‘DIVULGACIÓN Y MEDIOS’

Longevidad, ¿Quién da más?

A todos nos gustaría vivir más, pero con buena salud y no postrados en una cama. En 1546 Lucas Cranach “El viejo” pintó el cuadro “La fuente de la juventud”. En el lado izquierdo se ven ancianas entrando a la fuente. Según caminan hacia la derecha van rejuveneciendo, hasta que salen siendo mucho más jóvenes. El cuadro toca uno de los aspectos que más ha fascinado a la humanidad, la inmortalidad.

La Fuente de la Juventud (Lucas Cranach “El Viejo”)

¿Vivir eternamente jóvenes o ser eternamente longevos? No es lo mismo. La longevidad es el tiempo total que permanecemos vivos, incluyendo todas las etapas de nuestra vida. Parar “eternamente” en una etapa del desarrollo concreto (juventud, por ejemplo), no parece posible a día de hoy, para el ser humano. Ni siquiera el cuadro lo plantea. Una vez llegados a cierta edad, la fuente te revitaliza, para comenzar otro ciclo de juventud. En la naturaleza hay un caso similar que muestra un ciclo de vida que parece ser inmortal, el de la medusa Turritopsis nutricula, la cual puede experimentar repetidos (¿infinitos?) ciclos periódicos de rejuvenecimiento. Este hidrozoo se lleva, hasta la fecha, el premio al organismo no clonal, más longevo… ¡aunque no haya nadie para testificarlo!

¿Qué nos muestra la naturaleza relacionado con longevidades? Pues un abanico tremendamente extenso, con datos muy curiosos. Es verdad que hay muchas variables a tener en cuenta, y una de ellas es diferenciar organismos clonales (genéticamente idénticos) de los no clonales. Entre los primeros están las bacterias, hongos y algunos tipos de plantas, y sus longevidades pueden llegar a los 100.000 años. Entre los organismos no clonales, si exceptuamos el caso de la medusa inmortal, encontramos una escalera de longevidades, en dónde los seres humanos no ocupamos los primeros peldaños.

La persona más longeva hasta la fecha es Jeanne Calment, que vivió algo más de 122 años. Obviamente es un caso excepcional. De hecho, vivir más de 100 lo es, ya que la esperanza de vida media en los países desarrollados se sitúa en torno a los 80 años.

Este record humano de 122 años, está casi a la par del esturión beluga (especie Huso huso), el cual se ha descrito que puede vivir hasta los 118 años en libertad. Por encima, aún nos queda camino para el siguiente peldaño, el que corresponde a las tortugas de las especies Aldabrachelys gigantea y Terrapene carolina, con longevidades de 152 años (en cautividad) y 138 años (en libertad), respectivamente.

En el peldaño de los bicentenarios, y con datos recogidos de especímenes en libertad, encontramos al besugo (Sebastes aleutianus), a la ballena (Balaena mysticetus), y sorprendentemente al erizo del mar rojo (Strongylocentrotus franciscanus). El vertebrado más longevo hasta la fecha, sitúa el peldaño en cerca de 400 años y corresponde al tiburón del ártico (Somniosus microcephalus), aunque los errores en la datación de esta longevidad hacen difícil estimarla con precisión. Aun así, es para “quitarse el sombrero”. Sin embargo, una almeja (Arctica islandica) sitúa el record de longevidad en el reino animal en 507 años… ¿Cómo era el mundo hace 500 años? América recién descubierta, el fin de la Edad Media… sencillamente sorprendente.

Tenemos que ir al reino de las plantas, para (exceptuando a la medusa) encontrar el ser vivo no clonal más longevo, el pino de la especie Pinus longaeva, con ni más ni menos que 5.000 años (Nevada, EEUU). Su ubicación exacta es “secreta”, para evitar que los curiosos puedan acabar con este “faro” de la longevidad. Además, no es una excepción en su especie, ya que se han descrito más especímenes por encima de los 4.000 años… ¡ahí es nada!

