Más allá de la Tierra: Auroras en el Sistema Solar

David Barrado, Benjamín MontesinosLas auroras polares no solo se encuentran en la Tierra. Veamos unos pocos ejemplos en varios planetas del Sistema Solar.


Auroras en Júpiter, observadas por el Hubble Space Telescope. Están relacionadas con la presencia del satélite Io, muy activo volcánicamente.



Un detalle de uno de los polos de Júpiter, observado en el ultravioleta (crédito NASA/ESA)

El fenómeno de las auroras se puede encontrar también en los planetas gaseosos gigantes del Sistema Solar. Aunque los mecanismos de formación son distintos, el fundamento físico es muy similar. Se necesita un campo magnético, que en el caso de Saturno y Júpiter es muy intenso, partículas cargadas, que las proporciona el viento solar y una atmósfera contra la cual esas partículas cargadas de alta energía puedan colisionar. En las figuras adjuntas se muestran imágenes espectaculares de estos dos planetas gaseosos, obtenidas con el Telescopio Espacial Hubble donde se ven con mucha claridad auroras espectaculares. En el caso de Júpiter las auroras se producen por la interacción de los campos magnéticos del planeta y de Io, uno de los satélites que descubrió Galileo en el siglo XVII, en unas de las primeras observaciones astronómicas realizadas con un telescopio. Las intensidad de las corrientes electricas que se generan en esas estructuras es de miles de amperios.


Fotocomposición que muestra la evolución de una aurora en Saturno. Las imágenes fueron captadas por la sonda Cassini/Huygens  (crédito NASA/ESA/Agencia espacial italiana).


Foto del HST donde se observan las auroras de Saturno en ambos polos.

La sonda Mars Express ha observado también auroras en el planeta Marte. En este caso el fenómeno tampoco está producido por un intenso campo magnético análogo al terrestre (Marte carece de él), si no por campos magnéticos locales asociados a la corteza marciana.


Mapa de la superficie de Marte reconstruido a partir de datos tomados con el instrumento SPICAM, uno de los que dispone la Mars Express (crédito ESA/NASA/MGS)


Las auroras de Júpiter detectadas en rayos X por el observatorio Chandra (crédito NASA). La figura de la derecha muestra un diagrama con la magnestosfera del planeta.



En nuestro planeta, las auroras tambien se pueden observar en rayos X, como se ve en las figuras adjuntas (crédito NASA/Chandra).
¿Existirá este tipo de fenomenología en los exoplanetas?¿Cómo será una aurora en alguno de los exóticos planetas descubiertos fuera de nuestro sistema planetario?

ENLACES:
La sonda Cassini/Huygens, ESA
La sonda Mars Express, ESA
Auroras en Marte, ESA

Auroras australes, auroras boreales
Auroras polares: ¿qué son?
¿Qué formas y colores tienen las auroras?
¿Cuándo y dónde ocurren las auroras?
Más allá de la Tierra: Auroras en el Sistema Solar

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