Intercambio en Michigan State University: una mirada a la investigación

Por Camila Cendra (alumna de último curso del Grado de Ingeniero de Materiales, UPM)

 

Cuando estuve en Michigan State University (MSU) como alumna de intercambio, tuve la oportunidad de participar en un proyecto de investigación relacionado con la Ingeniería de Materiales. En concreto, estuve trabajando con nuevos materiales diseñados para mejorar la tecnología actual presente en las baterías de litio. Este tema tiene una gran importancia en la zona, ya que en Detroit (que queda a una hora y media en coche) se concentra la industria automovilística americana; motivo por el cual suele ser conocida como la ciudad del motor, o Motown. Además, como ya sabemos todos, es necesario desarrollar sistemas energéticos más limpios y eficientes, algo en lo cual varios profesores dentro de MSU, tanto del Departamento de Ingeniería Química y Ciencia de Materiales, como de otros departamentos, están centrando su investigación.

Esto no quiere decir que toda la investigación esté enfocada al sector energético, obviamente. En lo que concierne a nuestra titulación, podemos encontrar investigación sobre las tres grandes ramas de la ciencia de materiales -materiales estructurales, funcionales y biomateriales, aquellas tres especialidades que tenemos en la UPM-. Cada profesor suele tener un laboratorio con algunos alumnos de doctorado y otros de grado, que en parte son asistidos por los futuros Ph.D’s. Además de los equipos que tiene cada laboratorio, existen también laboratorios propios de los departamentos. Por ejemplo, sin ir más lejos, te permiten aprender a usar un SEM, es decir, un microscopio electrónico de barrido, tras hacer un curso de entrenamiento. Después del curso, ya puedes usar el microscopio por tu cuenta para analizar muestras.

Además de las instalaciones dedicadas a la investigación, hay que tener en cuenta que MSU es un campus universitario que alberga miles de estudiantes en sus residencias universitarias al igual que cientos de eventos deportivos y artísticos durante todo el año. Es decir, que además de todas las instalaciones dedicadas a la educación y desarrollo de sus alumnos y del conocimiento, tiene infraestructuras dedicadas a la vida cotidiana de sus alumnos y profesores. Hay decenas de cafeterías repartidas a lo largo del campus, además de varias zonas de recreación, jardines, lugares de lectura, etc.

 

Spartan Stadium. Estadio de fútbol (americano) de la MSU. Fuente: msuspartans.com

Spartan Stadium. Estadio de fútbol americano de la MSU. (Imagen: football.ballparks.com)

La importancia del deporte y la competitividad existente entre las distintas universidades es algo bien conocido.  El estadio de fútbol americano, algo mítico para los universitarios ya que toda grande escuela americana se enorgullece de sus méritos deportivos, puede albergar unas sesenta y cinco mil personas. Además del deporte a nivel competitivo, existen clubes y torneos internos a la universidad de una gran variedad de deportes en los cuales cualquier alumno puede participar, al igual que diversas instalaciones deportivas como piscinas, gimnasios, pistas para correr, etc.

Las experiencias que uno tiene cuando se va a otro país de intercambio son muy variadas y personales. Acostumbrarse a otra cultura, con distintas tradiciones tanto en lo social como en lo educativo, puede resultar a veces un desafío. Sin embargo, un intercambio es una experiencia muy enriquecedora, que no sólo mejora tus habilidades en otro idioma o la capacidad de relacionarse con gente de otras culturas y con puntos de vista a los que normalmente no estamos adecuados, sino que también te hace crecer como persona.

Respecto a la investigación, ocurre lo mismo; la experiencia es muy personal.  Creo que lo más importante cuando hay que decidir en qué participar es elegir un tema de investigación que te guste. No sólo como una mera curiosidad, pero como algo que te pueda enganchar. En mi caso, con las baterías de litio, creo el mayor desafío que tuve fue el ser paciente. Los ensayos electroquímicos tardan bastante tiempo en concretarse, y fácilmente las cosas pueden ir mal ya que el montaje es en general bastante delicado. La satisfacción que uno tiene cuando las cosas salen bien, no obstante, es algo que te hace pensar que el trabajo duro vale la pena. Si me dieran la oportunidad de realizar una experiencia similar, repetiría sin duda otra vez – bien sea en los EEUU como en cualquier otro lugar.

 

 

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