¿El secreto de estas longevidades? Quizás una combinación de bajo oxígeno y baja temperatura, apoyado en “buenos genes”, podrían ser parte de la “tormenta perfecta” de la longevidad. Eso explica por qué casi todas las especies mencionadas aquí sean marinas, o en altitud (caso del pino).

La escalera de longevidades es también fascinante si bajamos a los primeros peldaños… pero esto será otra historia.

Cayetano von Kobbe (CBMSO)

DIVULGACIÓN CIENTÍFICA DEL 19 DE ENERO DE 2018

Jueves 21:30 h en Radio 5

Apología de un matemático
Parece algo más que un mito el hecho de que la enseñanza, y el aprendizaje, de las matemáticas deba ser, por definición, aburrido. Nada más lejos de la realidad. De matemáticas, matemáticos y del apasionante libro Apología de un matemático hablamos hoy con su prologuista, historiador de la ciencia y académico José Manuel Sánchez Ron, catedrático de Historia de la Ciencia de la Universidad Autónoma de Madrid. Otras noticias y efemérides se mencionarán en formato breve.

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Clima y virus: dos parámetros de una misma ecuación

¿Sabes lo que es el permafrost? Es la capa de suelo que, aunque no esté cubierto de nieve o hielo, está permanentemente congelado. Pues bien, en permafrost hay muchos cuerpos que descansan el sueño eterno. Personas, esquimales por ejemplo, enterrados y congelados en un terreno que actúa como cámara frigorífica natural. De ahí, de un cadáver inuit, se obtuvieron todavía amenazantes fragmentos del mortífero virus de la mal llamada gripe española que mató a más de 50 millones de personas a finales de la Primera Guerra Mundial. Pues bien… ahora una pregunta para tu reflexión… ¿Qué podría ocurrir si, como parece que es el caso, el actual cambio climático llega a esas altas latitudes en forma de deshielo y hace aflorar estos contaminados restos humanos?

Con el título “El cambio climático, vivero de nuevos virus” y el subtítulo “la conexión clima-virus requiere entender algo de ambos asuntos e identificar el punto en que confluyen” los científicos José Abel Flores, catedrático de la Universidad de Salamanca, Luis Enjuanes y Esteban Domingo, ambos profesores de Investigación del CSIC y miembros de la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales, analizan para Materia, sección de ciencias del diario El País, las conexiones entre ambos factores, ciertamente amenazantes para nuestra especie.

Algo que ya solo algún irresponsable podría negar tras la ingente cantidad de datos físico-químicos, biológicos y geológicos de que disponemos, es que el ser humano, la sociedad globalizada está interfiriendo en la dinámica climática. La investigación se centra mayoritariamente, por motivos lógicos, en los océanos, encargados vitales de la distribución de energía en la Tierra y diseñadores, por lo tanto, de las zonas climáticas, desde los polos a los trópicos.

Grandes expediciones científicas tienen lugar a bordo de buques en busca de las pistas que la historia ha ido depositando sobre el lecho marino, o los hielos polares – algo que se puede considerar como Geología Forense. Esas manchas blancas, polares, son muy sensibles al cambio climático siendo, al mismo tiempo, responsables de la dinámica climática mundial. Cualquier cambio de tamaño, densidad o salinidad puede ser crucial a escala global, incluyendo a la Biosfera, esa fina capita terrestre donde vive cualquier hijo de vecino que respire, o no, si eres un virus. Según se comentó recientemente en una sesión científica que tuvo lugar en la Real Academia de Ciencias Exactas, Física y Naturales, con la colaboración de la Sociedad Española de Virología, sesión dedicada, dicho sea de paso, a la memoria de mi compañero como miembro de la Junta de dicha Sociedad, el Profesor Enrique Villar, los virus tendrán mucho que decir en el cambio climático. Bueno… los virus y muchos de sus vectores, los mosquitos, los cuales podrán acceder –ya lo están haciendo- a medida que aumentan las temperaturas a nuevas latitudes con sus dañinas cargas; cargas tales como el Zika o Ebola, entre otros muchos.

