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Fallece nuestra compañera, la profesora Margarita Salas

Artículo que se acaba de publicar en El Cultural:

Indefectiblemente, año tras año, el informe del Director –directora actualmente- del Centro de Biología Molecular Severo Ochoa (CBMSO) tenía una sección históricamente fija: la imagen de la profesora Margarita Salas junto a todos los reconocimientos y premios recibidos a lo largo del correspondiente año. Ha muerto un referente de la biología molecular mundial Marca España; ha fallecido una investigadora incombustible y luchadora hasta el último día en el que nos ha dejado huérfanos, con un vacío científico y humano que costará sobrellevar.

A sus 80 años, la doctora Margarita Salas continuaba, día a día, llevando su prolífico grupo que investiga sobre la replicación del ADN del bacteriófago phi29 (ø29), pequeño parásito de bacterias que tan buen resultado ha proporcionado como banco de análisis de la replicación y regulación del ADN. Investigación molecular aparte, el estudio y caracterización de su polimerasa supuso una de las patentes más productivas de la historia del CSIC.

Desde que tengo uso de razón como virólogo –si alguna vez la he tenido-, a comienzos de los 80, cuando me incorporé con más respeto que emoción en un CBMSO todavía incipiente –apenas un lustro desde su inauguración en 1975-, recuerdo los dos grandes grupos sobre virología y biología molecular que constituían los laboratorios de Margarita Salas y su marido, Eladio Viñuela, asimismo referente mundial de la lucha contra la plaga entonces presente en España conocida como Peste Porcina Africana (VPPA), virus que erradicamos de nuestro país, aunque vuelve a amenazarnos desde Europa. En la actualidad, el grupo de la profesora Salas sigue trabajando, además de con phi29, con otros fagos, como Bam35 o recombinantes de VPPA.

Ha fallecido una asturiana universal, tan universal, y asturiana, como su mentor y director posdoctoral Severo Ochoa, premio Nobel vital para la concepción y creación del CBM –en su honor CBMSO-. Severo Ochoa persuadió a Margarita para que dirigiera su carrera, en la facultad de Químicas de Madrid, hacia la joven e incipiente bioquímica española de la mano de otro de los grandes de la ciencia española, con Mayúsculas, Alberto Sols –de quien hace unos meses recordábamos la tercera década desde su fallecimiento-. En 1964, Eladio y Margarita se incorporaron al departamento científico de la escuela de medicina de la universidad de Nueva York donde, como he comentado, estuvieron con el entonces recientemente asignado premio Nobel (1959), Ochoa, embebiéndose de los procesos de descodificación del código genético. Tal y como la propia Margarita reconocería, esos años posdoctorales constituyeron una de las mejores etapas de su vida como científica. Allí, por ejemplo, comenzaron con el modelo phi29 para acabar caracterizando la direccionalidad de la lectura de la información genética a cargo de la polimerasa viral, algo que aportó múltiples connotaciones y aplicaciones biotecnológicas y, como he señalado anteriormente, se tradujo en una más que productiva patente española.

Desde hace ya unos años, la relación de Margarita Salas con su centro de investigación era en calidad –nunca mejor dicho- de profesora Ad Honorem, muy activa coordinando todos los frentes científicos que se generan en su gran grupo de trabajo. Como digo, sería imposible enumerar todos sus premios recibidos año tras año desde dentro y fuera de nuestras fronteras. También sería complicado mencionar a todos y cada uno de los grandes investigadores que hoy representan un porcentaje importante de la alta productividad científica española y que, en su momento, hicieron la tesis bajo el ancho paraguas de la profesora, de la querida profesora Salas.

Como virólogo, como biólogo molecular y desde hace más de una década como director de cultura científica del CBMSO, mi recuerdo hacia Margarita Salas es de emoción y tristeza ante un día como el de hoy. Margarita Salas era, además, la presidenta de la Fundación Severo Ochoa, fundación con la que mi grupo de investigación tiene un convenio de colaboración científica.

