‘Marte, el mellizo de la Tierra’

La expansión humana más allá del planeta Tierra

La materia de la que estamos hechos fue creada, literalmente, bien durante el nacimiento del propio universo o en el interior de las estrellas. Se puede afirmar, por tanto, que somos sus descendientes. Los extraordinarios descubrimientos realizados en las últimas dos décadas nos han mostrado un cosmos mucho más complejo de lo que pensábamos. La Tierra, en donde han nacido y muerto todas las generaciones de seres humanos, solo es un pequeño “punto azul”, según la expresión del conocido científico Carl Sagan. La multiplicidad de planetas descubiertos y su extraordinaria diversidad nos permiten plantearnos la posibilidad de una expansión más allá de los confines de nuestro hogar ancestral, lo que conduce a varias pregunta: ¿Es factible y conveniente? ¿Qué implicaciones culturales tendría?  ¿Cómo afectaría a nuestra especie?

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La exploración de Marte: el papel de España

El pasado mes de noviembre la Agencia Espacial Europea, en colaboración con su homóloga rusa, puso en órbita alrededor de Marte la nave TGO, parte de ExoMars 2016. También intentó, de manera fallida, el aterrizaje del módulo Schiaparelli, un demostrador tecnológico que tenía que poner a punto la futura misión ExoMars 2020. España ha participado en ambos ingenios a diferentes niveles.

Científicos y tecnólogos ultimando la sonda de NASA InSight, que estudiará el interior del planeta rojo a partir del año 2018 y que también incluye participación española. Crédito NASA.

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Exomars 2016, un éxito a pesar de todo

Tras varios meses de viaje junto al Trace Gas Orbiter, su nave nodriza, y después de cinco minutos de vértigo, el pasado día 19 de octubre la sonda europea Schiaparelli intentó aterrizar en la superficie del planeta Marte. Pero el descenso no se realizó como estaba previsto y antes de posarse se perdió el contacto desde la Tierra. Ahora se sabe que se destruyó al impactar a gran velocidad.  ¿Ha fracasado Europa y su tecnología? (más…)

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Kepler-452b: ¿Un exoplaneta análogo terrestre?

Entre la avalancha de descubrimientos astronómicos de las últimas semanas, destacan, entre otros, las imágenes de la sonda Rosetta al orbitar alrededor del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko,  los datos que provienen de los planetas enanos Ceres y Plutón, tomados con las naves  Dawn y New Horizon. Fuera del Sistema Solar, NASA ha anunciado el descubrimiento del “primo” de la Tierra, denominado Kepler-452.

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¿Qué tiempo hace en Marte?

Madrid, mes de agosto, hace calor. Entras en la página de AEMET y buscas las predicciones de temperatura en otros lugares más refrescantes con los que soñar. Compruebas el tiempo que hace en tu playa favorita, y envidias no estar allí. Por curiosidad buscas destinos más remotos y pinchas con el ratón en Marte. ¿Marte? En efecto, no hay más que entrar en http://cab.inta-csic.es/rems/es/ para conocer el tiempo que hace en los alrededores del cráter Gale, en Marte. Científicos del Centro de Astrobiología (CAB-CSIC/INTA) desarrollaron REMS, una estación meteorológica que fue transportada hasta Marte por la misión Curiosity, de NASA, y que lleva operando a la perfección cerca de 2 años.

Autorretrato de Curiosity

 

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Entregado TWINS, el instrumento del CAB para la misión InSight de NASA

Después de pasar exitosamente una Revisión Crítica de Diseño de la Misión, NASA y sus socios internacionales se pusieron frenéticamente manos a la obra para construir el nuevo explorador de Marte que será lanzado en 2016. A finales de junio, el Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) entregó a JPL su contribución: el instrumento TWINS.

La próxima misión de la NASA para Marte, InSight (Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport, Exploración Interior Usando Investigaciones Sísmicas, Geodesia y Transporte Calórico), pretende estudiar el interior marciano. El objetivo de la misión es estudiar cómo se formaron los planetas similares a la Tierra y cómo desarrollaron su estructura interna en capas: núcleo, manto y corteza, recopilando información sobre aquellas zonas interiores.

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REMS: una estación meteorológica española en Marte

REMS es la contribución española a la misión Mars SCience Laboratory, que desde hace un año se encuentra en la superficie de Marte. un Es una estación meteorológica liderada por el Centro de Astrobiología, y en la que han participado diversas  instituciones y compañías, incluyendo alguna extranjera (Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial,  Consejo Superior de Investigaciones CientíficasCentro para el Desarrollo Técnico IndustrialFinnish Meteorological Institute,  EADS – Astrium Crisa,  Alter Technology,  Universidad Politécnica de Cataluña MSL).

Página de la estación meteorológica REMS, adosada al rover MSL, actualmente en funcionamiento en Marte

 

Hoy se  activa la página web del proyecto (en inglés y en español) , que contiene información muy interesante del vehículo, además del tiempo que hace en el planeta. No es una pica en FLandes, pero es un hito de la ciencia planetaria y de las empresas españolas que han colaborado.
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MARTE

Cuarto planeta del Sistema Solar por distancia al Sol. Durante siglos su color rojizo y cercanía a la Tierra han cautivado la imaginación del ser humano y despertado su fantasía. Guarda numerosas similitudes con nuestro planeta, aunque es más pequeño (aproximadamente la mitad de tamaño). Su atmósfera está compuesta esencialmente por dióxido de carbono pero actualmente es muy poco densa. Cada cierto tiempo, el viento es capaz de elevar importantes cantidades de polvo de la superficie formando enormes tormentas. Existen pruebas que sustentan la presencia de agua líquida en la superficie en grandes cantidades en el pasado. En la actualidad, el agua solo se puede encontrar en estado sólido bajo la superficie y en pequeñas cantidades en los polos, aunque también podría fluir brevemente por su superficie. Las posibilidades de vida pasada son también motivo de gran interés y numerosas misiones espaciales han venido estudiando este planeta desde hace décadas.

