‘Noticias de Astrofísica’

Gaia: la revolución astronómica

Según escribo estas líneas, me imagino la actividad frenética antes del lanzamiento de la misión Gaia, cuyos resultados están llamados a cambiar nuestra visión de la astronomía. A las 10:12 hora peninsular comenzará la ignición y, con ella, despegarán las ilusiones de centenares de astrónomos e ingenieros que hemos estado trabajando durante años, a distintos niveles.

Pero antes de que Gaia comience a tomar datos, deberán pasar muchas cosas. A continuación describo la secuencia de lanzamiento:

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Kepler-91 b: ocaso y muerte de un planeta

Durante cuatro años, el telescopio espacial Kepler ha estado obteniendo datos de multitud de estrellas candidatas a albergar planetas. Una de estas candidatas era KOI-2133, una estrella gigante roja de la cual este trabajo ha derivado propiedades físicas como la masa, el radio o la edad de manera precisa mediante el uso de la astrosismología, técnica análoga al estudio de los terremotos en nuestro planeta, y que incluye un detallado estudio teórico. Este análisis ha requerido observaciones complementarias llevadas a cabo con el espectrógrafo CAFÉ (Calar Alto Fiber-fed Echelle spectrograph) y la cámara AstraLux (ambos instalados en el telescopio de 2,2 metros del Observatorio de Calar Alto). Además, el análisis minucioso de los datos de Kepler también ha permitido identificar pequeños cambios en su curva de luz, tanto disminuciones periódicas debidas a los eclipses que provoca el planeta (Denominado KOI-2133.01, KOI-2133 b o Kepler-91 b), como modulaciones en la intensidad, lo cual verifica la presencia de un planeta, además de las provocadas por la sismicidad.

 

Detección inicial de Kepler-91 b por el método de los tránsitos planetarios

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Encuentro RIA-AstroMadrid sobre instrumentación astronómica

El  miércoles 25   de septiembre comienza en Madrid el “Encuentro RIA-AstroMadrid. Desarrollo de instrumentación astronómica en España. Perspectivas y estrategia para la próxima década”, que tendrá lugar en el Salón de Actos de la Sede Central del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (Serrano 117).

Más de 180 personas de toda España se han inscrito para asistir a estas jornadas de instrumentación astronómica organizadas por la red AstroMadrid (Astrofísica y Desarrollos Tecnológicos en la Comunidad de Madrid) y que ha contado con el apoyo y la financiación de la Red de Infraestructuras en Astronomía (RIA-MINECO). Colaboran además el CDTI y el MINECO, este último a través de los Coordinadores de las Áreas de Astronomía y Astrofísica y Espacio. Está previsto que el acto de inauguración lo presida el Vicepresidente adjunto de programación científica del CSIC, J. Ramón Naranjo.

Estas jornadas son continuación de las que se han venido organizando en los últimos años y tienen como objetivo ofrecer un foro de discusión a la comunidad astronómica nacional involucrada en el desarrollo de instrumentación, tanto en instituciones de investigación como desde grupos y empresas nacionales interesados en el desarrollo de instrumentación astronómica desde tierra y en el espacio.

Además, el martes 24 por la tarde, a partir de las 15:00 horas, tendrá lugar la “MEGARA Open afternoon”, una sesión abierta a todos aquellos interesados en conocer el proyecto MEGARA, un instrumento de tercera generación para el Gran Telescopio Canarias (GTC). La sesión se desarrollará en la Sala de Conferencias del Centro de Física Miguel A. Catalán (CSIC).

Entre los temas a tratar durante en el encuentro destacan la estrategia para el desarrollo de instrumentación astronómica en la próxima década; las oportunidades en el marco del Observatorio Austral Europeo (ESO); las Instalaciones Científico-Técnicas Singulares (ICTS) nacionales, ESFRI (European Strategy Forum on Research Infrastructures) y otros proyectos internacionales; y las perspectivas en el Programa de Ciencia de la Agencia Espacial Europea (ESA) y otras agencias espaciales.

Se llevarán a cabo presentaciones institucionales que expliquen las posibilidades que abre el nuevo Plan Estatal de Investigación Científica, Técnica y de Innovación del MINECO, a cargo del CDTI y de los gestores de las áreas de Espacio y Astronomía y Astrofísica.

