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Las matemáticas del surf

La lectura del libro Años salvajes, una autobiografía del periodista y escritor surfista William Finnegan, publicada recientemente en Libros del Asteroide, y premio Pulitzer en 2016, nos lleva a una reflexión sobre este mundo apasionante del surf y su relación con las matemáticas.

Seguramente, la mayoría de los surfistas no saben mucho de matemáticas, pero eso no impide que estas estén muy ligadas al surf. No solo en lo que se refiere a la formación de olas,sino también a como cabalgarlas adecuadamente. En esta entrada daremos solo algunas pinceladas, pero en este artículo se pueden encontrar muchos más detalles.

En primer lugar, es importante para los surfistas encontrar olas grandes, y debemos saber que las olas se crean cuando el viento sopla sobre una superficie vasta de agua, y le transfiere su energía. Las olas dependen por tanto de tres factores: la velocidad del viento (la energía transferida es proporcional a la cuarta potencia de esta velocidad), la distancia que el viento viaja sobre el agua (lo que en inglés se llama el fetch), y el tiempo durante el que viajan las olas. En contra de lo que pudiera pensarse, las olas más grandes las crean tormentas que se producen lejos del costa, en el oceáno abierto. Este hecho es bien conocido por los surfistas, capaces de recorrer kilómetros en busca de nuevas y apasionantes olas. Hoy en día, usan internet para conocer con antelación las novedades del tiempo atmosférico y desplazarse a los lugares más prometedores. Estas predicciones se consiguen con los datos proporcionados por sensores instalados en boyas.

Otro aspecto importante para un surfista es la forma de las olas, y en ello intervienen la forma de la costa, la existencia de bajíos, rocas o arrecifes. De hecho, usando las ecuaciones de los fluidos, y los métodos de modelización y simulación con ordenadores, se diseñan ahora lugares como “Mavericks”, en el norte de California, en los que se pueden producir olas enormes para el disfrute de los surfistas.

Otro aspecto clave en el surf es cuándo coger la ola, justo cuando está comenzando a romperse, en el momento de mayor velocidad. Las matemáticas que están detrás de esto son las sencillas leyes de Newton y la propia conservación del momento.

Finalmente, la geometría entra también en la descripción de los tubos, para los que se usa la relación entre longitud y anchura.

Volviendo al libro de Finnegan, la publicidad dice que “es sin ningún género de dudas, el mejor libro sobre surf que se haya escrito nunca”. Sin conocer mucho la literatura sobre este tema, sí podemos decir que es un gran libro, en el que el autor nos cuenta su periplo existencial, siempre con las olas por medio, y cómo el surf se convierte en una especie de religión para más de 20 millones de personas que a él le lleva a recorrer una buena parte de las costas e islas del mundo. Recomendamos su lectura acompañada, como no, por alguna canción de los chicos de la playa, valga esta misma:

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU) y Cristina Sardón (ICMAT-CSIC).

 

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