GTC comienza a observar el firmamento

Miguel Mas-Hesse
CSIC-CAB

El pasado viernes 13 de julio se celebró la “primera luz” del GTC (Gran Telescopio Canarias) en el Observatorio del Roque de los muchachos (enlace a la nota del GTC en el blog). Asistimos unos 300 invitados en representación de la comunidad astrofísica española e internacional, para celebrar un hito muy importante en el desarrollo de cualquier telescopio. El acto fue presidido por el Príncipe de Asturias, quien recordó cómo sus padres habían inaugurado hace 22 años este observatorio, que contribuyó de manera decisiva al desarrollo de la Astrofísica en nuestro país.


Figura: Imagen del GTC al atardecer (crédito M. Mas).

A las 21:30 pudimos observar la puesta del Sol desde el Roque, sobre un precioso mar de nubes que cubría el océano atlántico.


Figura: Puesta de Sol sobre el mar de nubes (crédito M. Mas).

Aproximadamente a medianoche el GTC fue apuntado a una estrella doble muy próxima a la estrella polar. Los 12 espejos que ya están instalados y operativos formaron inicialmente 12 imágenes distintas de la estrella en la pantalla de la cámara de pruebas. En posición de reposo cada uno de los 36 espejos que formarán el espejo primario del telescopio convergen en una posición ligeramente distinta del plano focal. Al activar el sistema de óptica activa, una serie de actuadores desplazan y/o deforman cada uno de los segmentos para obtener una imagen única con una resolución equivalente a la que tendría un espejo único de 10,4 m de diámetro. En la figura se pueden ver dos de estos segmentos, por un lado el espejo hexagonal y por otro lado el soporte y los actuadores mecánicos.



Figura: Segmentos individuales del GTC (crédito M. Mas).

El tamaño del GTC es tan descomunal que resulta difícil abarcarlo en un única foto con una cámara convencional.


Figura: El espejo del GTC con sus 12 segmentos ya instalados (crédito M. Mas).


Figura: El espejo secundario, de Berilio pulido, tallado siguiendo la forma de los límites del espejo primario (crédito M. Mas).

Una vez se activó el sistema pudimos contemplar cómo las imágenes de la estrella convergían a un punto único formando una imagen nítida y bien definida. Para demostrar el control que los ingenieros de GTC tienen ya sobre el sistema de actuadores, a continuación modificaron la posición de los segmentos para formar en la pantalla los caracteres G T C con las 12 imágenes de la estrella. La sesión se completó con el apuntado del telescopio a un par de galaxias en interacción. Con sólo 1 segundo de integración, que es el tiempo máximo del obturador de la cámara de pruebas, se obtuvo ya una imagen decente del sistema de galaxias en interacción, para regocijo de los asistentes. Hacia las 01:30, los asistentes al acto nos subimos a los autobuses que nos dejarían en nuestro hotel ya cerca de las 03:00, cansados pero felices de haber asistido al nacimiento de un potente instrumento del que todos nos sentimos orgullosos.

En los próximos meses se completará el espejo primario con los 24 segmentos restantes y se procederá al ajuste fino del telescopio. Si todo va bien, a lo largo del 2008 los astrofísicos podremos comenzar a observar de manera rutinaria con los instrumentos del GTC, explorando la profundidad del cosmos con una potencia impensable hace unos años, que nos permitirá llegar a observar las primeras estrellas que se formaron en la Historia del Universo.

PD (DByN):
Nota de prensa del IAC
Imágenes de primera luz
CBE. Inaguración de GTC

Figura: Imagen de la estrella Tycho 1205081, la primera tomada oficialmente con GTC (derecha), junto con la distribución radial para verificar la calidad de la misma (crédito GTC).
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Comentarios

Verdaderamente sorprendente, es un enorme paso en el estudio astrofísico del Universo

Felicidades!!!

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