“De la Tierra a la Luna”, o el viaje a ninguna parte de la ciencia en España


Hace unas semanas una compañera se despedía de su carrera científica en España, en una artículo publicado en un medio nacional que ha tenido gran repercusión y que incluso ha sido reproducido en “The Guardian“. Es verdaderamente lamentable que la ciencia en España sea noticia por cuestiones de este cariz y no por los resultados científico-técnicos que, pese a la crisis y a la extraordinaria disminución de la inversión, se siguen produciendo.

A raíz de este artículo, mi amigo y colaborador Herve Bouy me hizo llegar un párrafo del archiconocido libro “De la Tierra a la Luna”, de Jules Verne. Archiconocido porque se encuentra en el imaginario popular, aunque no son tantos los que lo han leído. La verdad es que, tristemente, el texto, extraído del capítulo XII,  hace una devastadora referencia a España, y que lamentablemente sigue teniendo una desoladora actualidad:

Respecto a España, no pudo reunir más que ciento diez reales. Dio como excusa que tenía que concluir sus ferrocarriles. La verdad es que la ciencia en aquel país no está muy considerada. Se halla aún aquel país algo atrasado. Y, además, ciertos españoles, y no de los menos instruidos, no sabían darse cuenta exacta del peso del proyectil, comparado con el de la Luna, y temían que la sacase de su órbita; que la turbase en sus funciones de satélite y provocase su caída sobre la superficie del globo terráqueo. Por lo que pudiera tronar, lo mejor era abstenerse. Así se hizo, salvo unos cuantos realejos.”

Creo que las palabras de Verne son todo elocuencia, el “déjà vu” es bastante inquietante, incluyendo la referencia a los ferrocarriles. Ahora nos toca a nosotros reflexionar y extraer las pertinentes conclusiones. Y, lo que es más importante, las acciones adecuadas. Mientras tanto, se anuncia una mejora en la financiación de la ciencia (ver declaraciones) y, por primera vez, parece ser que la sociedad española confía en los científicos, evaluándolos con la nota máxima  en comparación con otros grupos. Esperemos que, por fin, haya una cambio real y a largo plazo.

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SOLID: UN INSTRUMENTO PARA DETECTAR VIDA EN EXPLORACIÓN PLANETARIA


Un equipo de científicos del Centro de Astrobiología está estudiando microorganismos extremos en el Ártico como paso previo para la validación de SOLID para la detección de vida en exploración planetaria

Hace unas décadas que se abandonó la idea antropocéntrica de que la vida sólo era posible en las condiciones restrictivas de nuestro hábitat: temperaturas suaves, oxígeno, radiación solar, agua líquida. Hoy sabemos que la vida se puede dar en unas condiciones mucho más amplias y para demostrarlo están los extremófilos, microorganismos que son capaces de adaptarse a casi cualquier ambiente por muy agresivo que nos pueda parecer. Hay extremófilos para todos los gustos: los que viven sin agua (xerófilos), los que se desarrollan en ambientes con presiones muy elevadas (piezófilos), los que soportan ambientes muy fríos (psicrófilos) o muy calientes (termófilos), los que soportan una alta tasa de radiación (radiófilos), o los que se adaptan a los ambientes salinos (halófilos), alcalinos (alcalófilos) o ácidos (acidófilos). De estos últimos, los acidófilos, tenemos un buen ejemplo en Río Tinto (Huelva), unos de los mejores análogos terrestres de Marte.

Esta variedad en el tipo de ambientes a los que hemos visto que se adapta la vida nos enseña dos cosas. Por un lado, parece que la vida, una vez que aparece, es casi indestructible porque se adapta a los cambios ambientales. Por otro, se abre un abanico enorme de posibilidades para encontrar vida en otros ambientes fuera de la Tierra donde las condiciones son muchos más extremas que en nuestro planeta. Si hay vida en lugares como Marte, Europa o Titán serán de este tipo: extremófilos adaptados a las condiciones allí reinantes.

