‘VIRUS EN GENERAL’

Un nuevo coronavirus emerge desde China

Como todas las emergencias virales, las noticias se actualizan casi minuto a minuto por lo que, a riesgo de estar ya desfasado, paso a incluir un artículo que me solicitaron hace unos días en El Cultural, para su mayor difusión…

Dijeron que se trataba de una pandemia global; que nos preparáramos ante un posible escenario de millones de víctimas. El coronavirus responsable del síndrome respiratorio agudo y grave –severo, por su traducción literal del inglés SARS- fue el causante de una neumonía atípica que provocó un brote con unos pocos miles de infectados y un 10-15% de muertes, principalmente en China, entre finales de 2002 y 2004. Tras un año de incertidumbre, desinformación desde el gobierno chino y una actuación impecable de los sistemas internacionales de vigilancia epidemiológica, el brote, y con él el virus, quedó controlado.

Una década más tarde, en 2012, se detectó el primer caso de infección por un pariente filogenético del SARS-CoV en Arabia Saudita. Se trataba de otro coronavirus bautizado como MERS-CoV o coronavirus causante del síndrome respiratorio de Oriente Medio. El virus es un agente zoonótico, esto es, que puede transmitirse entre animales y entre estos y nosotros –animales también-. No se conoce exactamente su origen, aunque se descarta que sea una descendencia directa del SARS-CoV del 2003. La hipótesis más plausible a día de hoy es que se originara y mutara en murciélagos frugívoros y, desde aquí, pasara al dromedario como reservorio preferente desde el que se infectaría el humano. El contagio humano-humano, aunque no imposible, era y es muy difícil. Eso sí, al menos el 35% de los casos documentados de infección en humanos terminó fatalmente. Por supuesto, el número de casos de infección que, por su menor sintomatología, no requirieron hospitalización y, por lo tanto, no fueron notificados, se desconoce.

Los coronavirus son virus que tienen una larga cadena de ARN como material genómico –de las más largas dentro de los virus ARN-, un ciclo replicativo complejo y, por su naturaleza, una gran capacidad para acumular mutaciones en cada replicación. Coronavirus como el de la Gastroenteritis Porcina Transmisible no es desconocido en España.

Para complicar algo más esta vorágine de emergencias y reemergencias virales nos vuelve a llegar desde China, esta vez con eficacia y colaboración de las autoridades, la alarmante noticia sobre la detección de un nuevo coronavirus, desconocido hasta la fecha, causante de neumonía en humanos. Este nuevo agente infeccioso, ya bautizado como 2019-nCoV, apareció en un mercado de Wuhan, en el centro de China y en pocas semanas ha multiplicado su presencia hasta varios cientos de infectados, traspasando las fronteras presentándose casos –mientras escribo estas líneas- en Tailandia, Japón, Corea del Sur o incluso Australia. De momento, son más las incógnitas que las certezas sobre nCoV. No parece ser un virus evolucionado desde su primo SARS, menos desde el MERS, pero, por desgracia, sí parece haberse constatado su capacidad de transmisión entre humanos, paso previo para un más que factible brote pandémico –algo que algunos virólogos tememos que llegue a ocurrir con la también terrible gripe aviar-.

De nuevo, todo parece indicar que los sistemas de vigilancia epidemiológica, gracias a la colaboración y rápida respuesta ante los primeros casos de las autoridades chinas, está funcionando correctamente, aunque la evolución de cada emergencia viral es todo un misterio. Mientras tanto, desde la Organización Mundial de la Salud se hace un llamamiento a los expertos para estudiar cómo controlar el avance del 2019-nCoV, también conocido como coronavirus de Wuhan. Estamos en las primeras fases de estudio y seguimiento del brote. No obstante, la mortalidad, entre los casos documentados, parece inferior a la de sus parientes de 2003 o 2012. Claro está, el número de posibles infectados asintomáticos a día de hoy con capacidad infectocontagiosa también se desconoce. En este sentido, el MRC-Centro de Análisis de Enfermedades Infecciosas Globales del Imperial College de Londres elevaba la cifra de posibles portadores a cerca de 2000, argumentando que algunos pacientes podrían presentar síntomas leves de diversas afecciones respiratorias. Tendremos que seguir esperando hacia dónde nos lleva esta ya mundial alarma virológica.

