Según escribo estas líneas, me imagino la actividad frenética antes del lanzamiento de la misión Gaia, cuyos resultados están llamados a cambiar nuestra visión de la astronomía. A las 10:12 hora peninsular comenzará la ignición y, con ella, despegarán las ilusiones de centenares de astrónomos e ingenieros que hemos estado trabajando durante años, a distintos niveles.

Pero antes de que Gaia comience a tomar datos, deberán pasar muchas cosas. A continuación describo la secuencia de lanzamiento:

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Kepler-91 b: ocaso y muerte de un planeta

Durante cuatro años, el telescopio espacial Kepler ha estado obteniendo datos de multitud de estrellas candidatas a albergar planetas. Una de estas candidatas era KOI-2133, una estrella gigante roja de la cual este trabajo ha derivado propiedades físicas como la masa, el radio o la edad de manera precisa mediante el uso de la astrosismología, técnica análoga al estudio de los terremotos en nuestro planeta, y que incluye un detallado estudio teórico. Este análisis ha requerido observaciones complementarias llevadas a cabo con el espectrógrafo CAFÉ (Calar Alto Fiber-fed Echelle spectrograph) y la cámara AstraLux (ambos instalados en el telescopio de 2,2 metros del Observatorio de Calar Alto). Además, el análisis minucioso de los datos de Kepler también ha permitido identificar pequeños cambios en su curva de luz, tanto disminuciones periódicas debidas a los eclipses que provoca el planeta (Denominado KOI-2133.01, KOI-2133 b o Kepler-91 b), como modulaciones en la intensidad, lo cual verifica la presencia de un planeta, además de las provocadas por la sismicidad.

 

Detección inicial de Kepler-91 b por el método de los tránsitos planetarios

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De estrellas y planetas: la ubicuidad de los discos

Amelia Bayo

MPIA, Heidelberg

 

El pasado día 11 de octubre  el Max-Planck-Institut für Astronomie (mi “casa científica actual”) hizo publica una nota de prensa conjunta de dos resultados científicos que se complementan muy bien y en uno de los cuales yo he estado involucrada.

En la parte inferior de la imagen vemos la representación artística del objeto aislado de masa planetaria (izquierda) y su posible antecesor (derecha). Créditos: V. Ch. Quetz y A. M. Quetz, respectivamente. El panel superior muestra la distribución espectral de energía del objeto joven de la nota de prensa, que nos da una idea de las distintas componentes que forman este objeto (en este caso una fuente central y un disco) viendo cuanta energía es emitida en conjunto para cada longitud de onda. Para hacernos una idea un objeto caliente emite el máximo de su energía a longitudes de onda mas cortas (azul) que un objeto frío que tendrá su máximo de emisión a longitudes de onda mas largas (rojas). Por ultimo en el panel vertical de la derecha se muestran las lineas de emisión (de hidrógeno) que usamos para determinar con que eficiencia el objeto central esta recibiendo material del disco.

 

La idea de la nota de prensa es mostrar la evolución de objetos con tan baja masa que están en la frontera entre lo que llamaríamos enana marrón y objeto aislado de masa planetaria (según las reglas de la Union Astronómica Internacional, para que un objeto poco masivo reciba el nombre de planeta debe de, por ejemplo, orbitar una estrella).

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Gaia y el gran censo de la Galaxia: video de la UNED

 

En los últimos días han aparecido varias noticias en la prensa en relación a la nueva joya de la corona de la Agencia Espacial Europea (ESA), el satélite Gaia. Y no es para menos. Hace unos días (nota de prensa de la ESA) la nave quedó lista para su envío a Kourou, el puerto espacial europeo, localizado en la Guayana francesa. El traslado se realizará a principios de Agosto, y se espera que el lanzamiento sea el 25 de Octubre.