Con el objetivo de estar preparados para la detección de vida fuera de la Tierra, hace unos años, un grupo interdisciplinar del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) ideó SOLID (Signs Of LIfe Detector, detector de signos de vida), un instrumento basado en los microarrays de anticuerpos, diseñado y construido para la detección e identificación de compuestos bioquímicos mediante el análisis in situ de muestras de suelo y líquidos. Es un dispositivo portátil que incluye todos los mecanismos, los detectores y la electrónica necesaria para que funcione automáticamente y recoger los resultados de 18 módulos de análisis de muestras independientes.

.Luis Cuesta

Nota de prensa completa e imágenes en:
http://www.cab.inta-csic.es/es/noticias/110

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REMS: una estación meteorológica española en Marte


REMS es la contribución española a la misión Mars SCience Laboratory, que desde hace un año se encuentra en la superficie de Marte. un Es una estación meteorológica liderada por el Centro de Astrobiología, y en la que han participado diversas  instituciones y compañías, incluyendo alguna extranjera (Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial,  Consejo Superior de Investigaciones CientíficasCentro para el Desarrollo Técnico IndustrialFinnish Meteorological Institute,  EADS – Astrium Crisa,  Alter Technology,  Universidad Politécnica de Cataluña MSL).

Página de la estación meteorológica REMS, adosada al rover MSL, actualmente en funcionamiento en Marte

 

Hoy se  activa la página web del proyecto (en inglés y en español) , que contiene información muy interesante del vehículo, además del tiempo que hace en el planeta. No es una pica en FLandes, pero es un hito de la ciencia planetaria y de las empresas españolas que han colaborado.
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Gaia y el gran censo de la Galaxia: video de la UNED


 

En los últimos días han aparecido varias noticias en la prensa en relación a la nueva joya de la corona de la Agencia Espacial Europea (ESA), el satélite Gaia. Y no es para menos. Hace unos días (nota de prensa de la ESA) la nave quedó lista para su envío a Kourou, el puerto espacial europeo, localizado en la Guayana francesa. El traslado se realizará a principios de Agosto, y se espera que el lanzamiento sea el 25 de Octubre.

 

Hace unas semanas la UNED realizó un excelente video, en el que tuve el honor de participar junto a mi colega y amigo, profesor de aquella universidad,  Luisma Sarro. Creo que aunque en este blog hemos colgado un número significativo de entradas sobre esta misión, el carácter verdaderamente extraordinario de los resultados que se esperan merece que hagamos un nuevo esfuerzo para explicarlo qué es Gaia y para qué servirá.

 

Imagen de previsualización de YouTube

 

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Calar Alto: profesionalidad y calidad humana


En las últimas semanas hemos recibido bastantes noticias sobre el futuro –negro si nadie no lo remedia- del Observatorio de Calar Alto. La comunidad astronómica se ha unido difundiendo varios comunicados para protestar por una decisión arbitraria que deja a esa instalación puntera de la astronomía europea al borde del colapso. Para agravar la situación y hurgar donde más duele, algunos políticos no han tenido empacho en faltar a la verdad para ocultar y tergiversar los hechos e incluso para colgarse medallas de salvadores. Cuando uno se informa de cómo se han sucedido los acontecimientos y cuál ha sido la actitud de algunas personas responsables de la situación actual, la indignación es la más suave de las sensaciones que a uno le asaltan.

Mi primera campaña de observación. Junto a la montura y el espejo del telescopio de 2.2 metros.

Sin embargo no quiero que esta entrada en la Bitácora sea desabrida y caústica. Mi propósito es rendir un modesto homenaje a la profesionalidad y a la calidad humana que siempre he encontrado ahí arriba. Estos días de atrás me he detenido a pensar y aunque no puedo considerarme realmente un astrónomo observacional si me comparo con otros compañeros, me he dado cuenta de que Calar Alto siempre ha estado presente en mi carrera como investigador.