La paleoceanografía, ciencia que relaciona historia y presente, muestra cómo el pasado es la clave para explicar el futuro, tanto del planeta como de nuestra sociedad, tal y como la conocemos, donde la salud es un factor determinante para el progreso, algo, la salud, que está sujeta a los cambios del entorno. Los modelos actuales predicen que todavía existen más de 300.000 nuevas especies o variantes víricas pendientes de ser descubiertos. Muchos de ellos –hasta 2/3 partes- necesitan vectores y reservorios donde perpetuarse y expandirse. La localización de estos vectores o reservorios es una cuestión dependiente de la temperatura, de la humedad, del clima.

Entre las originales o clásicas vías de transmisión de un virus hasta nuestra especie, podemos citar: el contagio directo entre humanos –Virus del catarro común, HIV, hepatitis B, Ebola-, a través de aves, las cuales, a su vez, fueron víctimas de mosquitos, mosquitos directamente o garrapatas –ahí tenemos al virus Zika, dengue, chikungunya-, diseminación por el aire, como la gripe o sarampión, contagio a través del agua o alimentos contaminados –los enterovirus, los norovirus, la hepatitis A- o por contacto sanguíneo directo, como la hepatitis C. Y todo ello, en perfecto maridaje con el clima. Asombroso. Asombroso y preocupante.

JAL (DCC-CBMSO)

DIVULGACIÓN CIENTÍFICA DEL 12 DE ENERO DE 2018

Jueves 21:30 h en Radio 5

Vida de una planta a través de sus micorrizas
Las micorrizas llevan más de 400 millones de años poblando el planeta, colaborando en simbiosis con las plantas, a las que necesitan para sobrevivir. Prácticamente el 92-97% de las plantas están micorrizadas. De micorrizas, sus plantas preferidas y su significado evolutivo y ecológico hablamos esta noche con Rosa Porcel doctora en Bioquímica y Biología Molecular por la Universidad de Granada y experta en ciencias agrarias. También hablamos con Enrique Martínez, geólogo, divulgador y cantante del grupo Upside-down.

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Breakthrough the year 2017: Los hitos científicos del 2017

¿No tiene la impresión de que a medida que envejecemos, los años pasan más rápido? Juraría que hace un par de días estaba hablándoles de los hitos científicos del 2016 y aquí estamos, hablando de los mayores logros en investigación del ya marchitado 2017, una cita a la que, no obstante, no quiero renunciar. ¡Sea pues!

Como todos los años, a finales de diciembre la revista norteamericana Science lanza sus famosos Breakthrogh the year, es decir, sus hitos científicos del año. Antes de que un equipo de expertos decidan qué proyectos e investigación han sido los más relevantes, los internautas hemos tenido nuestra oportunidad, entrando en la web de la revista y votando nuestras preferencias. Iré mencionando los hitos premiados por orden de prelación según el comité de expertos, pero indicando también la posición obtenida por el populacho. And the winner are…

La observación de la colisión de dos estrellas de neutrones a 130 millones de años luz de distancia, algo observado por telescopios que detectaban rayos gamma, que generó la formación de distintos elementos pesados y sirvió para confirmar la teoría de la relatividad de Einstein como nunca antes se había hecho. Se trata de uno de los eventos más violentos del universo, algo que, ya puestos, produjo las famosas Ondas Gravitacionales, cuya detección, entre otras cosas, ha supuesto un Premio Nobel 2017. Esta noticia ha sido el Top Ten para los sabios de Science, pero se ha alejado de los puestos de cabeza para los no menos sabios votantes… Ahora, el resto de noticias las ofrece la revista americana como subcampeonas pero yo se las ofreceré por el orden decreciente del porcentaje de votos obtenido por los visitantes internautas.

