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Sobre la Abundancia de los Invertebrados del Suelo y Su Significado: ¿Son los nematodos los animales más abundantes del mundo?: Entre lo posible y la especulación

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Foto  Nematodos del Suelo: Colaje Imágenes Google

Profeso una enorme simpatía por los invertebrados del suelo y en especial por los nematodos, ya que su estudio en ambientes naturales dio paso a mis primeras investigaciones científicas como profesional. Este es un ejemplo: “Importancia de la Nematofauna Edáfica en los Ecosistemas Forestales y su Dinámica. Análisis Autoecológico de Xenocriconemella macrodora”.

Resulta que se acaba de realizar un inventario a nivel global sobre la abundancia de sus especies, lo cual no deja de ser más que una muy buena noticia. Abajo os dejo una de las notas de prensa (la he escogido en español castellano, ya que se publicaron varias más en inglés). La mayor parte de lo que puede leerse en la nota de prensa me resulta conocido y concuerda con los conocimientos que yo atesoro. Sin embargo, albergo serias dudas sobre algunas de las sentencias, por lo cual me atrevo a escribir este post.   Hace unos 15 años, me peleaba con en un grupo de Expertos de la Unión Europea sobre el taxón mejor candidato, entre los invertebrados del medio edáfico, que pudiera ser indicador de la calidad de los suelos. Los anglosajones siempre sacaban a relucir a las lombrices de Tierra, posiblemente porque las estudio Darwin. Personalmente no estaba de acuerdo y defendía la elección de un grupo taxonómico que fuera ubicuo, es decir que se encontrara en todo tipo de suelos y biomas, sugiriendo los nematodos. ¡No había manera!. Incluso llegué a espetar por qué no incluían una foto de Darwin  y sus lombrices en su bandera patria. Pues bien, mucho tiempo después aún no hay consenso alguno. Abajo podréis leer detenidamente algo más a cerca de su cantidad, abundancia y como sus especies permean/incrustan  a través  de todos los eslabones de la cadena tróficaNo obstante me parece un atrevimiento alegar que son “Los gusanos nematodos son los animales más abundantes de la Tierra y que prefieren los climas templados y frescos, huyendo de los trópicos. Y es aquí, en donde, no solo en el caso de los nematodos, sino que también ocurre con otros grupos taxonómicos, se vierten generalizaciones grandilocuentes con muy poca base empírica. Efectivamente, suele haber más nematodos en los suelos húmedos y ricos en materia orgánica, como también suele suceder con las lombrices, dicho sea de paso.  Es decir “todo apunta” a que desempeñan un papel muy relevante en la descomposición de la materia orgánica. Ahora bien, también la vegetación desprende una abundante biomasa en los biomas tropicales y subtropicales y allí, posiblemente su importancia decrezca, debido a que su rol es reemplazado por otros taxones, como lo son las hormigas y termitas. En estos últimos ambientes, la  necromasa no suele acumularse en los horizontes superficiales, siendo descompuesta más rápidamente y/o arrastrada por los mentados insectos sociales hacia los horizontes más profundos que, de hecho, alcanzan varios metros de espesor, en comparación con esa abundancia mentada en la nota de prensa que tan solo alcanza los primeros centímetros bajo la superficie del suelo. Resulta ser equivalente a rascar el suelo y nada más.  Toda la información de que dispongo (mucha de la cual la he compartido con vosotros en post anteriores) induce a pensar que la ecología de los suelos de clima templado y frios es muy diferente a la tropical y subtropical.  Pero hay más (…..).

El lector profano no sabrá que, efectivamente, los nematodos del suelo no han sido estudiados tan detenidamente como otros taxones. Ahora bien, lo contrario también es cierto, es decir  “mucho más que otros”. La razón resulta ser simplemente pragmática: existen varias especies en el suelo que causan severas plagas en cultivos de gran interés agronómico y forestal y como corolario, hay más taxónomos que estudian nematodos que por ejemplo otros filos que abundan en el medio edáfico, aunque sea en menor medida, como lo son los tardígrados y rotíferos. Se trata de un sesgo utilitarista de las taxonomías que ya os explique en un post hace bastantes años. Y resulta que personalmente constaté como entre los nematodos fitoparásitos, es decir los que interesan en agronomía, los grupos taxonómicos más diversos resultaban ser los que también causaban más daños a los cultivos y las consiguientes pérdidas económicas. Lo mismo ocurría con los tipos de suelos, ya que los más productivos eran los más “diversificados” ¿?.

