‘Marte, el mellizo de la Tierra’

Camino de Marte con instrumentación española

El lanzamiento de la misión MSL rumbo a marte,  con el instrumento español REMS a bordo está listo para realizarse.

La misión Mars Science Laboratory partirá rumbo a Marte el próximo viernes 25 de noviembre sábado 26, a las 16:02 CET (península, 10:02 hora de la costa este). El Centro de Astrobiología ha liderado el instrumento REMS que tomará datos meteorológicos de la superficie de Marte

El próximo sábado 26 de noviembre, a las 16:03 hola local española (península, una menos en Canarias), desde el Kennedy Space Centre (Cabo Cañaveral, Florida), será lanzado rumbo a Marte la misión Mars Science Laboratory (MSL) a bordo de un cohete ATLAS V. Su objetivo es posar sobre la superficie del Planeta Rojo el vehículo Curiosity (bautizado así por votación popular), la tercera generación de vehículos todo terreno que la NASA envía a Marte. Curiosity está diseñado para explorar la superficie del Planeta Rojo durante al menos un año marciano (686 días terrestres). La intención de la misión MSL es llevar a cabo análisis sobre el terreno de tipo físico, químico y meteorológico. Con ello se pretende, entre otras cosas, determinar e inventariar los elementos de la vida, identificar trazas biológicas e interpretar procesos geológicos y climáticos.

Más información en la página web del Centro de Astrobiología.

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Escuela Internacional de Astrobiología “Josep Comas i Solá”

Fuente: Centro de Astrobiología

La Escuela Internacional de Astrobiología “Josep Comas i Solá” 2011 de la UIMP, organizado por el Centro de Astrobiología y el NAI (NASA), organiza el curso “La exploración de Marte: el descubrimiento de un planeta habitable”. Se celebrará en las instalaciones de la UIMP en Santander del 27 de junio al 1 de julio.

Cuando en el próximo otoño se lance la misión Mars Science Laboratory, se iniciará un nuevo episodio de la exploración de Marte. MSL es la más sofisticado de todos los vehículos enviados al planeta rojo, tiene una capacidad de movimiento y de análisis nunca antes alcanzada. La calidad y cantidad de la información que enviará a la Tierra dista mucho de aquellas fotos que envió la sonda Mariner 4 a mediados del siglo XX. Gracias a todos las misiones que han observado Marte, ya sea orbitándole o moviéndose sobre su superficie, se tiene un nivel de conocimiento de su topografía, de los minerales que le cubren, de las características de su atmósfera e incluso del subsuelo, muy por encima de cualquier otro cuerpo del sistema solar, exceptuando la Tierra. Ese conocimiento nos lleva a pensar que Marte podría haber sido habitable en el pasado e incluso en algunas zonas muy concretas en la actualidad. Hay muchas evidencias compatibles con la existencia de agua en el pasado y hoy en día en el subsuelo, al igual que existen nutrientes y fuentes de energía similares a los que existen en la Tierra y son usados por ciertos microorganismos.

La escuela hará una revisión de los conocimientos actuales de Marte, de lo que han mostrado las misiones, de lo que se espera para el futuro y como de todo ese conocimiento se pueda analizar la potencial habitabilidad de Marte.

La escuela contará con la presencia de varios profesores expertos en la exploración de Marte: Dr. James Head, Dr. David Des Marais, Dr. Francois Forget, Dra. Bethany Elhmann y Dr. Francois Poulet.

Los plazos de solicitud de beca son: del 25 de abril al 27 de mayo (la matrícula se abre también el 25 de abril y sigue abierta hasta el inicio del curso).

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Retorno …. al observatorio de Paranal

Retorno a Paranal, retorno a la ciencia.

El desierto chileno desde el avión

Después de diez años … otra vez de regreso a Paranal. Uno de los observatorios más asombrosos en el mundo, tal vez el más alien.  Mauna Kea en Hawai es muy hermoso, pero apacible, con volcanes de suaves lomas. Tan apacible, que es difícil de notar la presencia del Mauna Loa, el volcán más grande en el mundo (dependiendo de la definición). Roque de los Muchachos, en La Palma, España, puede ser el más dramático, colgando de la vertiente de la caldera, con las nubes que pasan  varios cientos de metros debajo del observatorio, y con el océano Atlántico debajo; a veces visible, a veces ocultado por ese otro mar vaporoso. Calar el Alto, también en España, y La Serena, Las Campanas  o La Silla (estos tres también en Chile) son casi hogareños: cómodos y de confianza. Probablemente los sitios donde un astrónomo preferiría pasar largas campañas de observación. Pero Paranal tiene algo particular, específico: una aureola alienígena, el sentimiento de estar en una misión espacial, de casi estar explorando  Marte.

En verdad, el paisaje resulta muy marciano: colinas rojas, arenosas; frío y calor extremos; y una falta increíble del agua,  un ambiente seco y desasosegante. Justo como el hermano pobre y pequeño de Tierra. Como dije, alien.

Acceso a la cúpula de la residencia del observatorio, con una puesta de Sol

Acceso a la cúpula de la residencia del observatorio, con una puesta de Sol

Casi dormido, después de casi 24 horas en aviones y coches, llego al observatorio lleno de expectativas. Esta vez he tenido la suerte: Iberia me ha puesto en clase preferente, una cortesía que realmente aprecio. Porque realmente  la experiencia es muy distinta, aunque la fatiga del vuelo esté todavía presente. Un peaje que los astrónomos tenemos que pagar por el privilegio de estar aquí.