 

Hace unas semanas la UNED realizó un excelente video, en el que tuve el honor de participar junto a mi colega y amigo, profesor de aquella universidad,  Luisma Sarro. Creo que aunque en este blog hemos colgado un número significativo de entradas sobre esta misión, el carácter verdaderamente extraordinario de los resultados que se esperan merece que hagamos un nuevo esfuerzo para explicarlo qué es Gaia y para qué servirá.

 

Imagen de previsualización de YouTube

 

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El “top 10″ de los descubrimientos desde el observatorio de Calar Alto: una visión personal

1. Imagen directa de un planeta con dos soles

Imagen 1

En Enero de 2007, un equipo investigador de la Universidad de Jena (Alemania) fue capaz de detectar, con el telescopio de 3.5 metros de Calar Alto, un planeta girando alrededor de su estrella que, a su vez, gira alrededor de una segunda estrella (γ-Cephei). Además, el mismo equipo detectó otro sistema similar (HD3651) con la particularidad de que una de las dos estrellas era una enana marrón (una estrella fallida que no ha adquirido suficiente masa como para ser considerada como tal). Fuente aquí.

2. El proyecto ALHAMBRA: desvelando la historia del Universo

Imagen 2El telescopio de 3.5 metros de Calar Alto realizó un impresionante catalogado de más de 650 000 galaxias y unos 5000 cuásares para desvelar la evolución del cosmos. El estudió desvelará cómo el Universo pasó de estar dominado por gas neutro a ser un bullicioso hervidero de estrellas y agujeros negros para, más tarde entrar en la etapa actual de calma, poblado de galaxias, estrellas y planetas como los nuestros. Fuente aquí.

3. Viajando al pasado: observación de una supernova de hace 11 000 años

250px-Cassiopeia_A_Spitzer_CropUna estrella masiva explotó en nuestra Galaxia hace más de 11 000 años y se tendría que haber observado desde la Tierra alrededor del año 1680 (por aquéllo de que la luz viaja a una velocidad finita), pero al parecer casi todo el mundo se perdió el espectáculo. Desde el telescopio de 2.2 metros de Calar Alto, un equipo internacional de científicos empleó el polvo interestelar como una especie de espejo retrovisor que les permitió captar noticias del pasado. Fuente aquí.

4. Un instrumento único en el mundo para analizar la muerte de las estrellas.

NGC7662El instrumento PMAS, situado en el telescopio de 3.5 metros de Calar Alto, es uno de los mejores del mundo y permitió a un equipo de investigadores Instituto de Astrofísica de Potsdam estudiar  la estructura bidimensional de un conjunto seleccionado de cinco nebulosas planetarias de nuestra Galaxia. Las nebulosas planetarias son los restos que nos quedan tras la muerte de una estrella de masa baja o intermedia. Estos enriquecen el medio interestelar por lo que, posteriormente, serán la materia prima para el nacimiento de otras estrellas. Fuente aquí.

5. Aluminizado del telescopio espacial Herschel.

Imagen 3Sí, efectivamente, uno de los telescopios más importantes y relevantes de la última década (el telescopio espacial Herschel) se aluminzó en España y en la planta de aluminizado del Observatorio Astronómico de Calar Alto. Este proceso es el que permite que los grandes espejos de los telescopios sean lo más eficientes posible. Dicha planta es altamente rentable y muchos espejos de importantes telescopios realizan allí su mantenimiento. Fuente aquí.

6. El proyecto CALIFA: respuesta a la estructura de las galaxias

califaEl proyecto CALIFA emplea el telescopio 3.5 metros de Calar Alto para analizar más de 600 galaxias con el instrumento PMAS. Los resultados arrojarán luz sobre el modelado de las poblaciones estelares, restricciones para la historia de la formación estelar, trazado del contenido gaseoso, determinación de la composición química y análisis de los movimientos internos de estos sistemas estelares, entre otros aspectos. Fuente aquí y también aquí.

