El darwinismo en la actualidad

A raíz del “año Darwin” se han publicado muchos libros (nuevos y reediciones) sobre temas evolutivos así que voy a tomar esto como excusa para hablar del tema, que me atrae particularmente como persona que se pregunta “de dónde vengo” y como bióloga; después de todo ya dijo T. Dobzhansky “Nada tiene sentido en la Biología si no es a la luz de la Evolución”…

Históricamente es ésta una cuestión que ha acompañado a la Humanidad desde sus comienzos. Los mitos fueron los primeros intentos de explicar nuestro origen y la diversidad animal que quedaron vinculados a varias divinidades. Sin embargo, según el conocimiento fue creciendo se buscaron interpretaciones independientes de fuerzas sobrenaturales, los primeros que inauguraron este periodo fueron, en occidente, los pensadores presocráticos. Y no me resisto a pasar por alto lo que sostenía Anaximandro sobre este particular: este filósofo sostenía que los animales superiores provenían de los inferiores, incluyendo al hombre que provenía del pez, y los animales inferiores se originaban por evaporación de las aguas (a mi me sorprende mucho la similitud con nuestras ideas modernas y es una pena que no se tengan más datos pues me gustaría saber cómo llegó a esta postura). Aunque me haya detenido unas líneas con Anaximandro, en realidad no quiero hacer un resumen de la historia de las teorías evolutivas así que doy un gran salto para hablar de Lamarck que, pese a que sus hipótesis no se sostienen científicamente, tuvo la valentía de romper con la concepción creacionista y fijista, y pasar rápidamente a Darwin que gracias a datos provenientes de varias disciplinas y a su propia experiencia enunció los principios básicos del dogma central de la Biología, la Evolución.

 

Darwin propuso su teoría sobre el origen de las especies que, en realidad, es más una teoría sobre la evolución de las especies y que, así en resumen, nos viene a decir que los organismos producen más descendientes que los que pueden sobrevivir (no todos iguales) y es la selección natural, el ambiente, el que modulará la supervivencia de los más aptos. Esta teoría se completó en cuanto se obtuvieron datos sobre genética, a principios de siglo, llegando a lo que hoy llamamos Teoría Sintética o Neodarwinismo (Dobzhansky, al que he nombrado al inicio de este post, fue uno de los científicos implicados en el desarrollo de esta teoría). Básicamente lo que nos viene a decir es que los fenómenos evolutivos se explican mediante cambios (mutaciones) puntuales en un gen, recombinación entre genes, aislamiento poblacional y selección natural; en otras palabras, un proceso de especiación no es más que un cambio en el acervo genético (el conjunto de genes puntualmente diferentes que codifican una misma función) de una población debido a una reproducción o supervivencia desigual. Además se proponen dos modelos: el gradualista sostiene que la diferenciación entre especies es un proceso lento debido a la acumulación progresiva de mutaciones puntuales y el modelo del equilibrio interrumpido sostiene que existen épocas en las que hay una rápida acumulación de mutaciones en genes clave que permiten una especiación seguida de un prolongado periodo de estabilidad.

 

Aunque para muchos, la historia acaba aquí hay que tener en cuenta que los conocimientos moleculares actuales nos pueden arrojar más luz y pueden enriquecer esta visión. Así, la transferencia génica horizontal es una herencia de grandes fragmentos de material genético entre individuos que no están relacionados por líneas de parentesco. Seguramente será más clarificador un ejemplo como es la aparición y diseminación de resistencias a antibióticos. No voy a abundar en el problema sanitario sino en el mecanismo molecular subyacente. Si una determinada bacteria tiene un gen que permite una resistencia a determinado agente antibacteriano, existen mecanismos como son la transformación, la conjugación y la transducción que permiten compartir ese material genético con cualquier otra bacteria de la misma especie e, incluso, entre distintas especies. Esto que da lugar a un importante problema hospitalario. También da lugar a otro importante problema a la hora de intentar establecer relaciones filogenéticas entre microorganismos, por lo que debería ser tomado en cuenta para enriquecer la moderna teoría evolutiva.

 

Olga Zafra

Centro de Astrobiología (CSIC-INTA)

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