Ha muerto una gran viróloga, bióloga molecular, científica, profesora y mujer luchadora constante en un mundo no siempre justo genéricamente. Figura clave en un centro con cerca de 700 investigadores y personal asociado; mentora de grandes científicos. Dicen que no morimos del todo mientras recuerden nuestras obras. Desde esta consideración, la profesora Margarita Salas es y será eterna.

JAL (DCC-CBMSO)

 

ANEXO: IN MEMORIAM

El inmenso legado de Margarita Salas

La voz de la científica más importante de España, Margarita Salas, para gran pesar de los que tuvimos la suerte de conocerla, se apagó ayer, justo el día en el que se celebraba el aniversario del nacimiento de otra gran investigadora, Marie Curie. Coincidencias del destino.

Su voz se ha ido, pero su legado, inmenso, permanecerá para siempre, y por siempre estaremos en deuda con ella, por sentar las bases de la biología molecular en nuestro país, por sus relevantes descubrimientos con los que obtuvo multitud de prestigiosos reconocimientos a nivel nacional e internacional, por ser profesora de profesores, por ser una mujer pionera… No hay palabras para definir a una científica como ella. Sería necesario acuñar un nuevo término que llevase su nombre y dotarlo del significado que ella le dio: inmensa capacidad de trabajo, talento, constancia, cercanía, honestidad, rigurosidad y un entusiasmo inquebrantable. Sin duda, esas cualidades fueron sus mejores aliadas en el exitoso camino profesional por el que transcurrió su carrera.

«Es fácil tocar un instrumento musical: todo lo que tienes que hacer es tocar la tecla correcta en el momento adecuado y el instrumento suena». Es obvio, que hacer buena música (o una hermosa obra de arte o un descubrimiento relevante) no es una tarea fácil, salvo presupongo, para algunos grandes maestros como Johann Sebastian Bach, el compositor favorito de Margarita, al que se le atribuyen estas palabras. Pero más complejo aún es conseguir que esas notas compongan una melodía única y que sea interpretada por los músicos con ritmo y armonía. También en eso, Margarita destacó como nadie, convirtiéndose en una «compositora de ciencia» excepcional, que consiguió combinar con brillantez, capacidad científica y habilidad para dirigir a sus colaboradores para dar lugar al mejor “repertorio” de investigación de este país, formando en este proceso a algunos de los más prestigiosos científicos del momento.

Y todo ello gestionado con una sencillez, que siempre me pareció elogiable, porque no ha habido nunca atisbo de artificio en Margarita. Tal vez porque, como ya apuntó Honoré de Balzac, «sencillo, es todo lo verdaderamente grande».

Gracias Margarita, por tu ejemplo, por tu generosidad, por todo. Te echaremos mucho de menos.

 Laura Mojardín. Doctora en Genética Molecular y discípula de Margarita Salas.

 

DIVULGACIÓN CIENTÍFICA DEL 07 DE NOVIEMBRE DE 2019

ENTRE PROBETAS

Jueves 21:30 h en Radio 5

2019/11/07 ENTRE PROBETAS 240
La ciencia tras los disruptores químicos: Verdad o mito

Los denominados disruptores endocrinos químicos son compuestos que contaminan el medioambiente en distintas proporciones y que, en algunos casos, podrían afectar al equilibrio hormonal de los organismos vivos. Sociedad Española de Endocrinología y Nutrición –SEEN- pide control, pero no alarmismo. Sobre disruptores endocrinos –los mitos y la ciencia- hablamos esta noche con Francisco Botella, vocal del Área Asistencial y de Comunicación de la SEEN. Con otras noticias y la banda sonora de La Guerra de las Galaxias terminamos el programa.

