‘Maravillas del micromundo’

El planeta de las bacterias

autor: Jesús Mingorance
Hospital Universitario La Paz

La moda bacteriana de la vida, es decir que de entre todos los seres vivos, los más abundantes son las bacterias, es una de las muchas ideas acerca de la vida y la evolución que nos dejó el  gran Stephen Jay Gould (1941-2002). La moda estadística de una distribución es su valor más frecuente, y las bacterias son, han sido, y corremos poco riesgo al decir que también serán la forma de vida predominante a lo largo de la historia de este planeta.

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Deconstruyendo las bacterias: nueva cocina en la Microbiología

autor: Miguel Vicente

Vivimos unos tiempos en los que diversas, y a veces opuestas, formas de abordar la experimentación coexisten en el estudio de los microbios. Por un lado la biología sintética, en su sentido más estricto, ha permitido reproducir en el tubo de ensayo algunas de las funciones de la división celular bacteriana partiendo de varios elementos, vesículas de lípidos y una forma modificada de la proteína FtsZ. Sorprendentemente esa FtsZ constriñe a las vesículas reproduciendo lo que creemos es una de las etapas iniciales de la división. El abordaje contrario, el analítico, también hace progresos, la deconstrucción de Bacillus subtilis privándole de pared celular, e incluso de FtsZ, demuestra que no solo es posible mantener células privadas de pared en estado vivo, sino que en esas condiciones se puede generar descendencia incluso sin que FtsZ  participe en la constricción de la membrana. No solo se han producido así las llamadas formas L de B. subtilis, sino que además se vislumbra cómo se pudo, quizás, realizar la multiplicación de unos seres vivos ancestrales que pudieran ser los antecesores de las células.


Comparación de células normales de Bacillus subtilis a la izaquierda con las respectivas formas L a la derecha.


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Expulsados del paraíso: otra reinterpretación de los virus

autor: Miguel Vicente

Si algo caracteriza a los virus es que son, en número de individuos, los seres más numerosos del planeta. Habitamos los seres vivos, bacterias, arqueas y eucariotas en un océano de virus que nos utilizan a su antojo para propagarse. A diferencia de las células, los virus no pueden realizar ninguna función vital de manera autónoma, para todas ellas necesitan esclavizar a una célula, a la que, cuando han culminado su multiplicación, acaban por abandonar, y a veces por matar. La verdad es que no sabemos muy bien dónde clasificar a estos molestos entes. Algunos de ellos, como el virus mosaico del tabaco, incluso se pueden cristalizar como si fuesen sal. En este artículo se comenta una reciente publicación en la que sus autores opinan que los virus deben ser definitivamente expulsados del árbol de la vida.


Adán y Eva expulsados del paraíso terrenal. Ilustración de William Blake para “El paraíso perdido” de John Milton, fechada en 1808


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¿Se contagia el cáncer? Helicobacter pylori, un asesino al acecho

autor: Marcin Krupka
Becado por la Fundación “La Caixa” en el Centro Nacional de Biotecnología

Una de cada dos personas alberga en su estómago a un asesino en potencia que en el mejor de los casos le causará gastritis, pero que si no se trata adecuadamente puede incluso provocarle un cáncer. Es la bacteria Helicobacter pylori descubierta como habitante del estómago humano por un médico polaco a finales del siglo XIX y que sin embargo pasó luego inadvertida durante un siglo.


Helicobacter pylori. La bacteria que habita en el estómago y que es la causante de la mayor parte de las úlceras gástricas y de algunos cánceres. Las bacterias se han coloreado en verde y la mucosa gástrica en ocre para obtener una imagen con mayor atractivo visual.


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Hoy cenamos con los Darwin

autor: Miguel Vicente

Los Darwin, cuyo domicilio en las afueras de Londres está en Down House en el condado de Kent, celebran el 12 de febrero el cumpleaños de Charles Darwin, que nació en Shrewsbury en 1809. La dueña de la casa, Emma Darwin, de soltera Wedgwood, se encarga de dirigir al servicio para agasajar a los invitados, la comida ha de estar a la altura de la ocasión, de la bonita vajilla decorada con nenúfares de la fábrica de porcelana de su abuelo Josiah y ser llevadera para el delicado aparato digestivo de su marido. No vamos a llevar ninguna botella como obsequio, la cena en Down no suele acompañarse con vino, que por su delicada salud, tan mal sienta al cabeza de familia.


El comedor de Down House. La casa de la familia Darwin se encuentra en Kent, el condado llamado “El jardín de Inglaterra”, al sureste del país, un lugar muy propicio para los experimentos que el Señor Darwin hace para estudiar las orquídeas y otras plantas.


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Las bacterias han preferido el tonel al corsé

autor: Miguel Vicente

La olla a presión de mi cocina resiste, según indica lo grabado en su tapa, 1,5 bares, es decir 1,48 atmósferas. Pero la pared de una bacteria está preparada para aguantar una presión de al menos 4 atmósferas, más incluso que las ollas a presión para uso industrial. Esta resistencia al estallido la consiguen mediante una funda de peptidoglicano que las envuelve por fuera de la membrana citoplásmica. La bioquímica nos dice que el peptidoglicano es como una malla, resistente aunque porosa, pero no nos permite ver la forma en la que se disponen la urdimbre y la trama en el tejido. La repuesta que ha obtenido el grupo de Grant Jensen, especialista en viajes alucinantes, indica que la urdimbre del peptidoglicano se coloca paralela a la superficie de la membrana formando aros como los de un tonel, la trama entrelaza unos con otros y el conjunto se ajusta a la bacteria casi como el guante a la mano.