Además de las presentaciones, tendrá lugar una mesa redonda en la que se discutirá cómo afrontar la situación actual a la luz de la Ley de la Ciencia y el nuevo Plan Estatal.

Información adicional

AstroMadrid, “Astrofísica y desarrollos tecnológicos en la Comunidad de Madrid”, es un programa financiado por la Consejería de Educación, Juventud y Deporte cuyo objetivo consiste en coordinar las actividades que los diferentes grupos de la Comunidad de Madrid realizan en el campo del desarrollo de instrumentación astronómica. El programa, iniciado en 2010, está consolidando un grupo multidisciplinar que se beneficia de las sinergias originadas entre los distintos equipos, optimizando así el desarrollo de instrumentos astronómicos para beneficio de la comunidad nacional e internacional.

RIA, la Red de Infraestructuras de Astronomía (RIA), se creó con el fin de asesorar a la Administración General del Estado en el tema de las Infraestructuras Científico-Técnicas Singulares en Astronomía y constituir un foro que promueva la coordinación entre las mismas. La RIA se creó por encargo de la Secretaría General de Política Científica y Tecnológica del Ministerio de Ciencia e Innovación a la Comisión Nacional de Astronomía, de la que la RIA es un grupo de trabajo, y continúa sus actividades en el marco del Ministerio de Economía e Innovación.

Página web del encuentro:
Encuentro RIA-AstroMadrid. Desarrollo de instrumentación astronómica en España. Perspectivas y estrategia para la próxima década.

 

Natalia Ruiz Zelmanovitch

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SOLID: UN INSTRUMENTO PARA DETECTAR VIDA EN EXPLORACIÓN PLANETARIA

Un equipo de científicos del Centro de Astrobiología está estudiando microorganismos extremos en el Ártico como paso previo para la validación de SOLID para la detección de vida en exploración planetaria

Hace unas décadas que se abandonó la idea antropocéntrica de que la vida sólo era posible en las condiciones restrictivas de nuestro hábitat: temperaturas suaves, oxígeno, radiación solar, agua líquida. Hoy sabemos que la vida se puede dar en unas condiciones mucho más amplias y para demostrarlo están los extremófilos, microorganismos que son capaces de adaptarse a casi cualquier ambiente por muy agresivo que nos pueda parecer. Hay extremófilos para todos los gustos: los que viven sin agua (xerófilos), los que se desarrollan en ambientes con presiones muy elevadas (piezófilos), los que soportan ambientes muy fríos (psicrófilos) o muy calientes (termófilos), los que soportan una alta tasa de radiación (radiófilos), o los que se adaptan a los ambientes salinos (halófilos), alcalinos (alcalófilos) o ácidos (acidófilos). De estos últimos, los acidófilos, tenemos un buen ejemplo en Río Tinto (Huelva), unos de los mejores análogos terrestres de Marte.

Esta variedad en el tipo de ambientes a los que hemos visto que se adapta la vida nos enseña dos cosas. Por un lado, parece que la vida, una vez que aparece, es casi indestructible porque se adapta a los cambios ambientales. Por otro, se abre un abanico enorme de posibilidades para encontrar vida en otros ambientes fuera de la Tierra donde las condiciones son muchos más extremas que en nuestro planeta. Si hay vida en lugares como Marte, Europa o Titán serán de este tipo: extremófilos adaptados a las condiciones allí reinantes.

Con el objetivo de estar preparados para la detección de vida fuera de la Tierra, hace unos años, un grupo interdisciplinar del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) ideó SOLID (Signs Of LIfe Detector, detector de signos de vida), un instrumento basado en los microarrays de anticuerpos, diseñado y construido para la detección e identificación de compuestos bioquímicos mediante el análisis in situ de muestras de suelo y líquidos. Es un dispositivo portátil que incluye todos los mecanismos, los detectores y la electrónica necesaria para que funcione automáticamente y recoger los resultados de 18 módulos de análisis de muestras independientes.

.Luis Cuesta

Nota de prensa completa e imágenes en:
http://www.cab.inta-csic.es/es/noticias/110

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El nuevo telescopio espacial JWST y la integración de sus instrumentos

El James Webb Space Telescope (JWST) es un proyecto conjunto de las agencias espaciales canadiense, europea (ESA) y americana (NASA). Constará de un espejo primario de 6.5m (en realidad un conjunto de ellos), con unas capacidades muy superior a las de su antecesor, el HST, Su extraordinaria complejidad ha provocado que su lanzamiento se retarse hasta el año 2018. Sin embargo, esta espera será compensada en cierta medida con un proceso de integración y caracterización de los instrumentos mucho más exhaustiva.