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El LAB de JAL

Domingos 15:50 h en Radio 5

ENTRE PROBETAS (25 minutos de intensa y entretenida ciencia). Radio 5

EL LABORATORIO DE JAL (Píldoras científicas en 3 minutos). Radio 5

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Nuestros extraordinarios linfocitos T

Déjame que te cuente un breve cuento de guerra; de guerra continua, microscópica, celular; de guerra contra patógenos o células cancerígenas… Nuestro protagonista es el linfocito T.

A pesar de que los grupos antivacunas arguyen contra las vacunas diciendo que nuestro sistema inmunológico “podría gastarse”, lo cierto es que podemos responder frente a cientos de miles de millones de posibles patógenos –si existieran tantos-. Los generales de dicha respuesta específica son los linfocitos T. Mediante un acto de presentación del enemigo –denominado presentación de antígeno-, un complejo molecular denominado Complejo Principal de Histocompatibilidad –HLA A, B ó C en humanos- le enseña al linfocito T lo que es propio de nuestro cuerpo, contra lo que debe ser tolerante, y lo que es extraño –un patógeno o, incluso, una célula infectada o tumoral- contra lo que debe desplegar toda su beligerancia, ya sea activando la producción de anticuerpos o de células asesinas, citotóxicas, conocidas como linfocitos CD8. Hasta aquí mi clase magistral…

El sistema inmunológico –algunos prefieren llamarlo inmunitario- tiene, lógicamente, muchos mecanismos de control, para impedir que la respuesta inmune sea más grave que el patógeno que queremos combatir o que nos ataquemos a nosotros mismos. Uno de esos mecanismos se activa a través de unas moléculas llamadas HLA-E, parecidas a las que nos presentaban al enemigo que comenté antes, pero menos variables y con una función supresora más que activadora. Esta molécula, por ejemplo, controla a unas células asesinas denominadas NK o a los linfocitos T citotóxicos –también evitan, entre otras cosas, que el sistema inmune de una embarazada ataque al feto-…

Por desgracia, como se suele decir, hecha la ley, hecha la trampa. Las células tumorales pueden favorecer a estas moléculas supresoras, a estas HLA-E, para evitar que el sistema inmune las moleste en su camino hacia la metástasis. Por suerte, aquí es donde un estudio reciente que acaba de aparecer en la revista Science tiene mucho que decir…

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Los Premios Nobel de la Ciencia

Vaya, un año más sin suerte. Se acaban de fallar los Premios Nobel 2019 y vuelven a ignorarme. Será porque no existe un Nobel en Biología o, lo más probable, porque todavía no he alcanzado la suprema excelencia de los premiados… Eso sí, y bromas aparte, tampoco se ha concedido el famoso y esperado Nobel por la técnica de edición de genes CRISPR, premio, de concederse, donde nuestro profesor alicantino Francis Mojica tiene sobrado mérito para ser propuesto… A ver si a la siguiente…

Mientras tanto, es de justicia mencionar a los ganadores 2019 en las categorías de Fisiología y Medicina, el premio más madrugador, Física y, finalmente, Química. Empezamos por orden… And the winner is

El Nobel de Fisiología y Medicina 2019 lo han compartido –como ya va siendo habitual- tres investigadores, William Kaelin Jr, Sir Peter Ratcliffe y Gregg Semenza por el descubrimiento sobre cómo las células se adaptan a la reserva de oxígeno; por los hallazgos sobre los mecanismos por los que las células perciben y se adaptan a la disponibilidad de nuestra preciada y necesaria molécula de vida.

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Listeriosis: brote y cómo prevenirla…

Tras el último brote de listeriosis sucedido en España, la bacteria intracelular Listeria monocytogenes, se ha consolidado en nuestro país como uno de los patógenos causantes de infecciones alimentarias más virulentas. En general, las personas con un sistema inmunológico deficiente tienen un riesgo muy alto a la listeriosis, como embarazadas, sus fetos, los recién nacidos y los ancianos, debido a una disminución natural de las defensas o por patologías crónicas como cáncer, enfermedades autoinmunes, afecciones hepáticas o renales, tratamiento con inmunosupresores o SIDA.