Finalmente, otro aspecto relevante en la caracterización y control del virus pasa por la identificación de sus posibles reservorios animales. Se sospecha que 2019-nCoV ha pasado a humanos desde animales vivos en un mercado de Wuhan donde coincidieron los primeros pacientes. Descubrir si este desconocido animal constituye el reservorio principal o si, a su vez, fue infectado desde otro portador –un murciélago, pongamos por caso-, resultará vital en la lucha por el control de la pandemia. En 2003 se señaló a la civeta, un mamífero que se vendía con intenciones gastronómicas en los mercados chinos, como foco de transmisión del SARS-CoV, aunque posteriores investigaciones dieron cuenta del virus en una gran variedad de animales, no solo en mamíferos. Lo dicho, los próximos meses serán cruciales para contemplar, con perspectivas virológicas, la magnitud de la nueva emergencia viral.

JAL (DCC-CBMSO)

DIVULGACIÓN CIENTÍFICA DEL 24 DE ENERO DE 2020

ENTRE PROBETAS

Jueves 21:30 h en Radio 5

Entre probetas – Las bacterias que nos condicionan las hambrunas – 23/01/20
Una de las noticias destacadas como hito científico del 2019 por la revista Science hablaba sobre cómo los microbios intestinales podrían ayudar a los niños desnutridos. Para hablar de microbiota y su relación con distintas patologías o con la alimentación, esta noche Entre probetas entrevista a Ignacio López-Goñi, catedrático de Microbiología de la universidad de Navarra y autor del famoso blog microBIO. En nuestra sección de libros relacionados con investigación, nos ponemos muy faraónicos para hablar del papiro de Ani. Con otras noticias y la banda sonora de Particle fever (locos por las partículas) terminamos el programa.

El LAB de JAL

Domingos 15:50 h en Radio 5

ENTRE PROBETAS (25 minutos de intensa y entretenida ciencia). Radio 5

EL LABORATORIO DE JAL (Píldoras científicas en 3 minutos). Radio 5

MARCA ESPAÑA (A CIENCIA CIERTA) Radio Exterior de España

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Para finalizar temporada dos breves noticias: Virus para proteger las plantas y patatas adaptadas a Europa…

Lo dicho, antes de darnos unos días –prometido- de asueto, solamente comentar un par de noticias que llamaron recientemente mi atención… Aquí las dejo. See you on september:

Científicos de la Universidad de California en San Diego y de la Universidad de la Reserva Occidental de Case, ambas en Estados Unidos, han descubierto que un virus vegetal es una herramienta muy eficaz para liberar pesticidas en el suelo. Estos patógenos funcionarían como nanopartículas que se adhieren a las moléculas del plaguicida y permiten que este llegue a zonas más profundas, lo que permite ahorrar en el uso de estos productos. Sus conclusiones se han publicado en Nature Nanotechnology. El virus de plantas utilizado es, además, el primer virus en ser caracterizado hace ya más de un siglo, el virus del mosaico del tabaco, que aquí funcionaría como un vector, como un taxi, para transportar varios plaguicidas. Aunque osado, no es un campo de investigación completamente nuevo. Ya existe un campo emergente en la nanotecnología en que se usan los virus vegetales como sistemas para liberar pesticidas. Tal y como comentan los autores, sería algo parecido a las nanopartículas que ya se utilizan en medicina… La noticia nos permite ser optimistas a la hora de maximizar el rendimiento de pesticidas minimizando su uso y, por lo tanto, la posible contaminación del suelo y acuíferos. Todo un detalle…

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Anticuerpos que bloquean una de las vías de entrada del Ébola

El virus del Ébola (o Ebola) causa una enfermedad hemorrágica grave que no dispone de tratamiento y que resulta mortal en aproximadamente un 50% de los casos. Actualmente, se están probando vacunas y anticuerpos en fase experimental dirigidos contra la especie Zaire del virus, pero otras variantes virales que podrían causar brotes futuros no están cubiertas por estas estrategias y requerirán tratamientos específicos. En este sentido, investigadores del Instituto de Investigación del Sida IrsiCaixa, han publicado en la revista Nature Microbiology que los filovirus, familia que engloba a virus como el del Ébola, comparten con el VIH, virus del Sida, una de las rutas de entrada a las células mieloides del sistema inmunitario, habiendo diseñado anticuerpos que bloquean totalmente esta vía en células humanas.

