El Big Bang, el periodo inflacionario y nuestra visión del Universo


 

El pasado 17 de marzo se hizo pública la detección de las ondas gravitacionales producidas durante el periodo inflacionario de la Gran Explosión que dio lugar a nuestro Universo. Se trata de un descubrimiento fascinante, puesto que por una parte supone una de las evidencia más consistentes de la existencia de ondas gravitacionales, y por otra parte confirma una de las predicciones más concretas de los modelos que explican la formación del Universo. Este descubrimiento cierra de alguna manera el cambio de paradigma que comenzó cuando en el año 1929 Edwin P. Hubble comunicó que el Universo se encontraba en expansión, y no era por lo tanto ni eterno ni infinito como se creía hasta entonces.

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Miguel de Cervantes, Galileo Galilei y Simon Marius: sobre el nombre de los satélites de Júpiter


 

Con la publicación de “Sidereus Nuncius”, el mensajero sideral, en marzo de 1610, Galileo Galilei inició una verdadera revolución no solo astronómica, sino del pensamiento, al presentar sólidas evidencias que rompían interpretaciones del mundo asentadas desde hacía siglos. En esta obra nos presenta Galileo una Luna irregular e imperfecta, identifica gran cantidad de estrellas nuevas más débiles que las que se ven a simple vista y revela la naturaleza compleja de la Vía Láctea, y descubre cuatro cuerpos que orbitan alrededor de Júpiter, desbaratando la cosmología tolemaica de una manera devastadora. En sucesivas cartas continua su demolición de la visión estática aceptada por la ortodoxia aristotélica: observa las fases de Venus y los anillos de Saturno, sin llegar a identificarlos como tal (“Discorso intorno alle cose che stanno in su l’ acqua”, Florencia 1612); e interpreta correctamente que las manchas solares son máculas en su superficie (“Delle macchie del sole”, fechada el 1 de septiembre de 1612 pero publicada al año siguiente). En estos y en otros de sus descubrimientos, Galileo estuvo sumergido en grandes polémicas, que estuvieron cerca de costarle la vida al enfrentarse con la Inquisición (censurado en 1616 y condenado en 1633). Una de estas disputas, circunscrita al ámbito académico, y no resuelta hasta el siglo XX, involucró al astrónomo alemán Simon Marius (versión latinizada del nombre alemán Simon Mayr o Mayer), quien reclamó el co-descubrimiento de los satélites jovianos y que fue atacado de manera demoledora por Galileo debido a ello. El supuesto plagio, aceptado durante 300 años, se desmontó hace décadas, aunque todavía se pueden encontrar citas al mismo en diferentes texto. Veamos la secuencia de eventos:

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El Hexágono de Saturno


D. Barrado, J. Lillo-Box

 

Espectaculares imágenes del hexágono de Saturno, una estructura situada en su polo norte.

 

El polo norte de Saturno, con el hexágono, observado por el instrumento ISS a bordo de la nave Cassini el 26 Febrero 2013. Crédito: Grupo Ciencias Planetarias UPV/EHU-Cassini NASA/ESA.

 

Descubierto por las sondas Voyager a comienzos de los años 80, esta estructura permanece inaterada, y comienza a revelarnos sus secretos gracias a imágenes de alta resolución tomadas con la sonda Cassini, en órbita alrededor de este gigante, y desde el observatorio hispano-alemán de Clar Alto, en Almería.

Saturno en imágenes obtenidas en 2013 con las cámaras PlanetCam y Astralux en los telescopios de 1.23 m y 2.2 m del Observatorio de Calar Alto por el grupo Ciencias Planetarias UPV/EHU (A. Sánchez-Lavega, T. del Río-Gaztelurrutia, R. Hueso, S. Pérez-Hoyos, E. García-Melendo, A. Antuñano, I. Mendikoa, J. F. Rojas.), e investigadores del Centro de Astrobiología en Madrid (CAB, INTA-CSIC.  D. Barrado y J. Lillo-Box).

