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¿Es el ganado una amenaza para los cardonales de Suramérica?

Autor: Grupo de Ecología y Conservación de Ecosistemas Terrestres, Universidad Autónoma de Madrid (UAM). Participante en el Programa de Actividades de I+D entre Grupos de Investigación de la Comunidad de Madrid REMEDINAL-2.

 

Los paisajes desérticos con cactus columnares (“cardonales”), tan familiares gracias a las películas de cowboys, podrían verse amenazados por otro cliché de los westerns: el ganado ávido de comida y agua. En el desierto argentino, el ganado asilvestrado es responsable de serios daños en la corteza de los cactus, y los cactus más dañados producen menos flores y frutos, potencialmente reduciendo a largo plazo su capacidad regenerativa.

Recientemente, investigadores del Grupo de Ecología y Gestión de Ecosistemas Terrestres del Departamento de Ecología de la UAM, en colaboración con investigadores de la Universidad Nacional de San Juan (Argentina), del Instituto Argentino de Investigaciones de las Zonas Áridas (CONICET) y de la Universidad de Zúrich, han publicado los resultados de una serie de estudios que evaluaron el rol de los grandes herbívoros en los daños que presentan los cactus columnares del desierto argentino (Echinopsis (=Trichocereus) terscheckii), y su posible repercusión en la capacidad reproductiva de estas impresionantes plantas que pueden alcanzar los 8 metros de altura.

En un primer trabajo, los investigadores evaluaron en el Sitio Patrimonio de la Humanidad Ischigualasto-Talampaya (provincias de San Juan y La Rioja) los daños que presentaban los cactus en diferentes poblaciones, midiendo la ubicación, el número y volumen de los daños en la corteza de cada planta. El análisis de estos datos permitió comprobar que el nivel de daños es variable entre zonas, llegando a ser muy considerable en algunas (más de 5 litros de volumen por planta), y que son producidos por una o varias especies de grandes herbívoros. Una evaluación en paralelo de la abundancia de herbívoros silvestres (guanacos -Lama guanicoe), burros y vacas en cada zona permitió comprobar que los daños se asocian con la presencia de las especies domésticas, y no con el guanaco. Otros indicios apuntan a que los burros asilvestrados son los principales responsables de estos daños.

En el segundo trabajo se analizó la relación entre los daños que sufre cada planta y su producción de flores y frutos, así como el tamaño de estos últimos. Con estos datos se comprobó que los cardones a los que los herbívoros arrancan una mayor cantidad de corteza disminuyen la intensidad de su floración, de modo que en las poblaciones más dañadas se reduce en un 12-15% la producción de flores. Este efecto se traslada posteriormente al número de frutos por planta, que disminuye en un 6-8% en las poblaciones más afectadas. Dado que el tamaño de los frutos producidos por los cactus no cambia, la producción de semillas se ve reducida de modo simlar a la de frutos.

En conclusión, la presencia de ganado asilvestrado en el área protegida conlleva daños a los cactus columnares que le otorgan al paisaje su particular apariencia, y estos daños reducen el potencial reproductivo de estas plantas. Aunque el paso desde la producción de semillas hasta el crecimiento de nuevos cactus es un proceso complejo y de difícil predicción, los resultados alertan del potencial riesgo que supone la existencia de ganado asilvestrado para el mantenimiento, a largo plazo, de los cactus de este particular paisaje. Por precaución, deberían controlarse tanto la existencia de ganado asilvestrado en las áreas desérticas protegidas como el estado de los cactus, en especial allá donde persisten poblaciones extremas de estos últimos. Dichas tareas de seguimiento y control deberían, además, acompañarse de la concienciación de los habitantes locales para frenar la llegada de nuevos animales desde la periferia de las áreas protegidas.