Como la bacteria se encuentra en la naturaleza en todos lados, suelo y agua, contamina con facilidad muchos alimentos y además sobrevive bien a la acidez, sal, bajas temperaturas -hasta 0ºC- o altas temperaturas -hasta 70ºC-.  Forma comunidades de bacterias o biopelículas adheridas a superficies como plásticos, metales o vidrios, siendo un grave problema alimentario habitual.

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Avances y Retos en Trasplante de Órganos

En 2019, la Organización Nacional de Trasplantes (ONT) cumple 30 años, responsable de la notable mejora que esta actividad ha experimentado en España. El trasplante de órganos en el año 2018 tubo en España un total de 2.241 donantes (48 donantes por millón de habitantes). Como líder mundial, esta alta tasa de donación permitió que en nuestro país se realizaran un total de 5.321 trasplantes ese mismo año.

A pesar del aumento en el número de trasplantes realizados, no ha habido avances significativos en el procedimiento del trasplante y el tratamiento del paciente trasplantado en los últimos años. Más aún, a pesar de liderar el número de donantes y trasplantes en el ámbito mundial, nuestro país no está entre los países que más invierten en investigación. Los problemas principales asociados al mundo de los trasplantes son el aumento del número de pacientes que necesita un trasplante aumenta cada año a pesar de la cantidad de órganos disponibles y el aumento de la esperanza y calidad de vida de los pacientes.

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La eternamente difícil fusión fría

Es un sueño, hoy por hoy, pero un sueño maravilloso: obtener energía limpia, eterna y segura mediante la fusión del hidrógeno para generar helio, algo que nuestro Astro Rey, el Sol, hace de forma natural en su núcleo…  Por desgracia, también hoy por hoy, todos los titulares de los medios que anunciaban haberla conseguido han salido… rana, como aquella, en los 80, de los químicos Martin Fleischmann y Stanley Pons

Como digo, la fusión de dos átomos de hidrógeno para formar helio y mucha energía, de forma natural, efectivamente, parece ser patrimonio de las estrellas o de la denominada y temida bomba H. Lo que está claro es que este proceso energético solo se produce a temperaturas descomunales de millones de grados. La denominada Fusión Fría, es decir, conseguir energía prácticamente del agua a temperatura ambiente, inagotable y limpia, por lo que se ve… sigue siendo más espejismo que realidad técnica, y eso que lo que se pretende no es obtener cantidades monstruosas de energía, sino, simplemente, que la energía producida en un reactor nuclear de fusión –y no de fisión como los que existen en la actualidad- sea simplemente superior a la que se necesitaría en el proceso, básicamente altas temperaturas…

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Imágenes tridimensionales de órganos completos

Decíamos ayer…

La luz, como fuente de energía juega un papel importante en nuestras vidas y nos permite ver lo que nos rodea. La interacción de la luz con los tejidos y órganos puede dar una información muy útil. La luz, aunque invisible, es una fuente de energía con aplicaciones impensables. En el laboratorio de la investigadora María Victoria Gómez Gaviro, del Hospital Gregorio Marañón de Madrid, se usa la óptica para el estudio de distintas enfermedades.

En dicho grupo de Bio-óptica hacen órganos y tejidos transparentes, ¿y cómo se consigue? Eliminando la grasa de los tejidos que es, en parte, la responsable de que sean opacos y no permiten el paso de la luz hacia su interior. Si no hiciéramos esto sólo podríamos ver la parte más exterior; sin embargo, de esta manera, podemos ver todo el contenido del tejido y órgano. Se utiliza un método de clareado llamado CUBIC que consiste en una mezcla de reactivos que elimina la grasa manteniendo las características físicas y celulares del tejido, o sea, no lo deterioran.

