El SARS-CoV-2 en sangre

Todos conocemos que, en el seguimiento de los pacientes con infección por VIH, los médicos utilizan la “carga viral” en plasma sanguíneo para monitorizar la evolución de la enfermedad. Esta “carga viral” se mide cuantificando el material genético del virus, el ARN, mediante una PCR. En las infecciones por virus respiratorios, normalmente la presencia de material genético del virus en plasma se suele considerar anecdótica o ni tan siquiera se estudia. Un equipo de investigadores canadienses y españoles del Consorcio CIBERES del Instituto de Salud Carlos III ha reproducido esta estrategia utilizada en la infección por VIH y ha estudiado la “carga viral” del SARS-CoV-2 en plasma de los pacientes con la COVID-19.

Sorprendentemente, el 80% de los pacientes con la COVID-19 grave, aquellos ingresados en la UCI, presentan ARN del virus en plasma. Además, los pacientes que tenían mayor concentración de ARN del virus en plasma presentaron a su vez mayores niveles de marcadores que indican que algo no va bien en su respuesta frente a la COVID-19 (mayor inflamación, mayor inmunosupresión, daño endotelial y mayor activación de la coagulación). De hecho, los pacientes críticos que fallecieron fueron los que mostraron los niveles más altos de ARN vírico en plasma.

Según considera el investigador Jesús Bermejo, “parece por tanto que el sistema inmune de los pacientes con la COVID-19 grave no es capaz de controlar la replicación del virus, lo que se relaciona con mayores alteraciones biológicas en los pacientes”. Por su parte, el microbiólogo José María Eiros indica que “probablemente haya que considerar la detección de ARN del virus en plasma para identificar precozmente a los pacientes la COVID-19 que se van a deteriorar”. Esto se podría hacer mediante la misma PCR que se utiliza para diagnosticar la presencia del virus en muestras respiratorias, disponible en todos los hospitales. Asimismo, David Kelvin, investigador canadiense, indica que los resultados apoyan “la necesidad de desarrollar antivirales eficaces y refuerzan el papel de las vacunas para prevenir la replicación viral incontrolada en los pacientes graves”.

Según explica el director del proyecto, el neumólogo Antoni Torres, “es un estudio de gran relevancia dentro del proyecto CIBERES-UCI-COVID, financiado por el Instituto de Salud Carlos III, porque precisamente su objetivo es determinar los factores pronóstico de los pacientes infectados por SARS-CoV-2 que ingresan en las Unidades de Cuidados Intensivos (UCI) españolas”. Queda por averiguar si los pacientes graves presentan solamente material genético del virus en sangre o también virus completo con capacidad infectiva. En eso está ahora mismo este equipo de investigadores de CIBERES.

Este trabajo multidisciplinar publicado en la revista Critical Care cuenta asimismo con la colaboración de microbiólogos y otros especialistas de los Hospitales Río Hortega y Clínico de Valladolid, León, Burgos, Príncipe de Asturias de Alcalá de Henares, Gregorio Marañón o Clinic de Barcelona, entre otros muchos y junto a otros profesionales de múltiples servicios y laboratorios de una amplia red de hospitales y centros de investigación españoles.

JAL (NeuroVirología UAM)

Director de Cultura Científica del CBMSO

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