Archivo de febrero, 2006

ciencia de garaje: posthumanos, biohacker y biopunk

El desarrollo del sotfware libre enseña que no siempre la ciencia demanda grandes inversiones, una experiencia (la de los hackers y la garage science) que hoy se está extendiendo en el movimiento de los biohackers. [Antonio Lafuente]

La imagen de unos muchachos, con aspecto de hippie, inventando el PC y el software libre es poderosa. Seguramente hay en ella algo de exageración, pero también es cierto que en entre aquellos jóvenes y, sobre todo, en los valores que defendían, germinó una parte sustantiva de la revolución que han provocado las tecnologías de la información y las comunicaciones (TIC). Desde entonces han pasado muchas cosas, pero sigue siendo impactante que la recordemos como garage science (ciencia de cobertizo garaje).

La excelencia intelectual, entonces, no implica necesariamente instituciones académicas. Al contrario, muchas veces la creatividad está reñida con los excesos formales, ya sean jurídicos o policiales, ya sean políticos a administrativos. Aquí, en nuestro caso, estamos hablando de una actividad del mayor rigor científico que se hizo al margen de las instituciones académicas. Hablamos, sin embargo, de un fenómeno que no es tan reciente como podíamos imaginar. La garage science es la forma que adoptó el trabajo que hicieron gentes tan reputadas como John Dee, Robert Boyle, Anton van Leeuwenhoek, Antoine Lavoisier, James Watt, Michael Faraday, Thomas Edison, Steve Jobs y Bill Gates. (más…)

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¿cómo funciona la ciencia?

Algunos científicos nortemaricanos, sintiéndose entre acosados y ninguneados por los políticos, han ido a explicarle a los congresistas cómo funciona la ciencia. [Antonio Lafuente]

Hace unos días algunos congresistas americanos se sentaron a escuchar una lección sobre cómo funciona la ciencia. Es normal que los representantes parlamentarios reciban todo tipo de informes acerca de los asuntos más variados. Hay mucha gente (empresarios, ONG, expertos,…) que considera que tiene argumentos que merecen ser escuchados y, lógicamente, quieren influir en las decisiones. Lo que es más raro es que las cuestiones de filosofía de la ciencia sean tratadas en este tipo de foros.
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Categorias: danza de expertos

manufacturar incertidumbre

David Michaels acaba de ser premiado por la AAAS por haber sabido defender la integridad del trabajo científico contra las presiones del gobierno y de las grandes corporaciones.  [Antonio Lafuente]

La organización científica más grande del mundo (262 sociedades afiliadas que agrupan a 10 millones de individuos), la American Asociation for the Advancement of Science (AAAS), editora de la revista Science (1 millón de lectores), celebra estos sus días su congreso anual en Saint Louis (Missouri).

Como todos los años otorga un puñado de premios en varias especialidades. El que aquí queremos recordar es el Award for Scientific Freedom and Responsibility otorgado a David Michaels, profesor en el Departamento de Salud Ocupacional y Medioambiental de la Universidad de Washington. Su mérito es doble: probar que legal no es lo mismo que seguro y explicar que las convicciones científicas se alcanzan por consenso.
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tatuajes parlantes: la monitorización de las masas

La implantación de chips RFID bajo la piel avanza entre quienes la asimilan como un juego y quienes la abrazan como un destino y, entre ambas opciones, se sitúan los que la demonizan y los que luchan por su socialización. [Antonio Lafuente]

Muchos artistas y hackers han comenzado implantarse chip bajo la piel para saber lo que pasa. Con el tamaño de un grano de arroz, el coste de 3 euros y una instalación simple mediante jeringa, el asunto no parece presentar la menor dificultad para que pronto se convierta en una moda (ver encuesta de CNN). Lo cool no es el piercing o el tatuaje, sino el chipping (chipearse). De momento parece un juego inocente que involucra al propio cuerpo y a las nuevas tecnologías.

El asunto no es nuevo pero esta semana ha cobrado nueva actualidad porque Amal Graafstra, un hacker y empresario de 29 años, y Jennifer Tomblin, su novia, han decidido celebrar San Valentin implantándose un chip RFID que funciona como un abracadadra que abre la puerta de sus casas y da acceso a sus computadores. Están seguros de que compartir las llaves que suprimen las barreras a su intimidad en los dos mundos que habitan, el presencial y el virtual, es la mejor prueba de amor que pueden darse.
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neutrinos, amateurs y supernovas

La escasa posibilidad de observar los primeros momentos de una supernova sólo puede aprovecharse mediante una red que comprometa a los astrónomos amateurs. [Antonio Lafuente]