Con un 47% del total de los votos finales, la noticia más destacada por los más de 12.000 participantes en la selección fue la que se refiriere al triunfo de la terapia génica. Es una noticia, como otras muchas cada vez que los ciudadanos opinan sobre ciencia, de índole biomédico. Los científicos publicaron en 2017 cómo esta técnica molecular había salvado la vida de varios niños nacidos con atrofia neuromuscular, musculo-espinal fatal-1, simplemente –bueno, no tan simplemente- añadiendo un gen sano en las neuronas de la médula espinal, sustituyendo a otro gen defectuoso. Sin tratamiento, los bebés habrían muerto antes de los dos añitos. El hito fue doble, puesto que la terapia génica se realizó inyectando un virus inocuo, el AAV9, con la copia del gen sano, capaz de atravesar la barrera hematoencefálica, la que nos protege precisamente de infecciones víricas o bacterianas. Tras este logro, está la compañía AveXis y la curación de hasta 12 bebés. Ahora, esta técnica del AAV9 se quiere utilizar con otras patologías genéticas.

Con un 24% de los votos, pasamos a un tema más físico: la detección de los neutrinos. Con un pequeño detector, según Science del tamaño de un pequeño microondas de solo 14.6 Kg y fabricado con un cristal de yoduro de cesio dopado –contaminado para los no entendidos- con sodio, los físicos han podido detectar neutrinos incidiendo en los núcleos de los átomos de una forma nunca vista antes, confirmando una predicción que se había hecho 40 años atrás, abriendo el camino a una física más de campo, con detectores portátiles de estas escurridizas partículas.

En tercera posición según los internautas, con un 15% de los votos, tenemos otro logro molecular aplicable a la biomedicina: la edición de los genes, la famosa CRISPR que ya fue top ten en el 2016. Esta maravillosa técnica se ha convertido en la esperanza de la investigación ya presente, pero también de la clínica futura. Además de corregir nucleótidos, las letras del ADN, esta técnica, ahora, es capaz de modificar el ARN, por lo que no necesita llevar a cabo cambios permanentes en la célula. Incluso podemos, y así se ha hecho, modificar un nucleótido –una letra de nuestro código genético- mutado cambiándolo por el correcto directamente sobre un embrión, con lo que ello significa para el tratamiento de enfermedades de transmisión genética.

En cuarto lugar y con un 14% de los votos, los internautas siguen en biomedicina. En esta ocasión con nuevos fármacos contra el cáncer. Concretamente, un nuevo medicamento que ataca al tumor no por el lugar donde se ha originado, sino por su característica biológica. La FDA, poderosa agencia del medicamento, dio el visto bueno al primer tratamiento con Pembrolizumab, elaborado por Merck para combatir melanomas y otros muchos tumores agresivos, sólidos, en adultos y niños, solo con una condición: las células cancerosas deben tener cierto defecto genético en los procesos de reparación del ADN, algo que es bastante frecuente. Toda una nueva esperanza. Final y sucintamente, otras noticias…

El descubrimiento de una nueva especie de orangután también ha sido destacado por Science. Este mono, descubierto en la isla indonesia de Sumatra, es el primero que se caracteriza desde el bonobo, en 1926. Al parecer solo quedan unos 800 individuos. Esperemos poder disfrutar de su compañía antes de que sea tarde. Los internautas también destacaron, dentro de la biología, aunque extrapolable a otras disciplinas, la publicación masiva, durante 2017 de muchos artículos científicos en línea, de forma digital, sin papel, sin las clásicas y a veces problemáticas revisiones por expertos –aunque con controles de calidad por otros colegas científicos-. Más noticias…

Otras noticias destacadas hacen referencia a la técnica de la Crioelectro microscopía, lo que está permitiendo a los científicos determinar las complejas estructuras e interacciones de diferentes moléculas; dos nuevos programas de inteligencia artificial capaces de ganar a jugadores profesionales al póker, algo que podría revolucionar el área de los negociados o seguridad; el final epopéyico de la nave Cassini, estrellándose por la ciencia contra Saturno después de 13 años de misión mientras seguía enviando información sobre la atmósfera y los anillos del gigantesco planeta o la perforación del hielo antártico hasta los 2.7 millones de años, superando en más de un millón de años el record anterior. Con ello se pretende estudiar, en las microburbujas de aire que el hielo preserva, gases de efecto invernadero o de cualquier otro tipo existente en una Tierra ya lejana.

