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Los pájaros también entran en redes sociales

Un biólogo innovador de la Universidad de St. Andrews en Escocia se ha inspirado en el concepto de Twitter, el servicio de microblogs que se utiliza para publicar mensajes cortos de texto conocidos como tweets, para observar lo que sucede cuando los pájaros entran en contacto estando en libertad.


FUENTE | CORDIS: Servicio de Información en I+D Comunitario
15/10/2012
 
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Un ingenioso equipo de la Universidad de Washington (UW) diseñó una etiqueta electrónica que se sujetó a cuervos y se utilizó para observar si podían aprender a usar herramientas los unos de los otros. Los hallazgos se publicaron en la revista Current Biology y muestran un grado inesperado de movilidad social dentro de la comunidad de los cuervos, ya que se ha observado que a menudo pasan tiempo junto a pájaros ajenos a su familia inmediata.

Los investigadores estudiaron cuervos de Nueva Caledonia, un archipiélago de islas situado en el Pacífico Sur, frente a la costa oriental de Australia. Los cuervos son conocidos principalmente por su capacidad para usar herramientas distintas para extraer presas de dentro de madera muerta y vegetación. No obstante, los biólogos se preguntaban cuánto podrían aprender los pájaros, si es que podían, observándose los unos a los otros.

Los resultados descritos por los investigadores de St. Andrews revelan lo que consideran que son un número sorprendente de contactos entre cuervos no relacionados entre sí. Durante una semana, la tecnología registró más de 28.000 interacciones entre 34 cuervos. Si bien las unidades familiares de cuervos de Nueva Caledonia contienen solo tres miembros, el estudio determinó que todos los pájaros estaban conectados a una red social de ámbito mayor.

El uso de las etiquetas de la UW para registrar las interacciones sociales entre los animales es una primicia, y este es el primer estudio publicado que utiliza esta tecnología. "Se trata de un nuevo tipo de tecnología para seguimiento de animales", dijo el coautor Brian Otis, profesor asociado de ingeniería eléctrica de la UW en cuyo laboratorio se desarrollaron las etiquetas. "La ecología es uno de muchos campos que se verán transformados por la presencia de sensores inalámbricos miniaturizados y de baja potencia".

Normalmente los biólogos etiquetan a animales con radiotransmisores que, a continuación, transmiten a una frecuencia determinada. A continuación, los investigadores sobre el terreno utilizan un receptor para escuchar esa frecuencia y detectar cuándo está presente el animal. Esto tiene el inconveniente de que cualquier encuentro entre animales pequeños sólo queda registrado si el investigador se halla en los alrededores.

El sistema de la UW, llamado Encounternet, utiliza etiquetas digitales programables que pueden enviar y recibir pulsos. "Las etiquetas de Encounternet se pueden monitorizar mutuamente, así que es posible estudiar interacciones entre animales", explicó el coautor John Burt, profesor asociado de ingeniería eléctrica en la UW. "Con las demás tecnologías de seguimiento por radio, ni siquiera se puede intentar eso".

El equipo de la UW ya no es el único que utiliza esa etiqueta. Un grupo de investigadores de la Universidad de Windsor en Canadá la utiliza para estudiar el comportamiento de apareamiento entre las lonchuras costarricenses de cola larga. Un investigador de la Universidad de Drexel las utiliza para estudiar la interacción entre los pájaros y las hormigas guerreras en Costa Rica. Un grupo de investigadores alemanes están colocando etiquetas así en leones marinos de las Islas Galápagos con el fin de estudiar su comportamiento cuando aparecen en las playas y otro grupo de investigadores de los Países Bajos estudia el comportamiento social del Parus major (carbonero común), un pequeño pájaro de bosque.

"Ahora mismo es un tema en boga, la idea de que los animales tienen redes sociales", afirmó Burt. "Hay otras etiquetas que pueden registrar lo que sucede en la proximidad, pero todas son muy grandes y sirven para animales mayores. Ninguna es tan pequeña como Encounternet, con mucha diferencia". La etiqueta más pequeña de la UW pesa menos de un gramo (0,035 onzas) y se puede usar en animales de tan sólo 20 gramos (menos de una onza), el peso de un gorrión.

Ahora se está trabajando en añadir un componente de GPS que registre la ubicación de los encuentros y en integrar un acelerómetro y otros sensores que puedan detectar el comportamiento del animal. "Este avance ha suscitado un gran entusiasmo ya que, por primera vez, permite estudiar las interacciones y las redes entre animales más pequeños con un grado de detalle sumamente fino", explicó Burt. "Al parecer, las redes sociales son la clave para entender muchos de los comportamientos de los animales. Se dice que Encounternet es el único medio que existe capaz de obtener esa información".



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