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Nuevos posibles fármacos contra el eterno herpes

Según la Organización Mundial de la Salud (la oms), se estima que en el ámbito global y hasta finales del 2016, un 67 % de la población menor de 50 años se encontraba infectada con herpes simplex tipo 1 (el de las famosas calenturas) y un 11 % con el tipo 2 (el genital). Estos alfaherpesvirus producen enfermedades que van desde manifestaciones leves como vesículas o úlceras, hasta infecciones graves como el herpes labial, queratitis –que puede acabar en ceguera- o encefalitis. Cuando hablamos de estos virus, siempre es importante tener en cuenta su capacidad de permanecer latentes en el sistema nervioso central del individuo y volver a activarse en diversas situaciones a lo largo de la vida.

Una amplia variedad de antivirales ha sido definida como antiherpéticos, actuando en la mayoría de los casos directamente sobre la replicación del virus. El aciclovir (ACV), famciclovir o valaciclovir son algunos de los antiherpéticos más demandados en la actualidad.

Aunque el aciclovir y sus derivados poseen un gran efecto antiherpético, cabe destacar algunos estudios de los últimos años en los cuales se ha visto que, a grandes dosis administradas de dicho compuesto, se produce un efecto embriotóxico y teratógeno (malformaciones), al menos en ratones. No obstante, el mayor inconveniente que presentan estos fármacos se basa en la aparición de resistencia en pacientes que llevan siendo tratados durante largos periodos de tiempo, principalmente en pacientes inmunocomprometidos. Por ello, el estudio de nuevos antiherpéticos con diferentes mecanismos de acción, sigue siendo necesaria.

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Anticuerpos que bloquean una de las vías de entrada del Ébola

El virus del Ébola causa una enfermedad hemorrágica grave que no dispone de tratamiento y que resulta mortal en aproximadamente un 50% de los casos. Actualmente, se están probando vacunas y anticuerpos en fase experimental dirigidos contra la especie Zaire del virus, pero otras variantes virales que podrían causar brotes futuros no están cubiertas por estas estrategias y requerirán tratamientos específicos. En este sentido, investigadores del Instituto de Investigación del Sida IrsiCaixa, han publicado en la revista Nature Microbiology que los filovirus, familia que engloba a virus como el del Ébola, comparten con el VIH, virus del Sida, una de las rutas de entrada a las células mieloides del sistema inmunitario, habiendo diseñado anticuerpos que bloquean totalmente esta vía en células humanas.

En el caso del virus del Ébola, la complejidad surge porque no se puede prever qué especie va a emerger en cada brote. Según comenta Nuria Izquierdo-Useros, colíder del artículo, “una forma de evitar este escollo es diseñar una terapia contra los receptores virales de la célula, que no cambian, aunque, para ello, hay que conocer cuáles son esos receptores. Por ello, tras caracterizar uno nuevo, se han diseñado distintos anticuerpos que pueden bloquearlo”.

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Contra los charlatanes y pseudociencias: Escépticos y vacunas

Vivimos momentos convulsos donde, por un lado, se observan pasos ministeriales decididos en contra del avance de las falsas terapias, timos, bulos y fraudes que ponen en peligro nuestras vidas y, ya puestos, nuestros bolsillos y, por otra parte, la constatación del aumento de muchos de estos buhoneros –las pseudoterapias facturan ya más de 45.000 millones de euros en todo el mundo- y de grupos sociales que con el “buenrollismo” y “posverdad” por bandera, están haciendo reemerger viejos fantasmas, como el sarampión, donde ha aumentado un 400% el número de casos, en Occidente, en los últimos años… Contra esta realidad, vaya por delante dos iniciativas que, considero, son oportunas y necesarias…