 

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Gaia: la revolución astronómica


Según escribo estas líneas, me imagino la actividad frenética antes del lanzamiento de la misión Gaia, cuyos resultados están llamados a cambiar nuestra visión de la astronomía. A las 10:12 hora peninsular comenzará la ignición y, con ella, despegarán las ilusiones de centenares de astrónomos e ingenieros que hemos estado trabajando durante años, a distintos niveles.

Pero antes de que Gaia comience a tomar datos, deberán pasar muchas cosas. A continuación describo la secuencia de lanzamiento:

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Kepler-91 b: ocaso y muerte de un planeta


Durante cuatro años, el telescopio espacial Kepler ha estado obteniendo datos de multitud de estrellas candidatas a albergar planetas. Una de estas candidatas era KOI-2133, una estrella gigante roja de la cual este trabajo ha derivado propiedades físicas como la masa, el radio o la edad de manera precisa mediante el uso de la astrosismología, técnica análoga al estudio de los terremotos en nuestro planeta, y que incluye un detallado estudio teórico. Este análisis ha requerido observaciones complementarias llevadas a cabo con el espectrógrafo CAFÉ (Calar Alto Fiber-fed Echelle spectrograph) y la cámara AstraLux (ambos instalados en el telescopio de 2,2 metros del Observatorio de Calar Alto). Además, el análisis minucioso de los datos de Kepler también ha permitido identificar pequeños cambios en su curva de luz, tanto disminuciones periódicas debidas a los eclipses que provoca el planeta (Denominado KOI-2133.01, KOI-2133 b o Kepler-91 b), como modulaciones en la intensidad, lo cual verifica la presencia de un planeta, además de las provocadas por la sismicidad.

 

Detección inicial de Kepler-91 b por el método de los tránsitos planetarios

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Ciencia en Radio Círculo: demos la cara por ella…


Allá por diciembre de 2008 recibí un correo de Ana Amo y Óscar Hernández en el que me proponían participar en un programa semanal para la divulgación de la ciencia que se iba a comenzar a emitir en la Radio del Círculo de Bellas Artes de Madrid. Ana y Óscar son los padres de “Universo Paralelo”, un programa hecho por amor al arte, mejor, por amor a la ciencia, que cada semana lanza al aire durante media hora un tema distinto: ahí se ha tratado desde el bosón de Higgs al grafeno, desde la teoría del caos en neurociencia al origen y evolución de los números, y en nuestro campo, la Astrofísica, desde el Sol a la expansión acelerada del Universo.

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El cometa ISON: camino hacia el Sol


El satélite SOHO ha capturado hoy, día 27, esta impresionante imagen. No puedo resistirme a compartirla.

 

Y, cómo no, el video con la secuencia de imágenes, que se puede disfrutar aquí:

 

 

 

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De la investigación al mercado


Por A. Moya

Hace unos meses estuve presente en una reunión del Colectivo Carta por la Ciencia con la Secretaria de Estado Dña. Carmen Vela. En dicha reunión se nos mostró una presentación preciosa, acompañada por su correspondiente dosier, donde se explicaban las líneas maestras de la futura Estrategia Estatal de I+D+i. Todo un logro de actual equipo de la Secretaría de Estado conseguido en tiempos de crisis, y más teniendo en cuenta que muchos científicos de a pie nos hemos dedicado a protestar mientras ellos se dedicaban a trabajar por nosotros (este concepto no es mío, es sacado de la hemeroteca y fue hábilmente expuesto por la propia Carmen Vela unas semanas antes de la reunión).

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De estrellas y planetas: la ubicuidad de los discos


Amelia Bayo

MPIA, Heidelberg

 

El pasado día 11 de octubre  el Max-Planck-Institut für Astronomie (mi “casa científica actual”) hizo publica una nota de prensa conjunta de dos resultados científicos que se complementan muy bien y en uno de los cuales yo he estado involucrada.

