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De nuevo supremacía china en la supercomputación

Adelantábamos la semana pasada que el supercomputador chino Tianhe-2, rebautizado como “Milky Way 2”, tomaría el relevo por el puesto #1 en el ranking del Top500 de los supercomputadores. El pasado lunes 17 así se confirmó en la International Supercomputing Conference 2013 (ISC’13). Con ello China vuelve a ocupar, por segunda vez en la historia del Top500, el primer puesto. La primera, y última vez hasta el momento, fue en noviembre de 2010, con el Tianhe-1. En aquella ocasión Estados Unidos vio una amenaza en la escalada que China había conseguido en los últimos años hasta llegar a la cima de la supercomputación. La siguiente gráfica muestra la evolución por países, y se puede observar que China (en azul oscuro), entrando en noviembre de 2001 en el ranking, va escalando posiciones llegando a superar al agregado de la Unión Europea (rojo) y quedando solo detrás de Estados Unidos (celeste) en rendimiento total en el ranking (agregado de todos los supercomputadores de la lista por países).

 Por otra parte, se libra otra batalla, la del uso de aceleradores. Los aceleradores son dispositivos especializados en cómputo paralelo que se integran a modo de coprocesadores de las unidades centrales de procesamiento (CPUs). La inclusión masiva y demostrada del poder de cómputo de estos dispositivos especializados tiene su origen con los IBM Cell Processors a finales de 2007 y fundamentalmente en 2008, cuando llegaron a aportar casi el 10% del rendimiento sumado de todos los supercomputadores del ranking. Ahora ese porcentaje es del casi 35%, es decir, el 35% de todo el rendimiento aportado por los 500 supercomputadores viene originado por los aceleradores incluidos en solo el aproximadamente 50% de los equipos. Esto viene a decirnos que los aceleradores llegaron para quedarse, que energéticamente son muy eficientes, y que empujan el rendimiento de estos monstruos a nuevas cotas. En noviembre de 2012 los Intel Xeon Phi fueron la novedad y los presentamos por estas líneas, hoy han tomado la cima con el Tianhe-2, escalando por encima de los NVIDIA Kepler, que debutaron también en 2012 tras el éxito de su anterior generación NVIDIA Fermi (hoy por hoy los aceleradores aún más utilizados del ranking). Intel además ha aprovechado el tirón mediático de su puesto #1 en el ranking para anunciar sus nuevas familias de los coprocesadores Xeon Phi, con variedad a nivel de eficiencia energética, rendimiento, capacidades de memoria, formatos y dimensiones. Pero esto merecerá otro post. Eso sí, hoy por hoy, los IBM Cell han quedado casi en el olvido (al menos en la 41 edición del ranking), lo que nos recuerda el post de la caída de los titanes.

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“La caída de los titanes”

Que la tecnología va más rápido que su uso es un hecho casi indiscutible, apenas hemos entendido un dispositivo cuando toca renovarlo. En el campo de la supercomputación también ocurre, y ejemplos recientes de ello hemos tenido en los últimos años. Hoy tratamos un ejemplo en el post de “la caída de los titanes”, recordando la famosa obra de Cornelis van Haarlem, el supercomputador de moda en el Top500, Titan, del que hablamos el pasado octubre, y el último procesador gráfico de NVIDIA, el Geforce GTX Titan, basado en la tecnología Kepler con importantes mejoras para la supercomputación de consumo (o no tan de consumo).

El procesador Cell se desarrolló gracias a la alianza denominada STI de Sony, Toshiba e IBM y sus primeros demostradores datan del año 2001. IBM diseñaba el procesador, Toshiba fabricaba y ofrecía un campo de aplicación en electrodomésticos (como su CellTV de 2010) y Sony garantizaba el desarrollo de aplicaciones, videojuegos y demás expectativas para su Playstation 3, que se lanzó en 2006, y que fue el producto comercial estrella del Cell Processor. El procesador Cell tuvo un arranque muy importante, algunas empresas, como Mercury Computer Systems, basaban sus productos en dicho procesador para campos muy productivos como la imagen médica, inspección industrial, tecnología aerospacial o la supercomputación, pero todo esto tocó techo mediático. El procesador era muy complejo de programar y de sacar partido, y este hecho retrasó en gran medida los grandes lanzamientos para la videoconsola de Sony. En 2007 Sony abandonaba el barco, vendiendo participaciones a Toshiba, que posteriormente recuperaría. Sin embargo, la inminente Playstation 4 parece que estará basada en la arquitectura x86 más tradicional (en este caso de la mano de AMD), la forma en la que otras videoconsolas, como Xbox360, ganaba la carrera en los lanzamientos de novedades.

A la par, el supercomputador Roadrunner fue el #1 del ranking mundial Top500 en Junio de 2008 y hasta noviembre de 2009. Estaba basado precisamente en la tecnología Cell, e incluso en la actualidad se mantenía en la lista del Top500 en una destacada posición (#22), pero sus últimas noticias son que se desmontará. Cayó un titán.

Otros grandes anuncios también tuvieron sus fracasos, como el proyecto Larrabee de Intel (del que hablamos en diciembre de 2009) pero que pudieron reconvertirlo a coprocesador de altas prestaciones en el Intel Xeon Phi que citamos hace escasos meses.Veremos con el tiempo qué pasa, y si mantiene buenos puestos en el escaparate del Top500 como para convencer en otras áreas.

PD: Por cierto, del Cell TV de Toshiba nunca más se supo en occidente.

Enlaces sobre la noticia:

Ranking Top500: www.top500.org

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