Finalmente o, como decimos los científicos, “last but not least”, una noticia que hace las delicias de los paleoantropólogos: 2017 vio el descubrimiento de un fósil de Homo sapiens, es decir, nuestra especie, en Marruecos, con más de 300.000 años de edad, 100.000 más que cualquier otro fósil de nuestra especie, algo que sitúa nuestro origen en un sitio y una época muy distinta a la que se pensaba. Hasta aquí, el ranking de los hitos de Science, pero esta revista, ha publicado algo más, una especie de “antirranking” con el sugerente nombre de “Breakdowns”, algo así como “incumplimientos” o “anti-hitos”. Tres son los destacados…

Según Science, el eterno desencuentro entre los científicos y Trump, todo un presidente de los EE.UU. que, desde luego, no pasará a la historia por su moderación y sentido común –al menos en temas como el cambio climático o vacunas-, merece ser destacado. Otro anti-hito del 2017 sería el fracaso de salvar a “Vaquilla” una pequeña marsopa que vivía en el Golfo de California, la muerte de 17 ballenas y los riesgos para los narvales. Por último, anti-destacar el acoso sexual también ciencia. Y todo esto ocurría también en 2017. Lamentable…

JAL (DCC-CBMSO)

DIVULGACIÓN CIENTÍFICA DEL 22 DE DICIEMBRE DE 2017

Jueves 21:30 h en Radio 5

¿Son transgénicos los organismos producidos por CRISPR?
Con el título de Biotecnologías modernas en plantas: innovación en mejora genética, tuvo lugar recientemente una jornada científica donde se trató, como su nombre indica, las últimas técnicas para la modificación y obtención de nuevas variedades animales y, sobre todo, vegetales. ¿Son los transgénicos seguros y necesarios en la sociedad actual? ¿Produce la conocida técnica CRISPR transgénicos u otra cosa? Estas y otras cuestiones fueron tratadas en un formato internacional. Entre probetas estuvo allí.

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Primera presidenta del CSIC, un nuevo y merecido reconocimiento y la triste noticia de la muerte de un bioquímico

Tras meditarlo un buen rato, finalmente me he decantado por hacerte partícipe de varias noticias en el ámbito científico-social de gran importancia que han ocurrido en un estrecho margen de tiempo. Un par de ellas, muy positivas para la investigación nacional; la última noticia que te mencionaré, en cambio, supone una importante pérdida en la historia nacional de investigación bioquímica.

Tras cerca de 80 años de existencia, el CSIC sitúa, por fin, a una mujer al frente. Según fuentes del Ministerio de Economía y Competitividad, la química Rosa Menéndez López ha sido nombrada nueva presidenta del CSIC sustituyendo a Emilio Lora-Tamayo, representando a la primera mujer al frente del mayor organismo público de investigación en España con cerca de 13.000 investigadores, de los cuales las mujeres representan el 35,7%.

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Premios ASEBIO 2017 a la Biotecnología

Debo confesarte que mi falsa modestia –falsa o corta, no lo tengo muy claro- me hace incómodo comentarte una noticia de la que formo parte como divulgador y como actor –en este caso, como feliz premiado-, pero la biotecnología es uno de los pilares de nuestro sistema I+D+i, sobre todo, esa última “i”, que se escribe en minúscula pero que, según el director de la Fundación Madri+d, Jesús Sánchez Martos, debería ser una “i” muy mayúscula, puesto que es la “i” de innovación; la innovación que la biotecnología aporta a nuestro sistema empresarial.
Se acaban de fallar –aunque no me quisiera considerar como un fallo…- los premios de la VI Edición ASEBIO –Asociación Española de Bioempresas-. Según se comenta en la web Asebio, el pasado de 17 de noviembre de 2017, el jurado de la VI Edición del Premio ASEBIO de Comunicación y Divulgación de la Biotecnología, patrocinado por Oryzon Genomics, MSD y Roche, eligió tres trabajos de comunicadores que desarrollan su actividad en Euskal Telebista, Muy Saludable y microBIO como los ganadores de dicha edición.