 El telescopio espacial JWST con sus elementos principales

El JWST tiene tres elementos principales; los elementos de vuelo (spacecraft element, incluyendo el escudo protector de las radiaciones solares), el telescopio en si (Optocal Telescope, element, OTE), y el soporte de los instrumentos (Integrated Science Instrument Module, ISIM). Éste último, a su vez, proporciona servicio a los cuatro instrumentos con los que contará el telescopio:


Near-Infrared Camera
(NIRCam, Universidad de Arizona), Near-Infrared Spectrograph (NIRSpec, ESA, e incluyen algún componente desarrollados por NASA/GSFC),  Mid-Infrared Instrument MIRI (consorcio europeo, ESA, y NASA/JPL)  Fine Guidance Sensor/ Near InfraRed Imager and Slitless Spectrograph  (FGS/NIRISS, Canada).

 

El complejo y delicado proceso de integración de MIRI en el ISIM. Crédito NASA/Goddard

 

De hecho, MIRI, en el que han trabajado científicos e ingenieros del INTA y el CSIC durante bastantes años, fue acoplado con un éxito total el pasado mes de Abril a la estructura del telescopio preparada para tal fin (ISIM), en las instalaciones de NASA en el Goddard Space Flight Center. Las fotografías del proceso han sido recientemente “liberadas”, dado que el proceso en sí incluye tecnologías sensibles.

La inmensa sala de vacío criogénico de NASA en Goddard. Notense el reducido tamaño de las dos personas que conversan en la puerta de acceso.

La inmensa sala de vacío criogénico de NASA en Goddard. Notense el reducido tamaño de las dos personas que conversan en la puerta de acceso.

Es todo un desafío que ha sido superado con pleno éxito. Esta fase de integración también ha incluido el FGS/NIRISS. Así, todo este conjunto realizará el primer ensayo de vacío y vibración (en el próximo mes de Julio), que emulará tanto las condiciones de lanzamiento como las bajas temperaturas que experimentará el telescopio (-198 grados centígrados). Estas pruebas se realizan en una inmensa cámara de vacío Goddard’s Space Environment Simulator (SES), capaz de albergar toda la estructura del JWST. Con posterioridad habrá otras dos pruebas criogénicas del ISIM, según se vayan añadiendo los otros dos instrumentos. La integración del ISIM y de los otros elementos principales (OTE, el escudo protector, etc) y su verificación ocurrirá en Octubre del 2015. Un proceso lento, exigente, que garantizará que todo esté listo y que nada pueda fallar en esta maravilla de la tecnología, probablemente uno de los objetos más complejos jamás construidos.

 

 

 

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Tormenta de meteoros: Dracónidas 2011

El 8 de octubre de producirá un estallido inusual de la lluvia de meteoros de las Dracónidas. Hacia las 20h TU (22h local peninsular) se espera que se alcance el máximo de actividad, con hasta 1 estrella fugaz por minuto. Será la mayor lluvia en una década, con actividad varias veces superior a las Perseidas.

 

Dracónidas 2011: UCM

La Universidad Complutense de Madrid ha preparado una campaña de observación de este evento astronómico excepcional. Al registro en la Estación de Videodetección de Bólidos y Meteoros del Observatorio UCM se le unen dos instrumentos especialmente preparados para la ocasión.

En colaboración con el proyecto Daedalus se va a realizar el lanzamiento a la estratosfera de una sonda con una cámara de videodetección de meteoros de alta sensibilidad. Se tratará de la primera vez en que registra desde una altura de 30km, por encima de los aviones fletados por las agencias espaciales NASA, y la misión europea conjunta de ESA, CNRS y DLR.

Más información en UCM – Dracónidas 2011

Para observar la lluvia de estrellas es conveniente apartarse de la contaminación lumínica de las ciudades y mirar en dirección contraria a la Luna llena que dificultará con su brillo las observaciones. Si tiene ocasión no deje pasar esta oportunidad que puede ser histórica.