Mi primera campaña en Calar Alto fue de cinco noches en el telescopio de 2.2 m, usando el foco Coudé y placas fotográficas en el tubo intensificador de imagen… ¡sí, placas fotográficas! Acababa de comenzar la tesis así es que como era novato me acompañó Jaime Zamorano, ahora profesor del Departamento de Astrofísica de la UCM. Nos ayudó como astrónomo asistente Agustín Sánchez Lavega, hoy director del Grupo de Ciencias Planetarias de la UPV. Fue divertido y cansado: había que colocar las placas en el portaplacas chupándolas en un borde para ver de qué lado estaba la emulsión, había que correr escaleras arriba para controlar el telescopio desde la consola, escaleras abajo para guiar –a ojo, y con una raqueta con cuatro botones para controlar la ascensión recta y declinación- y luego escaleras abajo de nuevo para revelar las placas… Tan frenética fue la campaña que la última noche hicimos una exposición de 90 minutos sin haber colocado la placa: Jaime creía que la había montado yo y yo creía que la había montado Jaime. Gajes del oficio. En ese viaje conocí a Valerio, el legendario taxista de Calar Alto, que nos dejó. Ahí conocí también a Carlos Eiroa, hoy profesor en la UAM con el que colaboro desde hace bastantes años, que estaba observando con el 1.23, muy probablemente haciendo fotometría de Serpens, su región del cielo favorita.

En la barandilla exterior del telescopio.

La sensación que saqué de allí fue que aquello era fascinante… y lo que me quedó grabado es que en el observatorio había una gente con una profesión sacrificada, que sabía muy bien lo que hacía y que tenía una enorme pasión por la Astronomía. Aquí va un ejemplo. Hace unos años tuve una campaña en invierno con no muy buen tiempo en las dos primeras de las tres noches que me concedieron. La tercera tenía muy buen aspecto, de modo que me propuse completar en la medida de lo posible mi programa. Como en invierno uno vive en el telescopio, encargué algo de cena para, durante una exposición larga, bajar a la residencia, reponer fuerzas, subir de nuevo al telescopio y continuar. Estaba conmigo Felipe Hoyo, uno de los operadores más veteranos del observatorio. La noche era tan buena, con un seeing por debajo del segundo de arco, que los tiempos de exposición eran, como mucho, de 10 minutos. No podía parar de observar, imposible hacer una exposición larga para bajar al comedor. A eso de las 3 de la madrugada Felipe se empeñó en bajar a por mi cena y al traérmela me dijo: “Aquí estamos para ayudarte a que te lleves los mejores datos posibles, así es que no pierdas ni un minuto y dime si tienes algún problema con la cámara o el telescopio que yo te lo intentaré resolver”. Nunca he olvidado eso, porque creo que resume bien la filosofía de ese observatorio: profesionalidad y calidad humana. Eso ha sido una constante en cada una de mis visitas y en mi contacto con todas las personas del centro, desde los integrantes del grupo de Astronomía, operadores y astrónomos, hasta las administrativas y el personal de cocina. Impecable.

Trabajando en la vieja consola de control.

El futuro no pinta bien, ojalá me equivoque, pero pase lo que pase, los trabajadores de Calar Alto deben sentirse orgullosos de su trabajo y del servicio que han prestado a la comunidad astronómica española y a todo aquel que ha recalado allí desde lugares más lejanos.

Mil gracias compañeros.

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El nuevo telescopio espacial JWST y la integración de sus instrumentos


El James Webb Space Telescope (JWST) es un proyecto conjunto de las agencias espaciales canadiense, europea (ESA) y americana (NASA). Constará de un espejo primario de 6.5m (en realidad un conjunto de ellos), con unas capacidades muy superior a las de su antecesor, el HST, Su extraordinaria complejidad ha provocado que su lanzamiento se retarse hasta el año 2018. Sin embargo, esta espera será compensada en cierta medida con un proceso de integración y caracterización de los instrumentos mucho más exhaustiva.