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Semana de la Ciencia 2017

Podría haberme ahorrado este post haciendo un flashback o un corta y pega de la edición de la Semana de la Ciencia 2016, puesto que dicha semana, la semana más larga del año, es ya un clásico imprescindible de la comunicación social de la ciencia de todo el año. Pero, bueno, casa año tiene su encanto, sus actividades, sus actores, sus escenarios, su presupuesto y, claro, su calvo, como el que les habla, científico y divulgador, dispuesto, entusiasmado, a contárselo…

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Un tren, la replicación del ADN y el envejecimiento (y sí es un cuento…)

Cuando trato de explicar temas puntuales y complejos científicos siempre me encuentro con el mismo problema. ¿Qué nivel debo dar? Lo que está claro es que no es un tema baladí, puesto que los temas, como la audiencia, son muy variados. Algún compañero me aconsejó con su mejor intención, “no te compliques la vida, JAL, y explica en un nivel intermedio”. Error, respondo yo. Con ese nivel, los que se queden por debajo no entenderán, y los perderé. Los que estén por encima, se aburrirán, y los perderé. Por ello, acertadamente o no, prefiero la divulgación en diente de sierra, es decir, un tema quedará algo espeso –pido disculpas por ello-, y otro, bastante más light. Sea como fuere, recurrir a comparaciones, a algún símil o casi parábolas mesiánicas para explicar ciertos conceptos complejos, está dejando de ser la excepción…

Creo que fue la hijita pequeña del Premio Nobel de Medicina de 1978, Werner Arber, quien, para explicar lo que hacía su papi, esto es, descubrir unas enzimas que cortan específicamente el ADN -las enzimas de restricción- recurría a un cuento donde un sastre, su papá, cortaba la tela, el ADN, con unas tijeras muy bonitas, las enzimas… Pues bien, otro genio, Alexei Olovnikov, recurrió a una estación de tren, para hablarnos de replicación del ADN y envejecimiento. Esta es su historia según la narra Cayetano von Kobbe, investigador del CSIC.

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El festival científico Pint of Science

Serán los días 15, 16 y 17 de mayo simultáneamente en 43 ciudades españolas y en otros 10 países a lo largo y ancho del globo. Pint of Science, es un festival de divulgación científica de ámbito internacional que nació en 2012 en el Reino Unido cuando varios investigadores del Imperial College de Londres pusieron en marcha un evento denominado ‘Meet the Researchers’ (algo así como conozca a los investigadores).

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El uso de fármacos en los adultos de mayor edad: el caso de los antipsicóticos

Overtreatment harms patients thereby negating the first principle of doctoring, primum non nocere” “El sobretratamiento daña a los pacientes negando el primer principio de la medicina, primum non nocere, primero no hacer daño”. Bernard Lown 

Según un estudio publicado en 2014, alrededor del 50% de los adultos de mayor edad toma uno o más medicamentos que no son necesarios desde el punto de vista médico. Entre los grupos de fármacos de mayor riesgo usados frecuentemente en pacientes mayores de 65 años se encuentran los corticosteroides orales, los antiinflamatorios no esteroideos, los antipsicóticos, los antiagregantes plaquetarios (como la aspirina) y los inhibidores de la bomba de protones. Un estudio realizado en nuestro país para evaluar las prescripciones potencialmente inapropiadas (PPIs) en adultos de edad avanzada encontró que un 73,9% de los pacientes estudiados tenían al menos una prescripción inapropiada según los criterios STOPP, y que el 63.2% cumplía al menos un criterio Beers.

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Los antivacunas resucitan al sarampión

Será porque no lo repito una y otra vez… Por tus seres queridos, vacuna a los tuyos. Mientras que en la mayoría de los países –esos que dicen que el 99% de los habitantes tienen el mismo dinero que el 1% de los de los países más ricos- luchan por conseguir vacunas que protejan a la población de enfermedades prevenibles, una parte de la población, además una de las partes más acomodadas, de los países más poderosos del mundo empieza a poner en peligro el control global de algunas enfermedades que ya estaban en claro retroceso, por una cuestión absurdamente ideológica del mal llamado buenrollismo natural y ambiental.

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