Estos mismos filos, junto a representantes de otros grupos taxonómicos de animales diminutos, que abundan en el suelo, son en realidad organismos acuáticos (se encuentran en el agua que rodea a las “partículas del suelo”), por lo que también abundan en las aguas corrientes, fondos oceánicos, etc., de los cuales aún sabemos muy poco, tanto a nivel de abundancia como de su  diversidad y rol ecosistémico.  Por lo tanto, los inventarios globales en taxonomía no son precisamente muy representativos de lo que acaece en el suelo y menos aun a nivel global.

Seguidamente os reproduzco, como botón de muestra, lo que se dice en Wikipedia acerca de ciertos taxones de pequeños invertebrados que abundan en el suelo.

Según se puede leer en Wikipedia en lo concerniente a los nematodos: “con más de 25.000 especies registradas y un número estimado mucho mayor, tal vez 500.000, forman el cuarto filo más grande del reino animal por lo que se refiere al número de especies”.

Según se puede leer en Wikipedia el filo de los colémbolos: “Son animales diminutos, ubicuos, que ocupan todos los continentes (incluso la Antártida). Son, probablemente, los animales más numerosos de la Tierra: hasta 62.000 individuos por m2 Se conocen casi 7.900 especies y su registro fósil data desde el Devónico (Rhyniella, Protoisotoma, hace unos 400 millones de años) siendo, pues, uno de los animales terrestres más antiguos“.

Según puede leerse en Wikipedia sobre los ácaros: “Existen casi 50 000 especies descritas, y se estima que existen entre 100 000 y 500.000 especies que todavía no han sido halladas “.

En consecuencia, me parece una temeridad defender que los nematodos, como también otros fila y grupos taxonómicos abundantes en el medio edáfico, son los animales más abundantes de la Tierra. Empero tampoco debemos soslayar que de otros fila o taxones ubicuos o casi ubicuos en el suelo, sabemos mucho menos aun que de los nematodos, ya que no causan problemas agronómicos que atenten contra la soberanía alimentaria. Pero hay más (i): Las estimas, son estimas, y sus números bailan con el tiempo; (ii) los científicos nos comportamos con lamentable frecuencia como ultra-nacionalistas, ya que tendemos a realzan/sobrevalorar por encima de todo el interés de nuestro objeto de estudio, a modo de patria profesional/vocacional.

Sabemos muy poco del ecosistema suelo y, a menudo, se generalizan los resultados de estudios y experiencias, que a la larga se constata que no son representativos para otros ambientes o el conjunto del Planeta. No hay inventarios de biodiversidad completos y menos aún de ecosistemas y en aún en menor medida del papel de los organismos edáficos en los ecosistemas. Sentencias que podréis leer debajo de la guisa “Su papel es clave en la regulación de las dinámicas del carbono y los nutrientes dentro y fuera del ecosistema terrestre” o “(…) muy importante para comprender la “biogeoquímica” de la Tierra y para mejorar las predicciones sobre el cambio climático”, se me antojan  a todas luces fuera de lugar.  Desiderata vacía. Omito hablar ya de cifras sobre carbono respirado  y contemplado como emisiones a la atmósfera” por cuanto en el mejor de los casos proceden de muy pocas experiencias y posiblemente no sean representativas.

Resumiendo, felicito la iniciativa, respaldo “lo ya sabido desde hace décadas”, aunque pongo en entredicho tan grandilocuentes conclusiones. Una investigación que nos permitirá avanzar algo más en el estudio de la ecología de los nematodos en un  universo invisible del bajo nuestros pies del que aun sabemos muy poco para generalizar.