7. Desvelando la formación de las enanas marrones

Imagen 5En 2007, un equipo internacional de investigadores liderado por el español David Barrado detectó la mejor candidata a proto-enana marrón conocida hasta la fecha, haciendo uso (entre otros)  del instrumento Omega 2000 en el telescopio de 3.5 metros de Calar Alto. Las proto-enanas marrones son, en realidad,  enanas marrones muy jóvenes que resultan fundamentales para comprender el proceso de formación de este tipo de objetos, una incógnita hasta la fecha. Fuente aquí.

8. Detección de la tormenta blanca de Saturno

Imagen 6El instrumento AstraLux situado en el telescopio 2.2 metros de Calar Alto detectó en 2011 la Gran Tormenta Blanca que se desarrolló en Saturno. Investigadores de la Universidad del País Vasco en colaboración con el Centro de Astrobiología (Madrid) realizaron un importante seguimiento y estudio de la gigantesca tormenta (muchísimo más grande que la propia Tierra). AstraLux permitió obtener imágenes de una calidad impresionante, con una resolución similar a la del telescopio espacial Hubble. Fuente aquí.

9. Buceando en la formación estelar a través de chorros de material.

Imagen 7El año pasado, una imagen realizada con el telescopio de 3.5 metros de Calar Alto permitió descubrir un impresionante cúmulo de chorros de materia procedentes de estrellas jóvenes inmersas en un filamento (un hilo de polvo más denso) oscuro en la constelación del Cisne. Estos chorros son expulsados por estrellas extremadamente jóvenes siendo una de las manifestaciones más espectaculares de la formación de estrellas nuevas. Fuente aquí.

10. Confirmación de un planeta de tamaño lunar: Kepler-37b

Kepler-37_1En Febrero de este año se publicó en todos los medios la noticia del descubrimiento de un planeta de tamaño lunar (un poco mayor que nuestra Luna), más pequeño que el menor de los planetas del sistema solar, Mercurio. Este descubrimiento fue posible gracias a una colaboración internacional en la que participaron científicos del Centro de Astrobiología empleando el telescopio de 2.2 metros de Calar Alto y el instrumento AstraLux. El descubrimiento supuso un reto tanto instrumental como científico y abre la puerta a la detección de lunas alrededor de planetas gigantes, entre otros campos. Fuente aquí.

Esto es sólo una muestra de las capacidades que tienen las instalaciones de Calar Alto, un centro científico-tecnológico donde se realizan descubrimientos punteros a nivel internacional. La reducción presupuestaria del acuerdo lo lleva a un cierre prácticamente total, perdiendo toda su capacidad y potencial tanto humano como científico.

Esperemos que algún día, las personas de las que dependen estas decisiones se den cuenta del error cometido, es lo único que nos queda, ¿o no…?

J. Lillo-Box, extraído del blog Eppur si muove

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Gaia, el nuevo observatorio de la Agencia Espacial Europea, en cinco videos

Si ayer se anunciaba el cese de la actividad del observatorio espacial Herschel, hoy podemos decir que está a punto de entronizarse a  su sucesor: Gaia.

Esta misión está destinada a revolucionar la astronomía en prácticamente cualquier campo. Producirá un mapa extraordinariamente preciso de la Galaxia (posiciones y movimientos de sus componentes) y su ingente base de datos, con mil millones de estrellas, será explotada durante decenios. Aun antes de volar (será lanzada al espacio este mismo año), es probable que Gaia haya representado la mayor aventura colectiva de los astrónomos europeos, casi equiparable a los esfuerzos que se realizan en el CERN, pues son más de 2500 científicos y tecnólogos los que hasta el momento han participado en el desarrollo y preparación de la ciencia.

La Universidad de Barcelona ha producido un excelente vídeo sobre la misión y su explotación científica. Entre otros puntos, destacar la parte de la participación española, tanto a nivel de la investigación como de las compañías. Una vez más, queda patente la conexión ciencia-tecnología-empresa, en la que la Astrofísica representa, en el caso español, un referente. Sin la aquélla, difícilmente puede haber una actividad industrial competitiva.

La misión Gaia: participación española

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Gaia, el satélite

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Contribución científica española

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Empresas españolas en Gaia

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Ciencia con Gaia

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