Jaime Zamorano, UCM

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Tormentas blancas en Saturno

Natalia Ruiz Zelmanovitch (CAB, INTA-CSIC)

David Galadí (CAHA, CSIC-MPG)

 

En los últimos 130 años de observación, el planeta gigante gaseoso Saturno ha presentado en cinco ocasiones tormentas colosales que han recibido el nombre de grandes manchas blancas. Estos fenómenos se han venido repitiendo en cada vuelta de Saturno al Sol, que dura unos treinta años, pero hace unos meses se captó el inicio adelantado y sorpresivo de otro de estos eventos. Estas tormentas ofrecen, en cierto modo, un banco de pruebas de los mecanismos físicos asociados a algunos fenómenos meteorológicos que acontecen en la Tierra.

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Eclipses lunares: cuando la Tierra tiñe la Luna de rojo

J. Miguel Mas Hesse

Centro de Astrobiología (INTA-CSIC)

El próximo miércoles 15 de junio podremos contemplar desde nuestro país un eclipse de Luna completo, que tendrá lugar además al anochecer, cuando más espectacular resulta.

Un eclipse de Luna se forma cuando la Tierra se interpone entre el Sol y la Luna, tal y como se muestra en el diagrama.

Esquema de un eclipse de Luna (diagrama de R. Barberá).

 

Al contrario de lo que sucede en los eclipses de Sol, en los que la Luna y el Sol se observan casi del mismo tamaño, la sombra de la Luna es mucho más grande que el diámetro del Sol. Por lo tanto, y en principio, esperaríamos que la Luna se oscureciera por completo. Sin embargo, la presencia de una atmósfera gaseosa en la Tierra, además de posibilitar nuestra vida, genera un acontecimiento que visto desde la Luna debe de ser sobrecogedor: la luz solar se refracta en la atmósfera, a la vez que se enrojece, formando un anillo intensamente rojo alrededor del disco oscuro de la Tierra. Este anillo es tan intenso que ilumina la superficie lunar con una característica luz roja, tal y como puede apreciarse en la imagen.

Imagen de la Luna durante un eclipse. El cielo se ha añadido incluyendo una imagen de larga exposición (Johannes Schedler -Panther Observatory).


Es en parte el mismo fenómeno por el que vemos el cielo rojo en los atardeceres, sobre todo en verano cuando hay más polvo en la atmósfera. La perspectiva desde la superficie lunar debe de ser sobrecogedora, iluminada por un intenso anillo rojo en torno a un disco completamente oscuro, la cara nocturna de la Tierra. Probablemente, este espectáculo se convertirá en el futuro en una atracción para los turistas espaciales que viajen a la Luna.

De momento tenemos que contentarnos con observar el efecto desde la Tierra. Un fenómeno especialmente curioso se produce en nuestras Islas Canarias: el vértice de la sombra del Teide al atardecer apunta directamente al disco lunar enrojecido, proyectado sobre el mar de nubes que habitualmente rodea la isla. Las imágenes nos muestran dos detalles del eclipse que tuvo lugar en 2001, fotografiado por el grupo Shelios.

 

 

Eclipse lunar fotografiado desde el Teide por el grupo Shelios.


Eclipse lunar fotografiado desde el Teide por el grupo Shelios. Detalle.


Este año, el mismo equipo, junto con el grupo Cíclope de la Universidad Politécnica de Madrid, y con apoyo del proyecto AstroMadrid que yo coordino, retransmitirán el evento a través de Internet. Os animo a conectaros. El momento más esperado será a partir de las 22:00 (hora peninsular), cuando el Sol se ponga en el horizonte (a las 22:11) y la sombra del Teide apunte directamente a la Luna enrojecida. Podremos ver imágenes parecidas a las mostradas aquí, si el tiempo acompaña, pero en movimiento, con la sombra del Teide alejándose cada vez más hasta difuminarse y dejar tan sólo la luz roja de la Luna iluminando el entono.

Podeis encontrar información exhaustiva acerca de éste y otros eclipses de Luna en la Wikipedia.



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Escuela Internacional de Astrobiología “Josep Comas i Solá”

Fuente: Centro de Astrobiología

La Escuela Internacional de Astrobiología “Josep Comas i Solá” 2011 de la UIMP, organizado por el Centro de Astrobiología y el NAI (NASA), organiza el curso “La exploración de Marte: el descubrimiento de un planeta habitable”. Se celebrará en las instalaciones de la UIMP en Santander del 27 de junio al 1 de julio.

