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La Magia de Algunos Números ¿Mito o Realidad?

Todos vosotros sabéis que a los seres humanos les atraen ciertos números simples, a los que a menudo les otorgan propiedades mágicas. No nos referimos a  aquellos que aparecen en las estructuras puramente matemáticas como sería, entre otros el número pi (ver Wikipedia), sino a aquellos que surgen constantemente en la vida cotidiana, como es el caso … “7″, del que tanto os he hablado (ver abajo varios post relacionados con el tema). El Psicólogo experimental George Miller, de formación matemática, realizó el primer trabajo científico sobre el tema y que podéis leer en acceso abierto pinchando aquí. Personalmente me topé con la mismo número y sentí también su confusión al enontrarlo reiterativamente con él al analizar las estructura matemática de las clasificaciones biológicas y edafológicas, incluyendo también los códigos internacionales de nomenclatura. En El Congreso Mundial de Suelos de Filadelfia (2006) fui invitado para hablar de estos asuntos en la conferencia inaugural al simposio sobre Clasificación de Suelos. Seguidamente, y como veréis más abajo, recientemente publicamos un libro sobre taxonomías que llevaba el título de “Magic Numbers”, al que podéis acceder pinchando en uno de los post que os detallo abajo.  Desde el trabajo seminal de Miller, el debate sobre este numerito de marras ha sido intenso. Algunos lo han calificado de leyenda urbana, pero otros muchos no. Así por ejemplo, el afamado David Ruelle en su interesantísimo libro de divulgación “El Cerebro de los Matemáticos” (The Mathematician’s Brain, 2007, Princeton University Press) entiende que la ubicuidad del “7” es un hecho incuestionable. Más aun, David llega a la misma conclusión que yo, a pesar que él es una figura de las matemáticas y yo un “borrico” que me intereso por las mismas.  Ambos avalamos los razonamientos de Miller al conjeturar que se debe a las limitaciones de nuestra memoria reciente o de trabajo. Resulta difícil asignar un objeto rápidamente a una categoría cuando se presentan al observador más de siete a la vez. Ruelle nos recuerda que los números telefónicos con más de siete cifras (eliminando prefijos) son difíciles de memorizar.  También en otro post os narramos un caso que mostraba como la elaboración de los diccionarios corrientes se basaban en una jerarquización subyacente de siete ítems. Más aun estudios recientes dicen haber demostrado que esta limitación, entorno al siete, también acaece en el cerebro de los chimpancés.

La cuestión sobre este y otros números deviene en que terminan atrayendo la atención de muchos ciudadanos, dando lugar a fantasiosas, esotéricas y mistas narraciones sobre el poder de estos ¿símbolos?, como las que os narro abajo. ¿Tan solo una ilusión?. Posiblemente sí. Ahora bien, encontrar una explicación científica ayudaría a desmontar tales mitos. Debe quedar claro que hablamos de conjeturas o hipótesis ya que el dilema dista de haber sido resuelto. Reitero Ruelle y yo, encontramos muy razonables los argumentos de Miller.  Efectivamente, la aparición del “número mágico siete por doquier” bien podría ser debida a que la memoria reciente en la mente humana tiene dificultades para recordar números largos y discernir a que categoría pertenece un determinado objeto cuando se le presentan más de siete alternativas. Y por esta razón tendemos a dividir, fragmentar, categorizar alrededor del “7”, comportándose éste como moda más que una media, desde el punto de vista estadístico. Y así, la semana tiene siete días, los jinetes de la apocalipsis son siete, como los siete pecados capitales, etc. etc., etc. Se trata simplemente de la proyección de nuestras mentes hacia el mundo exterior a la hora de organizar (categorizar, clasificar) las estructuras naturales en nuestra memoria (entendida como un sistema de información que necesita ser eficiente), teniendo en cuenta inconscientemente la estructura y limitaciones de nuestros sistemas cognitivos.   Dicho de otro modo, defiendo que no tienen razón los que hablan de leyendas urbanas, al igual que los que les otorgan propiedades sobrenaturales. Desde la perspectiva de tal conjetura, si nuestra mente atesorara una memoria reciente capaz de almacenar y recuperar la información de más categorías (digamos por ejemplo 20), tal magia se disolvería, por cuanto el número siete sería reemplazado por otros superiores (en el supuesto aludido alrededor de 20). Empero en lugar de descalificar con razonamientos científicos este y otros números deberíamos buscar las razones subyacentes, porque entre la mitología y el desprecio, a menudo existen explicaciones heurísticas mucho más enriquecedoras de lo que pudiera parecer en primera instancia.

Veamos pues ahora una interpretación esotérica cuyo título reza así: El 7: ¿Por qué es un número mágico? ¿¿??. Despreciar apriori sin más un cierto análisis, nunca deviene en solución científica. Por cierto cuando era pequeño y me preguntaban cual era mi número favorito siempre respondía “el siete”.

Juan José Ibáñez

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