Hallan un vínculo entre el Alzheimer y la apnea de sueño

Las proteínas tóxicas aparecen y se propagan de la misma manera en los cerebros de los pacientes con ambas enfermedades

Un nuevo estudio de un equipo de científicos australianos e islandeses vincula el Alzheimer con la apnea de sueño. Han descubierto que las proteínas tóxicas aparecen y se propagan de la misma manera en los cerebros de los pacientes con ambas enfermedades

"Si usted tiene apnea del sueño en la mediana edad, es más probable que desarrolle Alzheimer cuando sea mayor, y si tiene Alzheimer es más probable que tenga apnea del sueño que otras personas de su edad", explica, categórico, Stephen Robinson, investigador principal del estudio y profesor de la Universidad RMIT de Australia. "La conexión está ahí, pero desenredar las causas y los mecanismos biológicos sigue siendo un gran desafío".

El estudio, publicado en la revista científica 'Sleep', analizó el tejido cerebral post-mortem de más de 30 sujetos con una edad promedio de 67 años y verificó clínicamente la apnea obstructiva del sueño. En el momento de la muerte, ninguno de los sujetos mostraba signos clínicos de deterioro cognitivo o demencia.

Similar evolución

El análisis se centró en el hipocampo y el tronco encefálico, dos regiones que presentan algunos de los primeros signos patógenos del Alzheimer. Los investigadores buscaban signos de los dos principales indicadores patológicos del Alzheimer: las placas amiloides y los ovillos neurofibrilares tau.

"En los casos de apnea del sueño leve, sólo pudimos encontrar placas y ovillos en la zona cortical cerca del hipocampo, precisamente donde se encuentran por primera vez en la enfermedad de Alzheimer", señala Robinson en declaraciones citadas por New Atlas.

Robinson señala que, aunque ninguno de los sujetos de este estudio fue diagnosticado clínicamente con Alzheimer o demencia en el momento de su muerte, eso no significa que no estuvieran presentando signos muy tempranos de la enfermedad degenerativa.

"Aunque algunas personas pueden haber tenido un leve deterioro cognitivo o una demencia no diagnosticada, ninguno tenía síntomas lo suficientemente fuertes para un diagnóstico oficial, aunque algunos tenían una densidad de placas y ovillos lo suficientemente alta como para calificarlos con Alzheimer", apunta Robinson.

Existe una sólida hipótesis causal para explicar cómo la apnea del sueño podría acelerar la aparición de la enfermedad de Alzheimer. Una de las funciones del sueño profundo de ondas lentas es limpiar el cerebro de proteínas tóxicas y los sujetos que sufren de apnea del sueño pueden no alcanzar eficazmente las etapas del sueño profundo debido a las alteraciones causadas por las fases de respiración interrumpida.

Contribuyen a la neurodegeneracion

Robinson sugiere que este nuevo estudio solidifica nuestra comprensión de los vínculos entre la apnea del sueño y el declive cognitivo.

Ahora podemos tener una comprensión más clara de cómo estas dos condiciones contribuyen a la neurodegeneración, pero todavía no está claro cómo traducir los hallazgos en tratamientos clínicos para prevenir el declive cognitivo.

"Si usted tiene apnea del sueño en la mediana edad, es más probable que desarrolle Alzheimer cuando sea mayor, y si tiene Alzheimer es más probable que tenga apnea del sueño que otras personas de su edad"

La gran pregunta sin respuesta que se cierne sobre esta investigación es si la apnea del sueño es un síntoma temprano del Alzheimer o si es un factor de riesgo que contribuye por separado. Anteriormente, los investigadores han sugerido que se necesitan estudios temporales más largos para responder a esta cuestión.

"La siguiente etapa de nuestra investigación será continuar analizando estas muestras para obtener una comprensión completa de la neuropatología, incluyendo los signos de inflamación y los cambios en los vasos sanguíneos que suministran nutrientes al cerebro", concluye Robinson.

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