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El ébola también necesita físicos

El primer contagio del virus del ébola en Europa ha revolucionado a la opinión pública española, convirtiéndonos en espectadores de un desfile de expertos sobre el tema con opiniones de todo tipo. Sin embargo, hasta el día de hoy, ningún físico ha sido “llamado a declarar”. ¿Cómo es posible, si son los mayores expertos en difusión de enfermedades?

 

El Washington Post lo tenía claro, ¿se va a transmitir el ébola en Estados Unidos? Preguntémoselo a Alessandro Vespignani, físico que investiga la propagación de enfermedades en la Northwestern University, dentro de Laboratory for Modeling of Biological and Socio-Technical Systems. En la entrevista realizada recientemente, el profesor Vespignani explicaba que el modelo realizado en su grupo asignaba una probalibad de entre el 5% y el 15% de que el ébola llegara a Estados Unidos en septiembre. Este modelo matemático, conocido como GLEAM (Global Epi­demic and Mobility Model), es el trabajo de varios años de estudio e integra información sobre la distribución de la población, y su movilidad, a nivel mundial.

Es curioso ver que su modelo matemático también es capaz de asignar una probabilidad de aparición de la enfermedad a casi cualquier país del mundo, incluido España. Y ustedes seguro que habrían pensado (hace una semana, claro): “el riesgo de que llegue a España tiene que ser bajo”. Pues desgraciadamente no es eso lo que indican las previsiones realizadas por el grupo del profesor Vespignani, según las cuales, España está situado en el decimonoveno puesto en el ranking de países con mayor probabilidad de recibir la enfermedad…. antes de finales de Octubre!

Fig.1.- Ranking de países con mayor riesgo de recibir casos de ébola durante octubre de 2014 (según el simulador GLEAM).

 

Puede también que se estén preguntando cual es la fiabilidad del modelo GLEAM, el cual tal vez esté generando alarma donde no la hay. Que quieren que les diga, sus predicciones sobre la propagación del virus de la gripe H1N1 fueron espectaculares, y están recogidas en un artículo de la prestigiosa revista BMC Medicine.

 

 

Fig.2 .- Video simulando la Propagación del virus H1N1 según el modelo matemático GLEAM.

 

Está bien, estoy seguro de que todavía alguno de ustedes puede pensar que todo esto está muy bien, pero que es cosa de los americanos. Están mejor preparados, tienen los mejores investigadores, algo que está muy lejos de lo que tenemos en España… Pues déjenme decirles que se equivocan. Resulta que en este país también tenemos a algunos de los mayores expertos mundiales sobre propagación de enfermedades. Por nombrar a un par, déjenme hablarles de Romulado Pastor-Satorras, físico al igual que el profesor Vespignani, e investigador de la Universidad Politécnica de Cataluña. El profesor Pastor-Satorras, fue uno de los descubridores de los efectos que tiene la estructura de las redes sociales en la transmisión de enfermedades y, más concretamente, descubrió que no existen umbrales críticos que desactiven totalmente a una enfermedad contagiosa, es decir, es prácticamente imposible eliminarla por completo, aunque se puede mantener en niveles muy bajos. Precisamente, el profesor Pastor-Satorras ha publicado recientemente un artículo de revisión sobre los modelos matemáticos que permiten prever la transmisión de enfermedades en la sociedad.

Otro investigador residente en España desde hace más de 10 años es el Dr. Yamir Moreno, del Insitituto Universitario de Investigación en Biocomputación y Sistemas Complejos (Zaragoza). El Dr. Moreno ha destacado por sus innumerables aportaciones al campo del modelado de enfermedades y su relación con la estructura de la red social sobre la que se propagan, lo que le ha valido más de 12.000 citas, según Scholar Google. Vamos, que impacto desde luego ha tenido.

Y me dejo muchos más físicos por nombrar, que no están en Estados Unidos, ni en Alemania. Están aquí, en nuestras universidades y centros de investigación (a pesar de la que está cayendo). Estos investigadores, saben cómo se propagan las enfermedades. Pueden estimar los riesgos, los tiempos de propagación, el número de personas infectadas, etc…

Y yo me pregunto: ¿por qué no vemos a ninguno de ellos en los medios de comunicación? ¿ha contactado el gobierno con el profesor Pastor-Satorras o el Dr. Moreno? ¿están en el gabinete de crisis sobre el ébola?

Puede que me equivoque, pero viendo como se está actuando, mucho me temo que conozco las respuestas…

 

 

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Día Mundial del Escepticismo

Aportación de este blog a la iniciativa de “Proyecto Sandía“: “Día mundial del escepticismo y contra el avance de las pseudociencias“.

Día mundial del escepticismo

Un día como hoy, 20 de diciembre, pero de 1996, falleció Carl Sagan. Es posible que los más jóvenes no sepan de quién hablo, pero los que ya tenemos unos años nos acordamos de aquella fantástica serie de televisión titulada “Cosmos: un viaje personal“, de la que él era el guionista principal y presentador. Muchos amigos y compañeros recuerdan, como yo, que toda la familia se reunía enfrente del televisor a disfrutarla. Y aunque es cierto que la serie se emitió en una época en la que sólo había dos canales de TVE (la primera y la “uachefe”), eso no quita que su éxito fuera mérito propio, tanto por contenido como por presentación.

