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La Vida Fotosintética en los Suelos de los Desiertos Extremadamente Áridos

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Salar de Maricunga con Volcán Copiapó. Fuente: Museo Virtual de la Región Atacama (Chile)

La noticia que analizaremos hoy nos dice que unos investigadores acaban de demostrar que, en ambientes extremadamente áridos como lo es el desierto de Atacama, las microalgas denominadas cianobacterias (que como todos los microrganismos son acuáticos, y en este caso con la capacidad de realizar la fotosíntesis) pueden crecer en el interior de los cristales de halita (sal común), especialmente si estas poseen una estructura porosa con morfología nanocapilar que favorezca la absorción de agua atmosférica, mayoritariamente durante la noche. Según los autoresEs la primera vez que se demuestra la presencia de un microorganismo fotosintético y eucariota, un alga, dentro de halitas en un ambiente híper árido”. Del mismo modo al comparar dos ambientes/suelos salinos desérticos cuya naturaleza resultaba ser bastante similar se toparon con que sus comunidades microbianas eran acusadamente dispares. Y justamente la estructura cristalina nanoporosa de la sal daba cuenta, al menos en parte, de las diferencias detectadas. Sus hallazgos, según la nota de prensa, contradicen aseveraciones previas ya queEn 2005 investigadores de la NASA llegaron a afirmar que las condiciones del desierto de Atacama hacían imposible la presencia de vida fotosintética”. No hacía falta pues sobrepasar el denominado umbral de delicuescencia, como previamente se pensaba. Tal hallazgo ya justifica el interés del estudio. Sin embargo no se me antojan tan claras otras afirmaciones. Por ejemplo: en la nota de prensa se afirma que “Sorprendentemente, según las peculiaridades de cada región, también las propiedades del sustrato rocoso determinan las condiciones necesarias para la vida”. Personalmente, y como edafólogo, tal aseveración no me resulta nada “sorprendente”. La vida y los ecosistemas son sistemas complejos y, por lo tanto extremadamente sensibles a las condiciones iniciales y de contorno, divergiendo su dinámica en función de tales circunstancias. También es conocido sobradamente desde hace años que la vida, como un cáncer de la geosfera, lo coloniza todo (incluso las aguas que refrigeran los reactores nucleares”). Cualquier variable que en un hábitat árido favorezca “un poco” la retención de agua “de algún modo” suele tener enormes repercusiones, por cuanto es este líquido elemento el primer factor limitante para la invasión de la vida.

Hasta aquí, podemos inferir que todo está claro. No obstante, al igual que en otros estudios y publicaciones los autores consideran los desiertos terrestres como laboratorios que nos permitan conocer la existencia de organismos extremófilos que potencialmente podrían habitar en otros planetas, y en este caso Marte. Y es aquí en donde los expertos en el tema, que no solo los autores de la investigación de marras, hierran, en mi modesta opinión. Por lo que sabemos hasta ahora, los puntos considerados potencialmente calientes para el desarrollo de la vida en Marte resultan ser antiguas lagunas y/o mares cuya agua se evaporó hace decenas de millones de años. Y bajo el agua, en función de su turbidez, profundidad, temperatura, oxigenación, etc., el ambiente suele ser muy diferente al de los sistemas superficiales terrestres emergidos. También reiteramos una vez más en este blog, que una de las variables que suele soslayarse es la presión, por cuanto esta aumenta rápidamente al hacerlo la columna de agua que se superpone al sedimento o suelo acuático. Y así a pocos cientos de metros de profundidad los procesos biogeoquímicos cambian sobremanera, dando lugar a estructuras y compuestos que jamás podrían aparecer al “aire libre”. Ya os comentamos el caso de los hidratos de metano o clatratos. En consecuencia, venimos sosteniendo que probablemente sea allí en donde debiéramos estudiar esos “puntos potencialmente calientes” para detectar si Marte albergó vida en el pasado. Empero el estudio de estos hábitats, y más aun de sus suelos (en donde pueden registrarse signos de aquella) en la Tierra ha sido soslayado casi por completo. Se nos antoja un error monumental.

En el Planeta Tierra existe vida como mínimo desde la estratosfera hasta varios kilómetros de profundidad bajo los fondos abisales. Lo extraño, lo extraordinario (sin restar ningún valor el estudio objeto de este post) sería identificar hábitats sin vida.

 Juan José Ibáñez              

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Evolución de la Vida y Organismos Extremófilos (Concepto Nefasto)

Me encontraba leyendo la noticia que os muestro al final del post cuando me percaté de la paupérrima definición de los organismos extremófilos que suele ofrecer la ciencia actualmente. A menudo, los sesgos culturales que aquejan a la ciencia resultan ser más que preocupantes, como analizaremos hoy. La nota de prensa versaba sobre ciertos microbios detectados sobre la faz de la Tierra hace unos  3.400 millones de años (hallan fósiles de hace 3.400 millones de años la forma de vida más antigua). Si leemos a cerca del significado de extremófilo, detectáremos, como apunta Wikipedia, que se trata de seres vivos amantes de los ambientes extremos. ¿Cierto o falso?. Si nos atenemos a los cánones de la ciencia, cabría alegar que se trata de una sentencia rotundamente falsa, al menos en términos generales. ¿Razón? El error deviene de la falaz concepción de lo que realmente entendemos actualmente por ambientes extremos. Del mismo modo, si uno se adentra en la lectura de estos organismos extremófilos, enseguida detectará que la mayor parte de ellos corresponden a taxa muy antiguos, adaptados a entornos que en su tiempo abarcaron grandes extensiones en la Tierra, o que pudieron dar lugar a la propia vida. Los organismos vivos que posteriormente se adaptaron a vivir en una atmósfera rica en oxigeno, fueron en su momento extremófilos, por cuanto se trataba de condiciones anormales en los albores de nuestro Planeta. Si estudiamos la evolución de la geosfera, atmósfera, y biosfera, comprenderemos que los ambientes extremófilos de hoy resultaron ser comunes en el pasado y viceversa. Por tanto, la vida que suele ser considerada “extremófila” lo es tan solo cuando se utiliza una barra de medir que considera lo actual como normal y lo pasado (y quizás futuro) como extremo, inusitado o anormal. La ciencia no debiera dar cabida a este tipo de sesgos, aunque terminan por alcanzar el estatus de falsas verdades o tópicos impregnantes. Sin embargo, al margen de los intereses humanos y modas científicas, los mal llamados organismos extremófilos desempeñan un papel fundamental en la historia de la  Tierra. Y no me refiero al pasado, sino a un posible futuro. ¿Cuál sería?. La supervivencia de la vida. Veamos a lo que me refiero.   

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Una recreación hipotética de las condiciones de la Tierra cuando surgió la Vida. Fuente: The Seven Sense

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