Como muestra  de los distinto que es esto, adjunto un par de vídeos, con el paisaje alrededor del observatorio  y la residencia. La primera vez que visité este sitio, la primera imagen que me vino a mi mente fue el de   una estación de investigación en el Marte. Todavía tengo el mismo sentimiento. No puedo evitar recordar una historia de ciencia ficción por John Varley: “En el salón de los Reyes Marcianos”.

Quizás la cosa más impresionante es la bajada a la residencia, debajo de la cúpula. El ambiente exterior es sumamente seco. Pero una vez que se cruza la segunda puerta, todo se cambia. Uno entra en el paraíso en mitad de la desolación. Aunque, al menos para mí, el desierto tiene su propia belleza.

Seísmos de más de 4.5 magnitudes en un periodo de siete días. El de Chile ha sido el más importante. Créditos: USGS

Seísmos de más de 4.5 magnitudes en un periodo de siete días. El de Chile ha sido el más importante. Créditos: USGS

Como colofón, al empezar a trabajar aquí durante la primera mañana, preparando las observaciones para esa noche, sentimos algún ruido, una  vibración. No me preocupé, pero claramente era un terremoto. El seísmo duró pocos segundos. Más tarde, fuimos informados que era importante: 5.1  magnitudes en  escala de Richter. En realidad, el más fuerte registrado en el planeta durante los días anteriores. Un principio inestable, perfecto para despertarme completamente después del largo viaje …

Esta visita ha sido muy productiva. Amelia, mi colaboradora y amiga, y yo hemos trabajado sin descanso, durmiendo muy poco. Pero hemos encontrado tiempo para visitar diferentes instalaciones, como el telescopio VISTA, que no estaba aquí en mis visitas anteriores. Como siempre, la tecnología que implica las operaciones astronómicas me asombra, me emociona.

Además, he tenido la oportunidad de disfrutar uno de los rayos verdes más impresionates que he visto en mi larga caza de los mismos. Fueron unos cuatro segundos de verdedero destello verde, un destello uniquívoco que nos dejó a todos los presentes sin palabras y totalmente absortos durante un minuto.

Después de cuatro días aquí, el cielo continúa claro, despejado. Todo ha ido bastante bien. Hoy es nuestra última oportunidad. Una prometedora noche nos espera …

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La supuesta gigantesca imagen de Marte de finales de Agosto

David ByN¿Quién no ha oído hablar del supuesto espectáculo, fabuloso, que nos brindará Marte a finales de Agosto? ¿Qué hay de verdad en ello? La respuesta es bien sencilla: nada. Veamos el porqué.

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Marte: conferencias y exposición en CosmoCaixa Madrid

Benjamín Montesinos

Marte, el planeta rojo, es protagonista, por partida doble, en el Museo CosmoCaixa, en Alcobendas, a 16 km de Madrid. Un ciclo de conferencias y una exposición nos proporcionan información sobre este planeta, gemelo de la Tierra en muchos aspectos.

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El glaciar del Baltoro, las cumbres del K2 y el Everest desde el espacio

David ByNEn el Norte de Pakistan confluyen tres de las más importantes cordilleras de nuestro planeta: el Hindu Kush, el Himalaya y el glaciar del Baltoro, de unos 60 kilómetros de longitud y uno de los más prolongados fuera de Groenlandia y la Antártida.

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Sueño de una noche de verano: el Sol de medianoche en Marte

David ByNNo, nadie está, de momento, representando la famosa obra de William Shakespeare en Marte. Pero la sonda americana “Phoenix Mars Lander” ha obtenido una secuencia de imágenes verdaderamente única, mostrando el sol de medianoche sobre la llanura ártica marciana.

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El Gran Cañón del Colorado y su inmenso hermano marciano, el Valles Marineris

David ByNDesde la distancia, son pocas las estructuras geológicas discernibles sobre la superficie de nuestro planeta. Una de las más impresionantes bien pudiera ser el Gran Cañón del Colorado . Sin embargo, para tener una verdadera perspectiva de su significado, la justa comparación se encuentra fuera de la Tierra. Es Marte, con su increíble Valles Marineris, quien pone en su justo lugar al Gran Cañón.

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La Tierra y Marte: ¿gemelos o hermanastros?

David ByNLa exploración intensiva a la que se está sometiendo el planeta Marte nos está revelando gran cantidad de datos sobre sus propiedades y sobre su pasado. Sin embargo, existen dos grandes incógnitas por desvelar: ¿cuáles fueron las diferencias que provocaron que el planeta sea tan distinto de la Tierra? ¿Existe o ha existido actividad biológica en el planeta rojo? Especialmente revelador es el estudio comparativo de ambos planetas. Veamos unos cuantos aspectos.

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¿Dónde ha aterrizado la nave Phoenix Mars Lander?

David ByNMarte es, verdaderamente, un lugar privilegiado para estudiar geología planetaria y para intentar dilucidar si ha existido vida en otros planetas y satélites del Sistema Solar. Es por ello por lo que en estos momentos existe toda una flota de naves que están funcionando de manera simultanea, tanto en la superficie como en órbita. Gracias a este hecho, conocemos con exactitud el lugar donde ha aterrizado la sonda Phoenix Mars Lander el pasado lunes: cerca de un interesante cráter en el Ártico marciano.

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