Eso sí, como bien saben muchos nematólogos, una vez más, reitero que este post analiza el contenido de la nota de prensa, no entrando a inspeccionar a fondo el artículo científico, que tan solo es leído por los expertos más cualificados.

Juan José Ibáñez

Continua………

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Biodiversidad del Suelo y Nacionalismos Patrios

Mientras dudo si hablar sobre los nacionalismos en general, por tratarse de un asunto que siempre suscita controversias e irrita a los más susceptibles, me topo con la nota de prensa sobre la que se basará nuestra desiderata de hoy. Francamente no me ha gustado el tratamiento que ofrece la prensa, que no el hallazgo en si mismo. Los nacionalismos, en el ámbito del medio ambiente, se centran a menudo en unos pocos tópicos con vistas a ensalzar los valores patrios, ya sean de Estados, Nacionalidades o Regiones, etc. Son muchísimos los jóvenes lectores de nuestra bitácora que preguntan a cerca de la biodiversidad (en general) de sus países respecto a los de sus vecinos. Del mismo modo, la prensa (y no solo la general, sino también la científica)  se vanagloria  de que el país de donde se descubre mucha biodiversidad de un determinado taxum tenga más que otros que cita (soslayando muchos que no convienen mencionar en el ranking, con vistas a conseguir sus objetivos patrioteros). Pues sí, el número de especies de un Estado, Nacionalidad o Región ensalzan y alimentan los orgullos nacionalistas, cuando es posible (es decir si la diversidad de algún grupo taxonómico es muy abultada). Cabría recordar, como ya hemos denunciado en otros post, que los inventarios actuales padecen de las suficientes deficiencias como para no tomarse muy en serio sus cifras, al menos en la mayor parte de los grupos taxonómicos que conforman el árbol de la vida. Y uno de los mayores defectos procede de la falta de muestreos adecuados para realizar comparaciones rigurosas. Nuestro último post sobre este tema llevaba por título: “La Biodiversidad Del Suelo y su Subestimación por la Ciencia Contemporánea”, aunque hemos escrito muchos más, como este otro que data de hace seis años: “El Nacionalismo y la Ciencia (La Ciencia de los Nacionalismos): Bibliografía Sobre la Historia de la Edafología”. La identidad nacional es algo que llevamos en nuestros genes y memes. Incluso científicos de la talla de Bertrand Rusell, Whitehead y Ludwig Wittgenstein, que compartieron su esfuerzo por reducir la ciencia a los principios de la “lógica”, se vieron envueltos o cayeron en este tipo de comportamientos, muy poco lógicos, se mire por donde se mire. Sus diferentes posturas ante la primera guerra mundial, son mostradas de una manera divertida y amena en esa magnifica obra de divagación denominada “Logicomix”.  Pero a lo que vamos.. No resulta muy difícil encontrar nuevas especies si se muestrean hábitats poco o nada muestreados, o si se hace uso de nuevas técnicas con vistas a determinar lo que, por ejemplo, ahora denominan especies crípticas o el concepto críptico de especies. Dudo mucho que los autores del estudio que mostramos hoy tuvieran en cuenta tal valoración nacionalista en el artículo científico sobre que se basa la susodicha nota de prensa. Empero los plumillas encontraron un filón en algún que otro comentario (…). Lo único que me extraña del estudio reside en que se hable de Andalucía como centro de especiación del taxa de nematodos del suelo estudiado. Siento pena por este tipo de patrioterismos que desvirtúan el valor de un estudio ante la opinión pública. Entiendo que como casi todos los seres humanos, los investigadores tenemos instintos innatos territoriales de pertenencia a un determinado Estado, Nacionalidad o Región y bla, bla, bla.  Ahora bien, en la ciencia no debieran tener ningún lugar. Uno siente la tentación de postularse como apátrida ante tanta tontería. Y ahora permitirme mostrar “que fácil” resulta detectar nuevas especies”, así como que la aparente biodiversidad de especies nuevas de nematodos en el área que escogí para llevar a cabo mi tesis doctoral, me obligó (en parte) a desistir de tal empresa (analizar en profundidad la ecología de los mismos).