Marte posee dos pequeños satélites de formas irregulares: Fobos y Deimos.

Marte fotografiado con telescopio y cámara web en septiembre de 2003. Se aprecia el color de la superficie, el casquete polar, la región de Solis Lacus («el ojo de Marte») y en la imagen de la izquierda se capta el volcán Olympus Mons, llamado Nix Olimpica por los observadores que estudian Marte desde la Tierra. Créditos: Jesús R. Sánchez.

Leer más sobre Marte en el CBE.



Glosario: “100 conceptos básicos de Astronomía”

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VIDEO: “REMS on Mars”

Vídeo sobre la misión MSL (Mars Science Laboratory) de la NASA, centrado en REMS (Rover Environmental Monitoring Station), la aportación de España a la
misión, que llevará al vehículo Curiosity a la superficie de Marte.

 

Ha sido creado por David Cabezas y Natalia Zelmanovitch, del Centro de Astrobiología (INTA/CSIC), con asesoría científica de Javier Gómez-Elvira, Felipe Gómez Gómez y José Antonio Rodríguez Manfredi, miembros del equipo de REMS.

Imagen de previsualización de YouTube
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Curiosity y REMS: estudiando la habitabilidad de Marte

Javier Gómez Elvira

Director del Centro de Astrobiología

Investigador principal de REMS

 

 

Cuando el Atlas V despegue de Cabo Cañaveral, comenzará el viaje del rover Mars Science Laboratory hacia Marte. Dentro del Curiosity –nombre con el que se ha “bautizado” al rover- va un pequeño instrumento de apenas kilo y medio de peso, que lleva en su interior, además de unos sensores, miles de horas de trabajo y las esperanzas de un grupo de científicos e ingenieros españoles que por primera vez lideran un instrumento en una misión de exploración en Marte.

 

Ilustración con el descenso del vehículo sobre Marte. Crédito NASA

 

 

REMS (Rover Environmental Monitoring Station), como se llama el instrumento, es una estación medioambiental que medirá la presión, la humedad relativa, la velocidad y dirección del viento, las temperaturas del suelo y del aire y la radiación ultravioleta que llega a la superficie marciana. Todos estos sensores se distribuyen en 4 unidades: dos pequeños cilindros de unos 150 mm de longitud situados en el mástil de observación remota; el sensor ultravioleta en el cuerpo del rover y la unidad de control que se aloja en su interior y que además protege al sensor de presión de las oscilaciones de temperatura que se dan a lo largo del día marciano.

El estudio del ciclo del agua, del ciclo del polvo, del comportamiento de la atmósfera en la capa limite del planeta (zona en el que efecto de interacción entre la atmósfera y el suelo determina su dinámica) son algunos de los objetivos científicos de REMS. Sus datos contribuirán a mejorar los modelos numéricos que simulan el comportamiento de la atmósfera marciana, tanto a nivel global como a nivel local. Los niveles de radiación ultravioleta permitirán cuantificar los aerosoles (polvo, por ejemplo) que flotan en la atmósfera y contribuirá a entender la geoquímica que se produce en la superficie, puesto que esta radiación es fuente de energía para numerosas reacciones de oxidación.

Curiosity tiene por objetivo principal estudiar la habitabilidad de Marte. Los instrumentos de MSL estarán dedicados a buscar los elementos necesarios para la vida (carbono, hidrógenos, oxigeno, nitrógeno, azufre y fósforo), así como compuestos orgánicos que puedan ser evidencias de actividad biológica en el pasado. También estudiará las características geomorfológicas del lugar de aterrizaje. Estos datos son fundamentales  para conocer mejor la evolución del planeta y poder confirmar la hipótesis de que en sus primeros 500 millones de años fue cálido y húmedo . La atmósfera juega un papel fundamental en el habitabilidad de un planeta, por lo que  REMS se encuadra perfectamente dentro del objetivo de MSL.

 

El MSL en Marte (ilustración). Crédito NASA

 

El lanzamiento representa la transición de la fase de desarrollo a la de explotación que comenzará en Agosto del 2012 y que, al menos, se prolongará por espacio de dos años. Durante esos dos años, se recibirán en el CAB todos los días los datos registrados por los sensores de REMS y junto con todo el equipo científico de MSL se preparará la operación del siguiente día.

 

Detalle de MLS con REMS. Crédito D. Cabezas.

Detalle de MLS con REMS. Crédito D. Cabezas.

 

REMS como todos los proyectos de instrumentación son “carreras de fondo”. Empezó allá por el 2004, cuando gracias al impulso, del entonces director del Centro de Astrobiologia (CAB), Juan Pérez Mercader se inició el proyecto. Ha sido u esfuerzo conjunto de EADS Atrium Crisa, la Universidad Politécnica de Cataluña, el Instituto Meteorológico Finlandés, liderados por científicos e investigadores del CAB y con colaboración de investigadores de la Universidades de Alcalá de Henares, Complutense, Michigan, NASA Ames y Ashima. Si todo funciona correctamente, no acabará antes del 2014. Lo que supone, 10 años de trabajo y dedicación de investigadores e ingenieros españoles trabajando en la “primera división” de la ciencia mundial.

 

 

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