 El telescopio espacial JWST con sus elementos principales

El JWST tiene tres elementos principales; los elementos de vuelo (spacecraft element, incluyendo el escudo protector de las radiaciones solares), el telescopio en si (Optocal Telescope, element, OTE), y el soporte de los instrumentos (Integrated Science Instrument Module, ISIM). Éste último, a su vez, proporciona servicio a los cuatro instrumentos con los que contará el telescopio:


Near-Infrared Camera
(NIRCam, Universidad de Arizona), Near-Infrared Spectrograph (NIRSpec, ESA, e incluyen algún componente desarrollados por NASA/GSFC),  Mid-Infrared Instrument MIRI (consorcio europeo, ESA, y NASA/JPL)  Fine Guidance Sensor/ Near InfraRed Imager and Slitless Spectrograph  (FGS/NIRISS, Canada).

 

El complejo y delicado proceso de integración de MIRI en el ISIM. Crédito NASA/Goddard

 

De hecho, MIRI, en el que han trabajado científicos e ingenieros del INTA y el CSIC durante bastantes años, fue acoplado con un éxito total el pasado mes de Abril a la estructura del telescopio preparada para tal fin (ISIM), en las instalaciones de NASA en el Goddard Space Flight Center. Las fotografías del proceso han sido recientemente “liberadas”, dado que el proceso en sí incluye tecnologías sensibles.

La inmensa sala de vacío criogénico de NASA en Goddard. Notense el reducido tamaño de las dos personas que conversan en la puerta de acceso.

La inmensa sala de vacío criogénico de NASA en Goddard. Notense el reducido tamaño de las dos personas que conversan en la puerta de acceso.

Es todo un desafío que ha sido superado con pleno éxito. Esta fase de integración también ha incluido el FGS/NIRISS. Así, todo este conjunto realizará el primer ensayo de vacío y vibración (en el próximo mes de Julio), que emulará tanto las condiciones de lanzamiento como las bajas temperaturas que experimentará el telescopio (-198 grados centígrados). Estas pruebas se realizan en una inmensa cámara de vacío Goddard’s Space Environment Simulator (SES), capaz de albergar toda la estructura del JWST. Con posterioridad habrá otras dos pruebas criogénicas del ISIM, según se vayan añadiendo los otros dos instrumentos. La integración del ISIM y de los otros elementos principales (OTE, el escudo protector, etc) y su verificación ocurrirá en Octubre del 2015. Un proceso lento, exigente, que garantizará que todo esté listo y que nada pueda fallar en esta maravilla de la tecnología, probablemente uno de los objetos más complejos jamás construidos.

 

 

 

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El “top 10″ de los descubrimientos desde el observatorio de Calar Alto: una visión personal


1. Imagen directa de un planeta con dos soles

Imagen 1

En Enero de 2007, un equipo investigador de la Universidad de Jena (Alemania) fue capaz de detectar, con el telescopio de 3.5 metros de Calar Alto, un planeta girando alrededor de su estrella que, a su vez, gira alrededor de una segunda estrella (γ-Cephei). Además, el mismo equipo detectó otro sistema similar (HD3651) con la particularidad de que una de las dos estrellas era una enana marrón (una estrella fallida que no ha adquirido suficiente masa como para ser considerada como tal). Fuente aquí.

2. El proyecto ALHAMBRA: desvelando la historia del Universo

Imagen 2El telescopio de 3.5 metros de Calar Alto realizó un impresionante catalogado de más de 650 000 galaxias y unos 5000 cuásares para desvelar la evolución del cosmos. El estudió desvelará cómo el Universo pasó de estar dominado por gas neutro a ser un bullicioso hervidero de estrellas y agujeros negros para, más tarde entrar en la etapa actual de calma, poblado de galaxias, estrellas y planetas como los nuestros. Fuente aquí.