Cuando en el próximo otoño se lance la misión Mars Science Laboratory, se iniciará un nuevo episodio de la exploración de Marte. MSL es la más sofisticado de todos los vehículos enviados al planeta rojo, tiene una capacidad de movimiento y de análisis nunca antes alcanzada. La calidad y cantidad de la información que enviará a la Tierra dista mucho de aquellas fotos que envió la sonda Mariner 4 a mediados del siglo XX. Gracias a todos las misiones que han observado Marte, ya sea orbitándole o moviéndose sobre su superficie, se tiene un nivel de conocimiento de su topografía, de los minerales que le cubren, de las características de su atmósfera e incluso del subsuelo, muy por encima de cualquier otro cuerpo del sistema solar, exceptuando la Tierra. Ese conocimiento nos lleva a pensar que Marte podría haber sido habitable en el pasado e incluso en algunas zonas muy concretas en la actualidad. Hay muchas evidencias compatibles con la existencia de agua en el pasado y hoy en día en el subsuelo, al igual que existen nutrientes y fuentes de energía similares a los que existen en la Tierra y son usados por ciertos microorganismos.

La escuela hará una revisión de los conocimientos actuales de Marte, de lo que han mostrado las misiones, de lo que se espera para el futuro y como de todo ese conocimiento se pueda analizar la potencial habitabilidad de Marte.

La escuela contará con la presencia de varios profesores expertos en la exploración de Marte: Dr. James Head, Dr. David Des Marais, Dr. Francois Forget, Dra. Bethany Elhmann y Dr. Francois Poulet.

Los plazos de solicitud de beca son: del 25 de abril al 27 de mayo (la matrícula se abre también el 25 de abril y sigue abierta hasta el inicio del curso).

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Nuestros desconocidos vecinos, las enanas marrones ultrafrías

David ByN

Exploramos las profundidades del espacio interestelar, desde el centro de la Galaxia hasta los confines de Universo cognoscible, hasta los primeros instantes después de su formación. Sin embargo, en las proximidades del Sol, a unos pocos años luz, siguen existiendo objetos por descubrir. Son las enanas marrones ultrafrías.

T10_F3

Varias imágenes de la enana marrón, tomadas con unas diferencias de unos pocos años. Se aprecia con facilidad el movimiento propio del objeto, lo que es indicativo de su proximidad. Además, sus colores con característicos de objetos muy fríos y, por lo tanto, muy poco luminosos: se trata por tanto de una enana marrón de últimos tipos espectrales (crédito Phil Lucas y colaboradores, 2MASS y UKIRT/UKIDSS)

Se podría decir que una enana marrón es una hermana pequeña de una estrella: de muy baja masa, el proceso que dio lugar a su formación no ha permitido que la temperatura y la presión central sean los suficientemente altas como para comenzar la fusión de hidrógeno en helio, la reacción nuclear básica que proporciona energía a las estrellas. Debido a este fenómeno, las enanas marrones son objetos fríos y poco luminosos que languidecen lentamente la pasar los eones.

T10_F1

Espectro infrarrojo de la enana marrón (en negro) y comparación con otro objeto similar, pero algo más caliente.

Ya son centenares las enanas marrones identificadas en diferentes ambientes. Ahora, utilizando el telescopio británico UKIRT, se ha descubierto uno de estos objetos a unos 3 parsec (unos 10 años-luz) de la Tierra. Estaría, pues, entre los diez objetos estelares (y cuasiestelares) más cercanos al Sistema Solar.

T10_F2

Secuencia de magnitudes absolutas (la luminosidad de los objetos en una banda centrada a una longitud de onda particular, en este caso la banda J del infrarrojo cercano) frente al tipo espectral. Esto es, se trata de una representación de brillo frente a la temperatura superficial (más correctamente, temperatura efectiva) del objeto. La nueva vecina del Sol, UGPS J0722 parece corresponder a un nuevo subtipo, el T10 (o Y0)

Entre sus características, destaca el hecho de que es extraordinariamente frío. Tanto, que se ha tenido que introducir una nueva subclasificación: T10 (o Y0). Ante este descubrimiento, uno no puedo evitar preguntarse cuántos objetos de características similares y aun más fríos existen en la vecindad del Sistema Solar, cuántos flotan en las inmensidades del vacío interestelar.

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