La subida del nivel del mar

Hace poco tratábamos sobre el deshielo del Ártico y su posible influencia en el nivel del mar. Estos último días miles de personas han sido evacuadas en varias localidades costeras del este de Inglaterra ante el temor de inundaciones por la subida del nivel de las aguas. Esta situación no es nueva y ya se dio en los Países Bajos en 1953.

La tasa de la subida global del nivel del mar se ha acelerado durante el siglo XX, así lo confirman datos y resultados de unos investigadores australianos.

Esta aceleración es predicha por los modelos del clima, pero ha sido difícil de determinar ya que las variaciones naturales en el nivel del mar han enmascarado tendencias a largo plazo.

Sus estudios muestran que la aceleración la han detectado desde 1870 encajando los datos con las predicciones de modelos: si la aceleración continúa según lo esperado, para 2100 los mares traspasarán las orillas y serán cerca de 31 centímetros más altos, en promedio, de que lo hicieron en 1990. Eso encaja con lo que fue pronosticado por el Panel Intergubernamental del Cambio Climático (IPCC).

Los niveles de mar son supervisados de cerca por los medidores de las mareas alrededor del mundo. Pero la medición del cambio medio del nivel del mar es difícil de realizar, porque hay muchas fluctuaciones naturales en dicho nivel que varían de un lugar a otro. El tema se complica por el hundimiento o la elevación de las masas de la tierra.

Los resultados y el procedimiento empleado han permitido encontrar resultados tales como que el nivel del mar se ha elevado en promedio 1,7 mm por año pero esta tasa de incremento se está elevando 0,01 mm por año.

Desde el final de la última edad de hielo, hace 18,000 años, el nivel del mar ha subido más de 120 metros.

Los datos geológicos sugieren que los niveles globales promedio del nivel del mar pueden haber subido a una tasa promedio de 0.1 a 0.2 mm por año en los últimos 3,000 años.

Sin embargo, los datos de los medidores de mareas indican que la tasa global de aumento del nivel del mar durante el Siglo XX fue de 1 a 2 mm por año.

Foto: Elevación del nivel del mar en la Fortaleza Louisbourg (Canadá) ilustrado por la posición de la anilla de amarre en los años en torno a 1740s y su posición actual respecto al nivel de marea alta.

Sin embargo, esta aceleración no ha sido constante. La subida del nivel del mar fue relativamente alta a partir de 1930 a 1960, y las tasas han crecido y disminuído desde entonces. La tasa más alta se dio al comienzo de los años 90, con los niveles de mar creciendo cerca de 3 milímetros por año.

Las naciones isleñas de baja altura en el Pacífico se inundarán o verán sus acuíferos de agua potable invadidos por agua salada.

Tuvalu está formado por nueve atolones coralinos entre Australia y Hawaii. Su punto más alto se encuentra a 5 metros (15 pies) sobre el nivel del mar. A medida que el nivel del mar ha subido, Tuvalo ha experimentado la inundación de sus áreas bajas. La intrusión de agua salada está afectando sus aguas potables y la producción de alimentos. Los líderes de Tuvalo han predicho que la nación se verá sumergida en 50 años. En Marzo del 2002, el primer ministro del país le pidió a Australia y a Nueva Zelanda que proveyeran hogares para su gente si su país desapareciera bajo las aguas, pero la petición de esta nación ha sido ignorada.

Otras naciones isleñas amenazadas incluyen las Islas Cook y las Islas Marshall. Durante la última década, la isla Majuro (parte de las Islas Marshall) ha perdido hasta un 20% de su costa playera.

Además de las naciones isleñas, los países con costas bajas se ven amenazados por la subida del nivel del mar. Una subida de 1 metro inundaría la mitad de los campos de arroz de Bangladesh. Millones de bangladeshis se verían obligados a emigrar. Otras tierras bajas productoras de arroz incluyen áreas en Viet Nam, China, India y Tailandia. La subida del nivel del mar crearía millones de refugiados climáticos en las Filipinas, Indonesia y Egipto.

Para comprobar como afecta la subida del nivel del mar a cualquier zona del litoral pulse aquí. Puede variar el nivel de subida en la casilla de la izquierda. Para acercarse y alejarse utilice los mandos de la izquierda.

La subida del nivel global de los océanos es causada fundamentalmente por dos factores. El primero es la llegada al océano de las aguas provenientes de fuentes tales como hielo derretido de los glaciares y las capas polares entre otros. La evidencia corriente sobre el calentamiento global incluye la amplia retirada general de los glaciares en 5 continentes. Por ejemplo la capa de hielo del Pico Kilimanjaro puede desaparecer completamente en 20 años. Cerca de una tercera parte del hielo del Kilimanjaro ha desaparecido en los últimos 12 años y el 82% se ha desvanecido desde que fue puesto en mapas por primera vez en 1912. El hielo marino del Océano Ártico está desapareciendo. Masas impresionantes de hielo antártico se han desplomado en el mar con una rapidez alarmante.

El segundo factor es la expansión termal del agua de los océanos. A medida que la temperatura de las aguas oceánicas aumenta y los mares se hacen menos densos, ellos se expandirán, ocupando una mayor superficie del planeta. Un aumento de la temperatura aceleraría la tasa de aumento del nivel del mar.

Además, las variaciones de las corrientes oceánicas, amontonando agua en unas zonas y vaciándolas parcialmente en otras, desnivelan la superficie del mar entre unas regiones y otras. De esta manera se ha comprobado que en las costas de Finlandia el nivel del mar sufre unas variaciones correlacionadas con las variaciones del índice NAO. Un índice positivo (vientos del oeste más intensos) causa una elevación del mar al aumentar el flujo entrante de agua atlántica en el Báltico. Por el contrario en el Mediterráneo, un índice NAO positivo, que refleja una mayor presión en la zona, tiende a hacer bajar el nivel del mar. Según algunos autores la evolución del índice NAO entre 1960 y 1994 provocó una bajada del orden de 1,3 mm/año.

Las variaciones de las presiones y de los vientos predominantes ocasionan cambios diarios en el nivel del mar de varios centímetros. Mapas predictivos de estos “residuos” meteorológicos, son publicados por las autoridades de navegación y puertos.

También los cambios de densidad del agua, provocados por los cambios de salinidad, hacen variar el nivel de los mares. En el Báltico, la salinidad en el Skagerrak es de un 35 ‰ , pero es de sólo un 5‰ en el Golfo de Bothnia, lo que hace que en un mismo mar la altura del mar sea diferente en unos 35 o 40 cm.

Finalmente, fenómenos como El Niño provocan diferencias interanuales de hasta 50 cm en amplias áreas del Pacífico

La subida media del nivel del mar ocurrida durante los últimos cien años sigue siendo un tema de debate científico. La duda se debe a la escasez de estaciones, a lo complejo de los cálculos y a la variedad de causas que influyen en el resultado.

Mientras tanto deberíamos tomarnos más en serio los cambios que se están produciendo en nuestro planeta y aceptar que estos pueden estar causados en parte por nuestra insensatez.

Para saber más recomiendo este interesantísimo artículo de Antonio Uriarte del que he tomado bastante información.

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