3. Viajando al pasado: observación de una supernova de hace 11 000 años

250px-Cassiopeia_A_Spitzer_CropUna estrella masiva explotó en nuestra Galaxia hace más de 11 000 años y se tendría que haber observado desde la Tierra alrededor del año 1680 (por aquéllo de que la luz viaja a una velocidad finita), pero al parecer casi todo el mundo se perdió el espectáculo. Desde el telescopio de 2.2 metros de Calar Alto, un equipo internacional de científicos empleó el polvo interestelar como una especie de espejo retrovisor que les permitió captar noticias del pasado. Fuente aquí.

4. Un instrumento único en el mundo para analizar la muerte de las estrellas.

NGC7662El instrumento PMAS, situado en el telescopio de 3.5 metros de Calar Alto, es uno de los mejores del mundo y permitió a un equipo de investigadores Instituto de Astrofísica de Potsdam estudiar  la estructura bidimensional de un conjunto seleccionado de cinco nebulosas planetarias de nuestra Galaxia. Las nebulosas planetarias son los restos que nos quedan tras la muerte de una estrella de masa baja o intermedia. Estos enriquecen el medio interestelar por lo que, posteriormente, serán la materia prima para el nacimiento de otras estrellas. Fuente aquí.

5. Aluminizado del telescopio espacial Herschel.

Imagen 3Sí, efectivamente, uno de los telescopios más importantes y relevantes de la última década (el telescopio espacial Herschel) se aluminzó en España y en la planta de aluminizado del Observatorio Astronómico de Calar Alto. Este proceso es el que permite que los grandes espejos de los telescopios sean lo más eficientes posible. Dicha planta es altamente rentable y muchos espejos de importantes telescopios realizan allí su mantenimiento. Fuente aquí.

6. El proyecto CALIFA: respuesta a la estructura de las galaxias

califaEl proyecto CALIFA emplea el telescopio 3.5 metros de Calar Alto para analizar más de 600 galaxias con el instrumento PMAS. Los resultados arrojarán luz sobre el modelado de las poblaciones estelares, restricciones para la historia de la formación estelar, trazado del contenido gaseoso, determinación de la composición química y análisis de los movimientos internos de estos sistemas estelares, entre otros aspectos. Fuente aquí y también aquí.

7. Desvelando la formación de las enanas marrones

Imagen 5En 2007, un equipo internacional de investigadores liderado por el español David Barrado detectó la mejor candidata a proto-enana marrón conocida hasta la fecha, haciendo uso (entre otros)  del instrumento Omega 2000 en el telescopio de 3.5 metros de Calar Alto. Las proto-enanas marrones son, en realidad,  enanas marrones muy jóvenes que resultan fundamentales para comprender el proceso de formación de este tipo de objetos, una incógnita hasta la fecha. Fuente aquí.

8. Detección de la tormenta blanca de Saturno

Imagen 6El instrumento AstraLux situado en el telescopio 2.2 metros de Calar Alto detectó en 2011 la Gran Tormenta Blanca que se desarrolló en Saturno. Investigadores de la Universidad del País Vasco en colaboración con el Centro de Astrobiología (Madrid) realizaron un importante seguimiento y estudio de la gigantesca tormenta (muchísimo más grande que la propia Tierra). AstraLux permitió obtener imágenes de una calidad impresionante, con una resolución similar a la del telescopio espacial Hubble. Fuente aquí.

9. Buceando en la formación estelar a través de chorros de material.

Imagen 7El año pasado, una imagen realizada con el telescopio de 3.5 metros de Calar Alto permitió descubrir un impresionante cúmulo de chorros de materia procedentes de estrellas jóvenes inmersas en un filamento (un hilo de polvo más denso) oscuro en la constelación del Cisne. Estos chorros son expulsados por estrellas extremadamente jóvenes siendo una de las manifestaciones más espectaculares de la formación de estrellas nuevas. Fuente aquí.

