Georges Cuvier, entre la ciencia y la administración, una de cal,……

La obra de Georges Cuvier (1769-1832), titulada “Recherches sur les ossements fossiles” y publicada en 1812, es una referencia obligada en Anatomía Comparada y en Paleontología de Vertebrados. Su autor demostró la presencia en las capas sedimentarias de faunas diferentes y superpuestas, y concibió la idea del perfeccionamiento orgánico gradual de la fauna, desde la antigüedad a los tiempos modernos, lo cual es una manera de ver la evolución por alguien que decididamente no era ni evolucionista (porque el concepto de evolución es posterior) ni transformista (no era partidario de las transformaciones de unas especies en otras). Sin ser ni lo uno ni lo otro, Cuvier describió cambios en la fauna.

El mecanismo de dichos cambios lo expuso en su obra “Discours sur les révolutions du globe” (1822). Para él las extinciones, provocadas por acontecimientos geológicos violentos, fueron a la vez bruscas y completas. La alternancia repetida de los estratos geológicos implica desplazamientos marinos en distintos sentidos (lo que hoy llamamos transgresiones y regresiones marinas). Al analizar la fauna en distintos terrenos geológicos, no se encuentran formas intermedias sino bruscas discontinuidades (es lo que posteriormente se ha llamado equilibrio puntuado). Por lo tanto , para Cuvier los cambios (renovaciones) de la fauna eran completos y sin otro tipo de pruebas, las hipótesis de Lamarck eran poco fundadas. En su libro “Les transformations du monde animal”, Charles Deperet menciona un texto de Cuvier que a su parecer contiene una idea fundamental:

Por lo demás, mientras que sostengo que los bancos pedregosos contienen los huesos de varios géneros y las capas contienen los de varias especies que ya no existen, yo no pretendo que haya sido necesaria una nueva creación para producir las especies existentes, solamente digo que ellas no existían en los mismos lugares y que por lo tanto han debido de venir de otra parte…………..

Y resume las ideas de Cuvier en cuatro puntos principales: 1. Las faunas sucesivas son enteramente (o casi enteramente) diferentes unas de las otras. 2. Su extinción es el resultado de bruscas revoluciones. 3. Las revoluciones permiten el retroceso del mar permitiendo la constitución de nuevos suelos continentales favorables a la expansión de nuevas faunas. 4. Las nuevas faunas no se crean en cada lugar sino que proceden de regiones lejanas.

Otras obras de Cuvier son “Tableau élémentaire de l’histoire naturelle des animaux” (1797-1798),  ”Leçons d’anatomie comparée” (5 volumes, 1800-1805), “Le Règne animal distribué d’après son organisation“, (1817) y otras. La  Loi de corrélation des formes, el Principio de correlación de las formas está en la base del pensamiento de Cuvier. Su clasificación de los animales está en la base de todos los tratados de Historia Natural del siglo XIX.

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