Organizado por el Círculo Escéptico y con la colaboración de la Universidad da Coruña acaba de salir la convocatoria del Primer Certamen Premios Isabel Zendal al fomento del pensamiento crítico. El Premio Isabel Zendal tiene como objetivo fomentar la práctica del escepticismo en la educación secundaria. Entendemos el escepticismo como el uso del pensamiento crítico y racional como herramienta indispensable para la comprensión del mundo y la toma de decisiones en la vida diaria. Puede participar todo el alumnado de centros educativos españoles que esté cursando entre 1º de ESO y 2º de Bachillerato y se premiará la mejor pieza escrita de cada una de las categorías. Puede tener forma de artículo periodístico, exposición divulgativa de un experimento desarrollado por el alumnado o breve relato. Se aceptan textos en gallego o en castellano y la extensión dependerá de la categoría. El plazo acaba el día 10 de mayo a las 14:00h y la presentación es electrónica en el registro de la Universidade da Coruña. Además de un pequeño incentivo económico, los trabajos premiados serán incluidos en una publicación recopilatoria que editará el Servizo de Publicacións de la Universidade da Coruña. Este premio toma su nombre de una de las grandes figuras de la ciencia, la gallega Isabel Zendal, personaje clave de principios del siglo XIX en la extensión de la vacuna de la viruela por todo América (y más allá). Considerada la primera enfermera del mundo en misión humanitaria, Isabel es todo un ejemplo de rigor y sistemática, un ejemplo para el pensamiento crítico y el escepticismo. Para la presentación e inscripción, será necesaria la ayuda de un adulto que esté en posesión de un Certificado Digital. Este adulto puede ser el padre, la madre, tutor, docente o representante de la dirección del centro de estudios. Pasemos a la segunda iniciativa…

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Las primeras imágenes tridimensionales de viroides

Los viroides son, quizás junto a los priones, los patógenos más pequeños que se conocen.

Son, escasamente, una pequeña molécula de ácido nucleico, circular, pero capaz de provocar serias enfermedades en plantas. Hablamos de una simple molécula de ARN –más simple que el conocido ADN-, desnuda, circular, con unos pocos cientos de unidades, nucleótidos, pero que interfieren activamente el metabolismo de la célula vegetal, provocando serios problemas económicos.

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Nuevas emergencias con los malditos virus

Lo he dicho ciento de veces: la cuestión no es ya si acabaremos teniendo virus tropicales en nuestras casas; la pregunta es ¡cuándo! De hecho, ese “cuándo” ha sido ya. Hace unos meses salían a la luz varios casos de infección autóctona –sí, en España- de dengue, un virus transmitido por un mosquito que amenaza a una franja terrestre de unos 3000 millones de seres humanos. Ahora, España está también en el punto de mira de este flavivirus.

Sin embargo, hoy quería mencionar dos noticias recientes que también deberían darnos que pensar; dos noticias que, al menos parcial o tangencialmente, entroncan con nuestra propia irresponsabilidad como, digamos, especie dominante en esta cada vez más pequeña Aldea Global. Dos titulares: Nuevas víctimas mortales por hantavirus en Argentina y aumento de casos de sarampión en España, concretamente en Euskadi.

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¿Cómo evaden los virus al Sistema Inmune?

Llevamos cientos de millones de años –vamos, ayer como quien dice- interaccionando directamente con agentes patógenos que, o bien se extinguieron –puesto que nosotros seguimos por aquí- o se adaptaron a vivir en más o menos armonía –teniendo en cuenta a la especie y no al individuo-. Eso sí, de vez en cuando entramos en contacto con algún virus que estaba en equilibrio en otra especie, y ya tenemos el lío montado, pero esa es otra historia…

El caso es que nuestro sistema inmune ha ido evolucionando haciéndonos cada vez más y más resistentes a ciertas especies virales. Sin embargo, por aquello del “quid pro quo”, los virus también han evolucionado, se han adaptado a su huésped y han aprendido a puentear –o si prefieres el anglicismo bypasear- las defensas inmunológicas. Un brillante estudio llevado a cabo por españoles y publicado en la revista Nature Communication trata el tema y, de paso, dicen los autores, los resultados podrían ayudar a mejorar las terapias contra algunas enfermedades autoinmunes, como el lupus eritematoso o el síndrome de Aicardi-Goutières, entre otras.

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Transmisión hospitalaria de virus

En las últimas semanas hemos asistidos, algunos con cierta preocupación, a varias noticias donde se informaba del posible –o cierto- contagio por varios virus de personas que se sometieron a algunas pruebas diagnósticas u operaciones en hospitales. Por supuesto, el riesgo cero no existe en ninguna actividad humana, pero vaya desde aquí mi confianza ciega en la medicina española y sus múltiples pruebas diagnósticas. Sea como fuere, dejaré que hablan los expertos sobre algunos de estos casos recientes…

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