Los neutrinos se forman en las explosiones nucleares, como la que suceden en las estrellas. Debería haber muchos por todas partes pero son muy difíciles de detectar. Tanto que aunque llegan a nuestro planeta incontables cantidades de estas partículas, los investigadores sólo pueden detectar unos pocos cada día (neutrinos para amateurs). Peor, saben que la mayoría de los que se detectan proceden de nuestro Sol o de alguna central nuclear. Ni siquiera sabemos todavía cómo discriminar entre unos y otros. Pero el misterio, ver la noticia en Futura-Sciences y Sky & Telescope, podría empezar a resolverse con la ayuda de los astrónomos amateurs.
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políticas planetarias:
el 2003 UB313 amenaza a Plutón

El descubrimiento de un nuevo objeto que gravita alrededor del Sol no le convierte automáticamente en nuestro décimo planeta, sino que pone en cuestión lo que debemos entender por planeta (es decir, los parámetros que lo determinan) y amenaza con rebajar a Plutón a la condición de asteroide. [Antonio Lafuente]

El reciente descubrimiento (ver la noticia en National Geographic) de un nuevo planeta ha abierto un debate internacional que pretende aclarar si el llamado 2003 UB313 debería ser admitido como planeta, el décimo, o arrojado al anonimato de los cientos de miles de asteroides que conforman el cinturón de Kuiper del que también forma parte Plutón. Xena será el nombre que recibirá el nuevo objeto si es que la Unión Astronómica Internacional lo incorpora a la nómina de objetos míticos. El hallazgo, sin embargo, ha suscitado algunos problemas que nos ayudan a comprender el sentido en el que muchos decimos que la ciencia es una construcción social.
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arriesgadas predicciones

Hacer predicciones es arriesgado, especialmente en el terreno de los ordenadores. [Antonio Lafuente]

En 1954 la revista Popular Mechanics, gracias Snopes, se atrevía a difunfir una predicción de los investigadores de la RAND Corporation sobre cómo serían los ordenadores domésticos cincuentaaños más tarde.  La predicción es mala, pero la imagen es real: fue tomada de la sala de maniobras de un submarino. (más…)

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satélites y contraespionaje ciudadano

La cultura amateur se despliega por todos los rincones de la tecnología y el conocimiento, como lo prueba la existencia de varias redes ciudadanas de contraespionaje de satélites. [Antonio Lafuente]

En junio de 1983 la administración Reagan decidió no difundir las órbitas de sus satélites espía. Esperaban así ponerle las cosas más difíciles a los soviéticos. Pero la medida tuvo un efecto inesperado, pues un grupo de astrónomos amateurs se organizó para observarlos, catalogarlos y hacerlos visibles. La prohibición se convirtió en un reto. Y así ha venido siendo desde entonces.

Según Wired, Ted Molczan, un nerd tan apolítico como tecnoentusiata, coordina un grupo de rastreadores que trae de cabeza a la National Reconnaissance Office (NRO), una agencia norteamericana que gasta cada año 7 mil millones de dólares para intentar que tales máquinas voladoras sean invisibles.
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secretismo en ciencia

El 44 % de los científicos dedicados a la genética reconocen la práctica de la ocultación de datos para defender su carrera o sus negocios, una distinción que cada día parece más elusiva. [Antonio Lafuente]

La ciencia es una empresa cooperativa, internacional y, hasta poco , al menos, creíamos que estaba comprometida con el bien común. Para que funcione se necesita que la información sea compartida y fluya sin restricciones entre los expertos. Pero los hechos no avalan tales afirmaciones. En el último número de Academic Medicine, febrero de 2006, (ver EurekAlert y ScientificLive) ha aparecido dos artículos, ambos realizados por miembros del Institute for Health Policy at Massachusetts General Hospital (MGH) in Boston, que prueban que la práctica del secreto en biociencias va en aumento y que ya tiene unas proporciones muy inquietantes. Tanto, que de seguir así las cosas, el secretismo pronto dejará de ser la excepción para convertirse en la norma.
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¿qué es un autor en ciencia?

Ya sabemos que Hwang es un chico malo y que las revistas tienen que mejorar sus sistemas de control, pero se habla poco de sus ayudantes o de quienes firmaron con él los trabajos. [Antonio Lafuente]

Los casos de fraude en ciencia han despertado un interés inesperado. Muchos medios de opinión pública están haciendo preguntas a quien se deja. Y, desde luego, hay algunas cuestiones que parecen interesar más que otras. Por ejemplo, ¿cómo hacen las revistas para saber si algo debe o no publicarse? Y en la respuesta hay que hablar de un editor que a su vez elige unos árbitros que al final deciden lo que es correcto. Pero, ¿por qué se equivocan? ¿Qué es lo que no funciona con tanto autor y tanto vigilante?
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