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El robot «Spirit» de la NASA detecta nuevos indicios de vida en Marte

El «Spirit» fue el primer robot que la NASA posó en Marte, el 4 de enero de 2004. Tres semanas después le siguió su hermano pequeño, el «Opportunity». Se les mandó al planeta rojo por noventa días pero una terca combinación de buena y mala suerte, milagros y empeños les mantiene aún hoy ahí. Nadie cree que sobrevivan a este invierno. El «Spirit» anda hace tiempo a la pata coja, arrastrando una rueda. Mira por dónde, esa ha sido la clave de su descubrimiento más impresionante: el regalo de despedida del «Spirit», su canto del cisne, es la prueba casi directa de que hubo vida en Marte.


FUENTE | ABC Periódico Electrónico
12/12/2007
 
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La rueda coja del «Spirit», como podía rodar bien, avanzaba arañando el suelo. Lo cual seguramente era un fastidio para los técnicos de la NASA en la Tierra, ya bastante fastidiados desde que una mayúscula tormenta de arena el pasado mes de julio oscureciera los cielos de Marte hasta el punto de dejar casi inservibles los paneles solares de los robots. En ocasiones anteriores, una «buena» tormenta de polvo ha sido providencial para limpiar los paneles, que son la fuente de energía tanto del «Spirit» como del «Opportunity». En este caso los paneles estaban limpios pero los cielos sucios, con lo cual era dificilísimo incluso levantar el brazo mecánico de los robots.

Pero por fin el Spirit había conseguido echar a andar, de la triste manera que anda ahora. Su rueda coja iba dejando unos feos surcos en el suelo. De pronto alguien en la Tierra se dio cuenta de que esos surcos brillaban mucho. Hicieron retroceder al robot para echar un vistazo. La conclusión es que lo que brillaba era dióxido de silicio, un compuesto de oxígeno y silicio más conocido como sílice. Está presente en las arenas, las cerámicas, los cristales, los cuarzos y los cementos. Poéticamente podríamos decir que, si Adán fue amasado con algo, fue con sílice, que además tiene la virtud de desecar el barro. Sílice es eso que meten en una bolsita en las cajas de zapatos, para mantenerlos a salvo de la humedad. Encontrar sílice no es encontrar vida, pero casi. Su presencia en Marte sólo se explica, dicen los expertos, por la acción o de aguas termales o de fumarolas (gases) salidos del suelo. En cualquiera de los dos casos, es muy probable que aparezcan fósiles de microbios.

Esto es lo más cerca que se ha estado nunca de probar que Marte, aparte de ser el planeta más técnicamente apto para la vida -tal y como nosotros la conocemos, es decir, surgida de las aguas-, la tuvo.

MISIONES PARA RECOGER MUESTRAS

Steve Squyres, jefe de los robots de la NASA en el planeta rojo, saludó el hallazgo con doble entusiasmo: el sílice no sólo presagia indicios de vida microbiana, sino que puede haber actuado como una armadura de estos indicios, resguardándolos de la destrucción. Es decir, no es imposible esperar que lleguen a la Tierra fósiles «maravillosamente conservados». Como la gota de sangre de dinosaurio dentro de un mosquito en una gota de ámbar en la película Parque Jurásico.

Ahora sólo falta traer a casa el sílice marciano y analizarlo, algo que ni el «Spirit» ni el «Opportunity» pueden hacer. Esa será otra misión, probablemente del laboratorio marciano que Estados Unidos plantea lanzar en 2009, o del robot de la Agencia Espacial Europea que está previsto que llegue al planeta rojo a partir de 2010. Pero el pequeño y sufrido «Spirit» no podía jubilarse con mayor honor.

Autor:   Anna Grau



   Enlaces de interés
 
Círculo de Innovación en Materiales, Tecnología aeroespacial y Nanotecnología madri+d
Marketplace Tecnológico madri+d
Weblog madri+d: Cuaderno de bitácora estelar


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