Tres posibles modelos para la estructura del sáculo en una bacteria. El panel de la izquierda es la disposición en panal similar a la de algunos felpudos, las cadenas glucídicas serían cortas y perpendiculares a la superficie como las paredes de las celdas del panal. En el del centro las cadenas glucídicas se dispondrían como las ballenas de un corsé, mientras que en el panel de la derecha se muestra cómo se colocarían en el tercer modelo siguiendo el patrón de los aros de un tonel.


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División se escribe sin Z

autores: Manuel Sánchez y Miguel Vicente

La versión en inglés de este artículo se ha publicado en Small things considered “The Microbe Blog”

Desde la rueda hasta la turbina la humanidad se ha inventado un buen número de máquinas para realizar trabajos mecánicos muy diversos, por lo que parece natural que la misma función, como impulsar un coche, pueda hacerse con motores de diseños muy diferentes. También en las distintas células se puede hacer una misma función utilizando maquinarias de diferentes diseños. Así como la mayoría de los coches utilizan un motor de gasolina, la mayoría de los microbios y muchos orgánulos como los cloroplastos, para llevar a cabo la división en dos, utilizan un elemento común, la proteína FtsZ.


Distribución filogénetica simplificada de la proteína FtsZ. Estaproteína es imprescindible para la división celular de un gran númerode bacterias, arqueas y orgánulos.


Sin embargo hay vehículos que en vez de un motor de gasolina usan un motor eléctrico o incluso una caldera a vapor como las locomotoras. De hecho hay microbios que prescinden por completo de FtsZ y utilizan otro sistema para realizar su división. Ya se sabía que algunos parásitos intracelulares, como Chlamydia, carecen de dicha proteína. Ahora se les une un importante grupo de arqueas, las Crenarchaeota, a las que pertenece Sulfolobus acidocaldarius, la especie en la que se ha hecho el descubrimiento.


Un hogar muy especial. El jardín de las deliciasde Sulfolobus acidocaldarius para nosotros sería mas bien un infierno,casi hirviendo a 80ºC y bastante ácido a pH 2. Su hogar, en lassolfataras, se asemeja asombrosamente a las calderas de Pedro Boteroilustradas en el Hortus deliciarum un manuscrito medievalcompilado por Herrad def Landsberg entre 1167 y 1185.


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Proyecto MICROBIOMA: Censando los microbios que viven en el cuerpo

autor: Miguel Vicente

Es sabido, desde ya hace mucho, que de cada diez células que llevamos en el cuerpo tan sólo una es humana, las otras nueve son microbios de diverso tipo. Para ellos nuestro cuerpo es su casa e intentan vivir en armonía desde la piel hasta en el intestino. Hace unos días se ha anunciado la formación de un consorcio mundial de grupos de investigación cuyo objetivo es identificar los microbios que habitan en el ser humano mediante la secuenciación de sus ADNs. Muchos, si no la mayor parte de ellos no se han podido cultivar por lo que se propone una aproximación metagenómica, es decir amplificar los ADNs de origen microbiano que se obtengan del cuerpo, averiguar sus secuencias y por comparación predecir a qué tipo de microbios debe corresponder para finalmente recomponer en el ordenador el catálogo de los minúsculos habitantes del cuerpo humano.


Los sitios que le gustan a los microbios para vivir en el cuerpo humano. La piel, el aparato digestivo, el respiratorio y el urogenital albergan, en el individuo sano, florecientes colonias de muy diversos microbios.


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Acinetobacter baumannii: cómo se gesta un patógeno

autores: Jesús Mingorance y José Ramón Paño (Hospital Universitario La Paz)

Acinetobacter baumanii es una bacteria poco conocida por el público, salvo por ocasionales, y breves, apariciones en los medios de comunicación cuando saltan algunas alarmas, como cuando por su causa ocurren muertes en algunos hospitales. Hasta la década de los 80 la mayoría de los aislados clínicos de A. baumannii eran sensibles a los antibióticos, pero desde entonces el panorama ha cambiado bastante, y son frecuentes los aislados resistentes a todos ó casi todos los antibióticos de uso habitual en la clínica. Además, algunos clones parecen tener facilidad para difundirse y han alcanzado una distribución geográfica continental e incluso mundial. ¿Cómo han podido éstos clones acumular tal cantidad de resistencias?


La bacteria que a veces protagoniza titulares. Las especies deAcinetobacter son de morfología variable. Suelen ser bacilares(cilíndricas) en la fase de crecimiento rápido y cocobacilares ócocoides (redondeadas) cuando el crecimiento es lento ó se detiene. Hay veces en las que Acinetobacter salta a las cabeceras de los diarios.


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El Parvoma

Artículo de Julian Davies publicado el 1 de septiembre de 2008 en la sección “The view from here” en “Small Things Considered. The Microbe Blog”.
Este artículo surge porque Mark, un tipo interesante y ecléctico, me ha dado pie*. La verdad, no estaba animado a escribir nada, pero como me he pasado la semana redactando un proyecto (de poco presupuesto, como suele ser lo normal en Canadá) y hoy hace sol, he decidido cortar el césped, pero la manivela de la cortadora se ha empeñado en salirse, lo que me ha puesto el humor como para una queja (no para un foro); también me fastidia que Roger Federer haya perdido otra vez, no me gusta que a mis héroes les pase nada malo. Pero volviendo a la insinuación de Mark, ¿por qué los microbios hacen tantas moléculas pequeñas?


Unión de diferentes antibióticos a los ribosomas bacterianos: abundantes dianas para la señalización por pequeñas moléculas. Procedencia de lailustración.


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