Vi todos los capítulos asombrado de las imágenes y las historias tan increíbles que contaba, e hipnotizado por la música de Vangelis (“Heaven and hell“, “Alpha” y “Pulstar“). De él escuché por primera vez las palabras googol y googolplex; supe de la vida de astrónomos y astrónomas como EratóstenesHipatia, Ptolomeo, Brahe (y su nariz de mirra y plata) o Kepler; conocí la historia de los cangrejos que por evolución artificial parecen samuráis; descubrí que hay planetas “cerca” de nosotros y, lo que era más fascinante para mi imaginación, ¡que somos capaces de mandar naves para explorarlos! Recuerdo a Carl Sagan hablando de los átomos, de los elementos de la tabla periódica y cómo las estrellas los crean; que la estrellas nacen y mueren; que en el Universo hay multitud de objetos y fenómenos maravillosos (¡y aterradores!): gigantes rojas, enanas blancas, agujeros negros, supernovaspúlsares, cuásaresestrellas de neutrones…; que el Universo tuvo un inicio al que le habían puesto el curioso nombre de Big Bang; que vivimos en un espacio-tiempo con 4 dimensiones (¡que grande la historia de “Flatland“!); que tal vez no estemos solos en el Universo, como la ecuación de Drake sugiere; y sobre todo recuerdo el colofón, añadido unos años después, titulado en inglés “A pale blue dot“… una emocionante reflexión sobre la condición humana y el Universo.

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Pero Carl Sagan no solo habla de Ciencia a lo largo de los diferentes capítulos de la serie. Cuando habla de la destrucción de la antigua biblioteca de Alejandría, es también una crítica a la intolerancia, al fanatismo dispuesto a matar y destruir por una idea. Desde un punto de vista histórico, no está claro ni cómo, ni cuándo, ni quiénes la destruyeron, y por eso motivo la afirmación de Carl Sagan de que fue la comunidad cristiana la responsable creó cierta polémica y provocó el rechazo de los historiadores. Pero “se non è vero, è ben trovato” pues el relato es un pretexto perfecto para denunciar cualquier forma de pensamiento cerril, tan falto de argumentos y tan incapaz de convencer que tiene que callar por la fuerza a todos aquellos que dudan y muestran su escepticismo.

La vida de Kepler se convierte en las manos de Carl Sagan en un llamamiento al pensamiento sincero y valiente. Cuenta la historia de un hombre que, a pesar de estar guiado por prejuicios sobre cómo deberían ser los cielos, acaba descubriendo la verdad y, cuando eso sucede, no duda en abrazarla, renunciando a sus propias creencias.

When he found that his long cherish beliefs did not agree with the most precise observations, he accepted the unconfortable facts. He prefered the hard truth to his dearest delusions. That is the heart of science.

Tampoco vacila Carl Sagan en criticar abiertamente las pseudociencias, en particular, la astrología: el convencimiento irracional y anticientífico de que nuestro destino está determinado (total o parcialmente) por la posición de los astros al nacer. Pero no lo hace de forma visceral, no quiere caer en el autoritarismo fanático que él rechaza, lo hace desde el pensamiento crítico y científico.

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También denuncia la falta de credibilidad del fenómeno OVNI. Presenta el caso Hill, supuestamente uno de los mejor documentados, en el que una pareja afirmaba haber sido abducida por extraterrestres, y lo examina con escepticismo. Y de nuevo, no lo hace con prepotencia ni desprecio, sino con la actitud honesta de quien está dispuesto a creer pero los hechos se lo impiden. Carl Sagan creía que existe vida inteligente en otros lugares del Universo pero no podía aceptar las historias sobre OVNIS. Quizás su libro “Contact” fuera una forma de consuelo y escribió en él lo que le habría gustado que pasara, como hizo su admirado Kepler en Somnium.

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Es precisamente esta integridad intelectual, basada en la crítica y la razón, la que hoy, 20 de diciembre, se quiere destacar. Resulta sorprendente que, a pesar de la facilidad con que hoy día se puede acceder a información sobre casi cualquier tema, sigamos viviendo en un mundo donde la superstición, la pseudociencia, los falsos misterios y el dogmatismo son habituales. Mucha gente (y por desgracia, muchos de ellos jóvenes) cree en la astrología, numerología, ufología, homeopatía, espiritismo, grafología, parapsicología y otras muchas locuras que sólo sirven para que algunos charlatanes ganen dinero a costa de la desidia intelectual de otros.

La soledad, la incertidumbre o el miedo nos llevan a todos nosotros a buscar respuestas, soluciones, remedios, lo que sea con tal de eliminarlos o mitigarlos. Por eso me parece una iniciativa muy positiva la de hoy: un llamamiento a la búsqueda valiente de la verdad, sin sucedáneos, sin atajos… y a tener, como Carl Sagan, un viaje personal por el cosmos.

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