Coronavirus. ¿Puede dañar el cerebro?

Muchos pacientes “curados” de COVID19 siguen durante meses, con fiebre, dolores de cabeza, mareos y una niebla mental tan intensa que piensan que tienen una demencia temprana o que se están volviendo locos. Su desesperación crece cuando los médicos les dicen que están padeciendo un taque de ansiedad por el trauma que acaban de experimentar y les recetan ansiolíticos. Muchos comienzan con graves dolores de cabeza, pierden el sentido del gusto y el olfato. Cuando les hacen la prueba dan positivo para el coronavirus. Pero para algunos los síntomas han sido más extraños y duran más que los de la mayoría. Se olvidan de palabras que saben perfectamente. Los dedos de sus manos y pies están entumecidos, visión borrosa y padecen fatiga severa. En Estados Unidos más de 4,000 pacientes tienen un grupo de apoyo de Facebook para los sobrevivientes de Covid que han estado enfermos durante más de 80 días.

ZEPHYR/Science Photo Library

Cuanto más aprendemos sobre el coronavirus, más nos damos cuenta de que no se trata solo de una infección respiratoria. El virus puede arrasar muchos de los principales sistemas de órganos del cuerpo, incluidos el cerebro y el sistema nervioso central.

Entre los pacientes hospitalizados por Covid-19 en Wuhan, China, más de un tercio experimentaron síntomas en el sistema nervioso, incluidas convulsiones y problemas de perdida de conocimiento. A principios de este mes, investigadores franceses informaron que el 84 por ciento de los pacientes de Covid que habían ingresado en la UCI experimentaron problemas neurológicos, y ese 33 por ciento continuó actuando confundido y desorientado cuando fueron dados de alta.

Según expertos de la Universidad de Columbia, la posibilidad de que los problemas neurológicos “continúen en el tiempo y creen discapacidad o dificultades para los pacientes con COVID persistente parece cada vez más probable”.

Las infecciones han estado implicadas durante mucho tiempo en enfermedades neurológicas. La sífilis y H.I.V. pueden inducir demencia. Se sabe que el zika invade los cerebros en desarrollo y limita su crecimiento, mientras que la enfermedad de Lyme no tratada puede causar dolor neuropático, parálisis facial e inflamación de la médula espinal. Un hombre con SARS desarrolló delirio que le indujo un coma. Posteriormente, se descubrió que tenía el virus en el tejido cerebral después de su muerte.

Los neurólogos no creen que todos los pacientes de Covid sufran daño cerebral, ni mucho menos. Pero el virus puede, de hecho, dañar y, por lo tanto, causar el envejecimiento del cerebro a través de una serie de mecanismos que aún no se comprenden por completo.

Sudoki/iStock

Es probable que estas lesiones cerebrales no sean tan diferentes de otros tipos de lesiones que podrían acumularse durante la vida de una persona; el problema es que Covid es un gran bola de nieve que ataca muchos órganos al mismo tiempo.

Algunos neurólogos opinan que cuando los pacientes recuperados de Covid desarrollen en ele futuro problemas cognitivos pueden ser peores debido al daño al cerebro causado por Covid-19.

¿Como sucede esto? Las investigaciones desarrolladas hasta el momento sugieren que el coronavirus puede infectar directamente las células neurales. Las células madre neurales (CMN) son células auto-renovables y multipotentes que generan en primer lugar las células progenitoras gliales radiales que generan las neuronas y la glía del sistema nervioso de todos los animales durante el desarrollo embrionario. Algunas células madre progenitoras neurales persisten en regiones muy restringidas del cerebro de los vertebrados adultos y siguen produciendo neuronas durante toda la vida. Lo más probable es que el virus se replique dentro de las células y afecte su funcionamiento. Esta invasión viral podría causar que los pacientes tengan persistencia de problemas cognitivos, o tal vez tengan convulsiones persistentes. En abril, se descubrió que una mujer de Los Ángeles de 40 años con dolor de cabeza, convulsiones y alucinaciones tenía el ARN del coronavirus en su líquido cefalorraquídeo.

Otra forma en que el coronavirus puede dañar el sistema nervioso es indirectamente, a través de una inflamación generalizada causada por la respuesta inmune del cuerpo. La inflamación es mala para el cerebro. Una de las principales teorías en la investigación del Alzheimer es que la inflamación acelera el desarrollo de la enfermedad.

La inflamación cerebral también puede provocar la generación de coágulos de sangre. Los estudios sugieren que se producen coágulos en hasta el 30 por ciento de los pacientes críticos de Covid. Estos coágulos pueden llegar al cerebro. También pueden provocar accidentes cerebrovasculares que privan de oxígeno al cerebro. Los estudios de China e Italia han sugerido que hasta el 5 por ciento de los pacientes hospitalizados con Covid experimentan accidentes cerebrovasculares, aunque un estudio de la  N.Y.U. más reciente describe una cifra menor, un  1 por ciento, en pacientes hospitalizados de Nueva York.

Si la inflamación se vuelve tan severa como para que se desate la “tormenta de citoquinas”, la barrera hematoencefálica se puede romper, permitiendo que más virus y citoquinas entren en el cerebro y finalmente maten las células cerebrales.

Un pequeño número de pacientes con el coronavirus ha desarrollado el síndrome de Guillain-Barré, en el cual el sistema inmunitario de una persona ataca sus propios nervios, causando parálisis.

Los neurólogos argumentan que es crucial estudiar a los pacientes de Covid para comprender cómo se recupera su sistema nervioso.  “Se ha tardado mucho en admitir que esto está sucediendo, pero realmente necesitamos saber cuáles son las repercusiones a largo plazo, lo más rápido posible”. Entre otras cosas, la investigación puede identificar medicamentos u otros tratamientos que se pueden administrar a los pacientes de Covid para reducir el riesgo de lesión del sistema nervioso.

Los médicos también deben tener en cuenta que sus pacientes de Covid podrían beneficiarse de las evaluaciones cognitivas y neurológicas y el tratamiento neurológico inmediato. Algunos neurólogos creen que todos los pacientes hospitalizados por el coronavirus deben recibir resonancias magnéticas cerebrales para identificar problemas incipientes.

Hasta ahora, durante esta pandemia, la comunidad médica se ha centrado en gran medida, y lógicamente, en mantener vivos a los pacientes de Covid. Pero también debemos considerar cómo el virus podría condicionar el resto de sus vidas.

KTSDesign/Getty/Science Photo Library RF

Fuentes:

Can Covid Damage the Brain? Melinda Wenner Moyer. New York Times

Los enfermos de COVID persistente se unen para reclamar: “Que no nos digan que es ansiedad”. Beatriz garcía Fernández. NIUS Diario

Some COVID-19 patients have brain complications, study suggests.Mary Van Beusekom | News Writer | CIDRAP News 

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