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30/10/2008  
Alergia al látex: investigación, empresa y pacientes

El látex, o goma natural, es un producto vegetal procesado que se obtiene a partir de la savia del árbol del caucho Hevea brasiliensis. Las células laticíferas del árbol sintetizan una emulsión acuosa coloidal que sometida a diversos tratamientos mejora sus propiedades físico-químicas. Entre estos procesos destaca la coagulación, vulcanización, modelado, así como la adición de distinto tipo de aceleradores, conservantes, plastificantes, etc.


AUTOR | Cristina Rodríguez Rivero / Javier Benito. Círculo de Innovación en Biotecnología madri+d



Debido a sus propiedades elásticas el látex se emplea en la elaboración de numerosos productos médicos y de uso cotidiano: guantes, preservativos, globos, bandas elásticas... Se trata de un material muy común y se estima que existen más de 40.000 productos que contienen látex en al menos alguno de sus componentes (Tabla 1).


Tomado de M.P. Hernández Suárez (2002)[1]

El uso generalizado de guantes de látex ya sea en el ámbito médico, o en otros como el alimentario, ha convertido la alergia al látex en un problema que afecta cada día a un mayor número de pacientes.

Se estima que la prevalencia de la alergia al látex en la población general ronda el 0,3-1% por lo que no se considera una patología frecuente. Sin embargo, este porcentaje aumenta considerablemente en algunos grupos de riesgo donde varia entre el 6 y el 11%, por ejemplo en los trabajadores de industrias afines al látex (como operarios de productos de goma y los de plantaciones de látex). Por su parte, las cifras están entre el 2,6-17% en el personal sanitario y aquellos otros profesionales que emplean frecuentemente guantes de este material como los manipuladores de alimentos, siendo en los pacientes sometidos a numerosas operaciones quirúrgicas donde el porcentaje de afectados puede alcanzar casi el 60%.


Tomado de M.P. Hernández Suárez (2002)[1]

También se ha descrito frecuentemente que los individuos alérgicos al látex son, han sido o podrían ser alérgicos a determinadas frutas como kiwi, plátano, aguacate y a frutos secos, debido a la similitud entre los alérgenos del látex y ciertas proteínas de estas frutas.

Los objetos que contienen látex pueden provocar reacciones alérgicas de distintos tipos, que pueden ser clasificadas en reacciones de hipersensibilidad inmediata o retardada. Los síntomas varían en función del tipo de hipersensibilidad, pudiendo incluir desde una simple urticaria, asma o rinoconjuntivitis hasta el shock anafiláctico que puede provocar la muerte en las reacciones de tipo inmediato.

Los síntomas de la hipersensibilidad retardada, que son por lo general menos graves, suelen inducir la aparición de eczemas, transcurridas 12-48 horas desde la exposición al látex. Generalmente los causantes de este tipo de reacciones alérgicas son los aditivos y otros compuestos (aceleradores, conservantes, antioxidantes, etc.) añadidos durante el proceso de fabricación.

En la actualidad no hay ningún tratamiento efectivo que cure la enfermedad -únicamente existen medidas paliativas- por lo que la mejor forma de impedir que se produzca la reacción alérgica en los afectados es evitar el contacto con cualquier elemento que contenga látex. De ahí la importancia que tendría para estos pacientes el etiquetado de productos con látex.

Esta problemática es de especial relevancia dentro del ámbito sanitario, donde impedir el contacto con el látex es difícil debido a que muchos de los materiales y dispositivos empleados en la atención médica presentan algún contenido en látex. Sin embargo, existen algunas experiencias como una desarrollada en la Comunidad de Madrid en las que ya existen UVI's móviles libres de látex (SUMMA 112) o algún centro de salud de Atención Primaria completamente libre de látex. También en Madrid y en otras Comunidades existen espacios dentro de algunos centros de salud completamente libres de látex. A pesar de la buena acogida de este tipo de medidas por parte de los pacientes, no se conocen experiencias similares a las del SUMMA 112 en otros puntos de Europa, si bien en Estados Unidos ya existe algún hospital entero exento de látex.

Por otro lado, organismos como la Agencia de Seguridad Alimentaría recomienda evitar el uso de guantes de látex al personal relacionado con la manipulación de alimentos y personal sanitario en la medida de lo posible, mientras que la Agencia Española del Medicamento indica en su circular 2/2008 las normas de etiquetado que debe seguir la Industria Farmacéutica Española a la hora de comunicar la presencia de látex en todos los productos que fabrique, de obligado cumplimiento a partir de 2011.

La descripción del primer caso de la alergia al látex fue realizada en 1979. A finales de los años ochenta el número de casos se había incrementado de modo considerable y con ellos el número de grupos de investigación dedicados al estudio de esta patología.

Dentro del ámbito de la investigación, sólo en España existen más de 30 grupos de investigación que cuentan con publicaciones científicas relacionadas con este área, si bien es cierto que en la actualidad existe una clara tendencia al abandono de estas líneas y tan sólo 2 grupos de investigación (en el Instituto de Salud Carlos III de Madrid y en el Hospital Universitario de Gran Canaria Doctor Negrín) continúan realizando labores de investigación en el ámbito de la alergia al látex. Dentro de las líneas de investigación prioritarias para estos grupos podemos destacar:

Estudios de alergia al látex y el síndrome de látex-frutas. Especialmente los aspectos relacionados con la caracterización de alérgenos con utilidad diagnóstica, marcadores genéticos de sensibilización y la evaluación de la alergenicidad de los antígenos hasta ahora conocidos.