En la parte inferior de la imagen vemos la representación artística del objeto aislado de masa planetaria (izquierda) y su posible antecesor (derecha). Créditos: V. Ch. Quetz y A. M. Quetz, respectivamente. El panel superior muestra la distribución espectral de energía del objeto joven de la nota de prensa, que nos da una idea de las distintas componentes que forman este objeto (en este caso una fuente central y un disco) viendo cuanta energía es emitida en conjunto para cada longitud de onda. Para hacernos una idea un objeto caliente emite el máximo de su energía a longitudes de onda mas cortas (azul) que un objeto frío que tendrá su máximo de emisión a longitudes de onda mas largas (rojas). Por ultimo en el panel vertical de la derecha se muestran las lineas de emisión (de hidrógeno) que usamos para determinar con que eficiencia el objeto central esta recibiendo material del disco.

 

La idea de la nota de prensa es mostrar la evolución de objetos con tan baja masa que están en la frontera entre lo que llamaríamos enana marrón y objeto aislado de masa planetaria (según las reglas de la Union Astronómica Internacional, para que un objeto poco masivo reciba el nombre de planeta debe de, por ejemplo, orbitar una estrella).

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Colaboración astronauta-robot: Entrenamiento para misiones planetarias


Investigadores europeos con participación del Centro de Astrobiología (CSIC-INTA) desarrollan técnicas de entrenamiento para misiones planetarias. La simulación para las misiones a Marte se llevará a cabo en el “análogo marciano” de la zona del río Tinto (Huelva)

¿Cómo entrenar en la Tierra de manera más realista a los astronautas para las misiones a planetas lejanos? ¿Cómo les pueden apoyar los robots en el espacio? Las respuestas a estas preguntas serán desarrolladas por un equipo de investigadores europeos bajo la dirección del Centro Alemán de Investigación de Inteligencia Artificial (German Research Center for Artificial Intelligence, Deutsche Forschungszentrum für Künstliche Intelligenz, DFKI) en el proyecto de la UE que acaba de empezar “MOONWALK”. El objetivo de este proyecto es el desarrollo y ensayo de tecnologías para futuras misiones tripuladas a la Luna o Marte. MOONWALK se centrará en la cooperación robot-astronauta para actividades relevantes como es la toma de muestras de suelo. Los astronautas están limitados en sus movimientos debido al traje espacial presurizado y a la reducida gravedad en la superficie.

 

En las simulaciones terrestres de misiones a la Luna y Marte supone un enorme desafío la recreación de las restricciones operativas tales como la gravedad reducida o el retardo de la comunicación entre los astronautas y el control de la misión en la Tierra. Dos campañas están previstas en MOONWALK para emular algunas de las condiciones que los astronautas se encontrarán en las futuras caminatas espaciales: Ensayos bajo el mar en la costa de la ciudad francesa de Marsella, donde se llevarán a cabo actividades extravehiculares (EVA) de la superficie lunar; y en el paisaje rojizo de las minas de Río Tinto (Huelva, España), donde las operaciones se centrarán en procedimientos de muestreo y análisis astrobiológicos.

“Estas simulaciones en la zona de Río Tinto pueden ayudar a preparar futuras misiones tripuladas al planeta Marte”, comenta Víctor Parro, investigador del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA), participante en el proyecto. Los astronautas llevarán un traje espacial de simulación que recrea las características de un verdadero traje espacial presurizado. La comunicación y la cooperación entre los astronautas y un ayudante robótico serán probados y entrenados en ambos escenarios. También se discuten las posibilidades de trabajar en cooperación con la NASA para futuras simulaciones de misiones conjuntas.

Sobre MOONWALK

MOONWALK es un consorcio formado por siete organizaciones europeas: Centro de Innovación Robótica DFKI en Bremen (coordinador del proyecto), COMEX en Francia (coordinación técnica), EADS en Gran Bretaña, LIQUIFER Systems Group en Austria, Space Application Services en Bélgica, NTNU Centro Interdisciplinario de Investigación Espacial de Noruega, y el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA) de España. El programa, de tres años de duración, se financia con 3,1 millones de euros por la Comisión Europea en el marco del 7º Programa Marco de la actividad ESPACIAL.

Contacto:

Dr. Víctor Parro, Centro de Astrobiología (CSIC-INTA)

Unidad de Cultura Científica del CAB: Luis Cuesta

Fuente: UCC-CAB
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