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Para finalizar temporada dos breves noticias: Virus para proteger las plantas y patatas adaptadas a Europa…

Lo dicho, antes de darnos unos días –prometido- de asueto, solamente comentar un par de noticias que llamaron recientemente mi atención… Aquí las dejo. See you on september:

Científicos de la Universidad de California en San Diego y de la Universidad de la Reserva Occidental de Case, ambas en Estados Unidos, han descubierto que un virus vegetal es una herramienta muy eficaz para liberar pesticidas en el suelo. Estos patógenos funcionarían como nanopartículas que se adhieren a las moléculas del plaguicida y permiten que este llegue a zonas más profundas, lo que permite ahorrar en el uso de estos productos. Sus conclusiones se han publicado en Nature Nanotechnology. El virus de plantas utilizado es, además, el primer virus en ser caracterizado hace ya más de un siglo, el virus del mosaico del tabaco, que aquí funcionaría como un vector, como un taxi, para transportar varios plaguicidas. Aunque osado, no es un campo de investigación completamente nuevo. Ya existe un campo emergente en la nanotecnología en que se usan los virus vegetales como sistemas para liberar pesticidas. Tal y como comentan los autores, sería algo parecido a las nanopartículas que ya se utilizan en medicina… La noticia nos permite ser optimistas a la hora de maximizar el rendimiento de pesticidas minimizando su uso y, por lo tanto, la posible contaminación del suelo y acuíferos. Todo un detalle…

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Anticuerpos que bloquean una de las vías de entrada del Ébola

El virus del Ébola (o Ebola) causa una enfermedad hemorrágica grave que no dispone de tratamiento y que resulta mortal en aproximadamente un 50% de los casos. Actualmente, se están probando vacunas y anticuerpos en fase experimental dirigidos contra la especie Zaire del virus, pero otras variantes virales que podrían causar brotes futuros no están cubiertas por estas estrategias y requerirán tratamientos específicos. En este sentido, investigadores del Instituto de Investigación del Sida IrsiCaixa, han publicado en la revista Nature Microbiology que los filovirus, familia que engloba a virus como el del Ébola, comparten con el VIH, virus del Sida, una de las rutas de entrada a las células mieloides del sistema inmunitario, habiendo diseñado anticuerpos que bloquean totalmente esta vía en células humanas.

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Nuevos posibles fármacos contra el eterno herpes

Según la Organización Mundial de la Salud (la oms), se estima que en el ámbito global y hasta finales del 2016, un 67 % de la población menor de 50 años se encontraba infectada con herpes simplex tipo 1 (el de las famosas calenturas) y un 11 % con el tipo 2 (el genital). Estos alfaherpesvirus producen enfermedades que van desde manifestaciones leves como vesículas o úlceras, hasta infecciones graves como el herpes labial, queratitis –que puede acabar en ceguera- o encefalitis. Cuando hablamos de estos virus, siempre es importante tener en cuenta su capacidad de permanecer latentes en el sistema nervioso central del individuo y volver a activarse en diversas situaciones a lo largo de la vida.

Una amplia variedad de antivirales ha sido definida como antiherpéticos, actuando en la mayoría de los casos directamente sobre la replicación del virus. El aciclovir (ACV), famciclovir o valaciclovir son algunos de los antiherpéticos más demandados en la actualidad.

Aunque el aciclovir y sus derivados poseen un gran efecto antiherpético, cabe destacar algunos estudios de los últimos años en los cuales se ha visto que, a grandes dosis administradas de dicho compuesto, se produce un efecto embriotóxico y teratógeno (malformaciones), al menos en ratones. No obstante, el mayor inconveniente que presentan estos fármacos se basa en la aparición de resistencia en pacientes que llevan siendo tratados durante largos periodos de tiempo, principalmente en pacientes inmunocomprometidos. Por ello, el estudio de nuevos antiherpéticos con diferentes mecanismos de acción, sigue siendo necesaria.

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