Estudios de sensibilización ocupacional. En particular la realización de estudios destinados a la cuantificación de los niveles ambientales de látex en lugares de trabajo, estudios epidemiológicos de los niveles de exposición y determinación de los componentes relevantes desde el punto de vista alergológico con el fin de prevenir las reacciones de sensibilización ocupacional.

Búsqueda de sistemas de detección y terapia de la alergia al látex. Se centra en la obtención de anticuerpos monoclonales que puedan ser utilizados para el tratamiento mediante inmunoterapia de la sensibilización ocupacional a la vez que se persigue la mejora de los métodos de detección de estos alérgenos.

En el ámbito internacional, el número de grupos de investigación dedicados al estudio de la alergia al látex no supera la decena, apenas 5 grupos europeos, 3 estadounidenses y uno malayo constituyen el acerbo internacional, si bien es cierto que varios de estos grupos poseen una amplia experiencia en la determinación de alérgenos del látex y ofrecen servicios específicos de análisis de productos de látex o servicios de tratamiento mediante inmunoterapia.

Si nos centramos en el ámbito empresarial, existen al menos 14 empresas privadas que cuentan con servicios de análisis siguiendo distintas metodologías y/o comercializan kits y reactivos para que estos ensayos se realicen en laboratorios u hospitales. Dentro de las empresas que comercializan este tipo de kits podemos encontrar empresas que comercian sistemas de detección de proteína total, las que ofrecen kits de cuantificación de alérgenos del látex mediante el método de ELISA, y empresas especializadas en la producción de alérgenos y anticuerpos mono y policlonales para la investigación biomédica.

Igualmente existen unas pocas empresas que fabrican determinados productos exentos de látex, como prendas de vestir, si bien el número es muy reducido y principalmente son estadounidenses.

La existencia de grupos de investigación y empresas del sector farmacéutico y biotecnológico involucradas en la investigación de la alergia al látex permite que la patología, pese a no ser una enfermedad frecuente, no sea relegada a un segundo plano y aún se realicen esfuerzos en la búsqueda de nuevos tratamientos. Sin duda en esta labor contribuyen notablemente las asociaciones de pacientes que buscan la concienciación de las autoridades sanitarias y laborales de la importancia que esta patología presenta para determinados grupos sociales o profesiones.

La Asociación Española de Alérgicos al Látex promueve numerosas iniciativas en este sentido, una de las más recientes la publicación del informe "Detección y Cuantificación de los Alérgenos del Látex" (www.madrimasd.org/biotecnologia/Informes) en el que se incluyen a modo de casos prácticos las principales problemáticas a las que deben enfrentarse los pacientes alérgicos debido al uso cotidiano de materiales que contienen látex.

Uno de los problemas que preocupa especialmente a los afectados por esta patología es la ausencia de una legislación específica que regule la obligatoriedad de indicar el contenido en látex de distintos productos, incluyendo los medicamentos.

A pesar de la existencia de una circular emitida por la Agencia Española del Medicamento y la implicación de ciertas compañías farmacéuticas en la elaboración de guías farmacoterapéuticas que indiquen la presencia de látex en sus medicamentos, habitualmente son las asociaciones de pacientes las encargadas de la actualización periódica de estos listados.

Otros de los aspectos que preocupa a estas asociaciones es la utilización de productos de reciclado provenientes de neumáticos usados (puesto que se desconoce el efecto que pueden producir en los pacientes alérgicos) y la presencia de látex en las prendas de vestir (puesto que no existe la obligación de indicar la presencia de un componente en la ropa a menos que supere un determinado porcentaje de la composición total).

Gracias a este Informe, que contiene información relevante acerca de los principales técnicas analíticas para la detección de alérgenos del látex, la Asociación Española de Alérgicos al Látex pretende poner en conocimiento de la industria las posibles alternativas para determinar la presencia de alérgenos en productos manufacturados y a la vez concienciar a la sociedad de la importancia de la elaboración de una normativa de etiquetado aplicable a todos los productos susceptibles de contener látex.

El Círculo de Innovación en Biotecnología (CIBT) del Sistema madri+d, iniciativa de la Dirección General de Universidades e Investigación de la Comunidad de Madrid, en el que participan el Consejo Superior de Investigaciones Científicas, las Universidades Autónoma y Complutense de Madrid y el Parque Científico de Madrid, consciente de los problemas que preocupan a los pacientes alérgicos al látex ha elaborado este Informe que proporciona la información más relevante sobre las técnicas de detección de antígenos del látex, y que se encuentra en www.madrimasd.org/biotecnologia/Informes



[1] M.P. Hernández Suárez (2002) La enfermera y la prevención de la enfermedad alérgica. VI Encuentro de Enfermería y Alergia, 1ª ponencia. Alergología e Inmunología Clínica, vol 17 nº2 extraordinario, pag 350-361.


   Enlaces de interés
- Weblog madri+d: Bio (Ciencia+Tecnología)
- Weblog madri+d: Salud Pública y algo más



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