10. Confirmación de un planeta de tamaño lunar: Kepler-37b

Kepler-37_1En Febrero de este año se publicó en todos los medios la noticia del descubrimiento de un planeta de tamaño lunar (un poco mayor que nuestra Luna), más pequeño que el menor de los planetas del sistema solar, Mercurio. Este descubrimiento fue posible gracias a una colaboración internacional en la que participaron científicos del Centro de Astrobiología empleando el telescopio de 2.2 metros de Calar Alto y el instrumento AstraLux. El descubrimiento supuso un reto tanto instrumental como científico y abre la puerta a la detección de lunas alrededor de planetas gigantes, entre otros campos. Fuente aquí.

Esto es sólo una muestra de las capacidades que tienen las instalaciones de Calar Alto, un centro científico-tecnológico donde se realizan descubrimientos punteros a nivel internacional. La reducción presupuestaria del acuerdo lo lleva a un cierre prácticamente total, perdiendo toda su capacidad y potencial tanto humano como científico.

Esperemos que algún día, las personas de las que dependen estas decisiones se den cuenta del error cometido, es lo único que nos queda, ¿o no…?

J. Lillo-Box, extraído del blog Eppur si muove

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Una perspectiva del tiempo en una docena de imágenes


Unos pocos segundos, y algo más de  una docena de imágenes (19, para ser exacto) bastan para proporcionar una excelente perspectiva del tiempo y de distintos eventos: desde el “hoy” hasta la formación de la Tierra en el contexto cosmológico, pasando por  la aparición de la actividad biológica.

Gracias, Natalia, por compartir siempre los enlaces más interesantes.

 

 

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Gaia, el nuevo observatorio de la Agencia Espacial Europea, en cinco videos


Si ayer se anunciaba el cese de la actividad del observatorio espacial Herschel, hoy podemos decir que está a punto de entronizarse a  su sucesor: Gaia.

Esta misión está destinada a revolucionar la astronomía en prácticamente cualquier campo. Producirá un mapa extraordinariamente preciso de la Galaxia (posiciones y movimientos de sus componentes) y su ingente base de datos, con mil millones de estrellas, será explotada durante decenios. Aun antes de volar (será lanzada al espacio este mismo año), es probable que Gaia haya representado la mayor aventura colectiva de los astrónomos europeos, casi equiparable a los esfuerzos que se realizan en el CERN, pues son más de 2500 científicos y tecnólogos los que hasta el momento han participado en el desarrollo y preparación de la ciencia.

La Universidad de Barcelona ha producido un excelente vídeo sobre la misión y su explotación científica. Entre otros puntos, destacar la parte de la participación española, tanto a nivel de la investigación como de las compañías. Una vez más, queda patente la conexión ciencia-tecnología-empresa, en la que la Astrofísica representa, en el caso español, un referente. Sin la aquélla, difícilmente puede haber una actividad industrial competitiva.

La misión Gaia: participación española

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Gaia, el satélite

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Contribución científica española

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Empresas españolas en Gaia

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Ciencia con Gaia

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El rey (de los observatorios espaciales) ha muerto, que viva el rey


Hoy, a las 14:49:23, se ha agotado el helio líquido que refrigeraba el observatorio espacial Herschel. La temperatura de los detectores infrarrojos ha comenzado a subir y se ha quedado ciego. De hecho, el observatorio ha muerto y la misión científica, una de las más exitosas de la Agencia Espacial Europea, termina. El certificado de defunción se encuentra aquí.

Durante estos últimos años, desde que fue lanzado junto a su gemelo Planck, este observatorio ha sido uno de los pilares de la ESA y ha recopilado una ingente cantidad de datos, que ahora se encuentra almacenada para su libre uso por científicos y cualquier persona curiosa. Es el momento de las bases de datos, que toman el hueco del observatorio.

El rey ha muerto, ¡qué viva el rey!

 

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