Dos burros captados in fraganti en el momento en que uno se alimenta de un cactus columnar en el Parque Provincial Ischigualasto (San Juan, Argentina)

 

Referencias

Malo, J.E.; Acebes, P.; Giannoni, S.M. & Traba, J. 2011. Feral livestock threatens landscapes dominated by columnar cacti. Acta Oecologica 37: 249-255. doi:10.1016/j.actao.2011.02.008

Peco, B.; Borghi, C.E.; Malo, J.E.; Acebes, P.; Almirón, M. & Campos, C. 2011. Effects of bark damage by feral herbivores on columnar cactus Echinopsis (=Trichocereus) terscheckii reproductive output. Journal of Arid Environments 75: 981-985. doi:10.1016/j.jaridenv.2011.05.001

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La restauración de poblaciones animales mediante refuerzo poblacional es un asunto delicado que puede tener efectos indeseados.

Dra. Begoña Peco. Grupo de Ecología Terrestre, Universidad Autónoma de Madrid

La restauración de poblaciones de especies amenazadas mediante el refuerzo con individuos procedentes de núcleos en mejor condición demográfica no es nunca un asunto sencillo, como demuestra un estudio recientemente publicado sobre el comportamiento migratorio de los sisones Tetrax tetrax, un ave esteparia ligada a zonas de cultivo y altamente amenazada en Francia.

Investigadores del Grupo de Ecología Terrestre de la Universidad Autónoma de Madrid junto con un equipo de investigadores franceses, ha podido estudiar y comprobar que reforzar con sisones españoles (poblaciones sedentarias) el oeste de Francia pone en riesgo la supervivencia de la población migradora de sisones de esta zona. El sisón ha experimentado en el oeste de Francia el declive poblacional más pronunciado hasta ahora descrito en aves (94% de pérdida de efectivos en 20 años). Esta población es la única en Europa occidental que exhibe un comportamiento completamente migrador: prácticamente el 100 % de los individuos pasan el invierno en la Península Ibérica.

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Restauración ecológica: ¿y la fauna qué?

Autora: Dra. Josabel Belliure. Departamento de Ecología, Universidad de Alcalá (UAH)

Esta es la pregunta con la que mentalmente termino en muchas ocasiones la lectura de artículos sobre restauración ecológica. Y es que, a pesar de que la restauración tiene como objetivo último recuperar la funcionalidad ecosistémica, son pocos los casos en que esta funcionalidad se comprueba, o en todo caso se estima el éxito de la restauración de la cubierta vegetal. Así, respecto a la fauna, nos toca quedarnos con la idea de que simplemente irá llegando y estableciéndose… ¡aunque nadie lo compruebe!

Las implicaciones de la fauna en la restauración ecológica de hábitats degradados engloban varios aspectos. En primer lugar debemos considerar el establecimiento deseable de las comunidades de animales. Esto lleva a una nueva situación de complejidad ecológica a explorar, pues la llegada de una especie, incluso a un área en la que estaba establecida anteriormente, supone el inicio de toda una serie de interacciones: la dieta del animal produce cambios en las cadenas tróficas, el comportamiento del animal produce cambios en el hábitat, etc. En segundo lugar, la fauna desempeña un papel que puede ser crucial en el restablecimiento y dinámica de la cubierta vegetal. Y esto se debe a que procesos en los que la fauna está implicada, como la dispersión, la polinización, la herbivoría y la descomposición de la materia orgánica, entre otros, benefician el desarrollo de determinadas comunidades vegetales y la restitución de la funcionalidad del ecosistema. Por último, la fauna puede considerarse una herramienta de utilidad como indicadora del éxito de la restauración. Ciertas comunidades animales tienen capacidad de responder de forma rápida al  proceso de sucesión, como la fauna edáfica, las hormigas, los escarabajos y vertebrados terrestres como las aves y los reptiles. Esto les convierte en excelentes indicadores del estado del proceso de restauración del ecosistema. Y no sólo eso: estos grupos constituyen posibles piezas estimuladoras de los procesos de sucesión que el investigador puede considerar para el manejo y gestión de hábitats degradados.

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