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Especie del género Trichodorus. Fuente: Universidad de Davis, California

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Ecología de los Nematodos del suelo: ¿Herbivoría, Comensalismo, Mutualismo, Simbiosis y/o Parasitismo?

En nuestros post previos, “Los Nematodos del suelo”  (1) y “Grupos tróficos o Funcionales (2)”, os comentamos los aspectos más básicos y ortodoxos relacionados con el estudio de estos pequeños pero abundantes y biodiversos bichitos del suelo. Tratábamos pues de ofrecer una información básica para los principiantes o no iniciados. Sin embargo, hoy profundizaremos un poco más en el tema. No se trata pues de un post divulgativo sino de mostrar los viejos aunque vigentes problemas que aquejan a esta línea de investigación. Vaya por delante que se trata de un ejemplo representativo de las dudas inherentes a las investigaciones concernientes a la ecología del suelo. Otros muchos filos, muy abundantes en el medio edáfico, padecen las mismas o peores dificultades. Dicho de otro modo, no es oro todo lo que reluce.

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Grupos tróficos o funcionales de Nematodos: Fuente KS3 & KS4

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Nematodos del Suelo: Grupos tróficos o Funcionales

En nuestro post “nematodos del suelo”, ya os comentamos que este filo es uno de los más abundantes y biodiversos de los diminutos animales edáficos (casi siempre microscópicos) que habitan bajo nuestros piés. Además de desempeñar un papel crucial en la ecología del suelo, atesoran especies pertenecientes a todos los grupos tróficos: bacteriófagos o detritívoros, “algívoros” o consumidores de algas, fungívoros, depredadores, omnívoros, parásitos de plantas (ectoparásitos y endoparásitos), y de animales (zooparásitos), etc. Dicho de otro modo, abarcan toda la cadena alimentaria o estructura trófica de los ecosistemas. Generalmente, ciertos órdenes taxonómicos de nematodos se especializan en determinados hábitos alimentarios, aunque siempre existen excepciones en casa caso. No obstante, su aparato bucal nos anuncia cuales son sus “presuntos” nutrimentos. Por esta razón, tras su extracción del suelo, resulta fácil hacerse una idea de la estructura de sus comunidades tras una simple inspección en una placa petri. Veamos pues en este post tales grupos, funcionales o tróficos, así como imágenes de los mismos. A causa de estas peculiaridades, resultan ser muy buenos candidatos con vistas a evaluar la denominada calidad de los suelos.

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Nematodos fitoparásitos. Pintura emulando su alimentación en la rizosfera. Fuente: Science: A picture History

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Nematodos del suelo (Los Gusanos Redondos)

Los nematodos son uno de los filo (Nematoda) de organismos invertebrados que mayor éxito evolutivo ha alcanzado, si como tal se entiende el número de especies que actualmente habitan en la faz de la Tierra.  De hecho se dispersan por todos tipos de ambientes y en gran abundancia (ya sea en términos de individuos y/o biomasa, a pesar de que su tamaño es pequeño y mayoritariamente microscópico) incluyendo taxa que ocupan todas las posiciones de la cadena trófica (coprófagos-bacteriófagos, fungívoros, herbívoros, depredadores, omnívoros y parásitos). En el medio edáfico, también son enormemente numerosos con independencia de su tipo. Todas estas características les ha hecho merecedores de ser considerados como buenos indicadores de la calidad del suelo. Han sido mejor estudiados que otros Filo y grupos taxonómicos que habitan en el suelo, debido a que sus formas parasitarias causan graves estragos en la producción agraria, (fitóparásitos) y ganaderas (zooparásitos, incluyendo al propio hombre). Su papel en los ecosistemas parece ser de enorme importancia, aunque la ciencia actual dista mucho de entenderla adecuadamente. Se considera que las formas de vida libre son mucho más abundantes que las parasitarias, a pesar de que  estas últimas también atesoran un enorme número de especies. Se trata de un verdadero universo que se ha adaptado a casi todos los ambientes de la Tierra.

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Caenorhabditis elegans Nematodo no parásito del suelo en movimiento. Fuente: Wikipedia

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