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Un nuevo coronavirus emerge desde China

Como todas las emergencias virales, las noticias se actualizan casi minuto a minuto por lo que, a riesgo de estar ya desfasado, paso a incluir un artículo que me solicitaron hace unos días en El Cultural, para su mayor difusión…

Dijeron que se trataba de una pandemia global; que nos preparáramos ante un posible escenario de millones de víctimas. El coronavirus responsable del síndrome respiratorio agudo y grave –severo, por su traducción literal del inglés SARS- fue el causante de una neumonía atípica que provocó un brote con unos pocos miles de infectados y un 10-15% de muertes, principalmente en China, entre finales de 2002 y 2004. Tras un año de incertidumbre, desinformación desde el gobierno chino y una actuación impecable de los sistemas internacionales de vigilancia epidemiológica, el brote, y con él el virus, quedó controlado.

Una década más tarde, en 2012, se detectó el primer caso de infección por un pariente filogenético del SARS-CoV en Arabia Saudita. Se trataba de otro coronavirus bautizado como MERS-CoV o coronavirus causante del síndrome respiratorio de Oriente Medio. El virus es un agente zoonótico, esto es, que puede transmitirse entre animales y entre estos y nosotros –animales también-. No se conoce exactamente su origen, aunque se descarta que sea una descendencia directa del SARS-CoV del 2003. La hipótesis más plausible a día de hoy es que se originara y mutara en murciélagos frugívoros y, desde aquí, pasara al dromedario como reservorio preferente desde el que se infectaría el humano. El contagio humano-humano, aunque no imposible, era y es muy difícil. Eso sí, al menos el 35% de los casos documentados de infección en humanos terminó fatalmente. Por supuesto, el número de casos de infección que, por su menor sintomatología, no requirieron hospitalización y, por lo tanto, no fueron notificados, se desconoce.

Los coronavirus son virus que tienen una larga cadena de ARN como material genómico –de las más largas dentro de los virus ARN-, un ciclo replicativo complejo y, por su naturaleza, una gran capacidad para acumular mutaciones en cada replicación. Coronavirus como el de la Gastroenteritis Porcina Transmisible no es desconocido en España.

Para complicar algo más esta vorágine de emergencias y reemergencias virales nos vuelve a llegar desde China, esta vez con eficacia y colaboración de las autoridades, la alarmante noticia sobre la detección de un nuevo coronavirus, desconocido hasta la fecha, causante de neumonía en humanos. Este nuevo agente infeccioso, ya bautizado como 2019-nCoV, apareció en un mercado de Wuhan, en el centro de China y en pocas semanas ha multiplicado su presencia hasta varios cientos de infectados, traspasando las fronteras presentándose casos –mientras escribo estas líneas- en Tailandia, Japón, Corea del Sur o incluso Australia. De momento, son más las incógnitas que las certezas sobre nCoV. No parece ser un virus evolucionado desde su primo SARS, menos desde el MERS, pero, por desgracia, sí parece haberse constatado su capacidad de transmisión entre humanos, paso previo para un más que factible brote pandémico –algo que algunos virólogos tememos que llegue a ocurrir con la también terrible gripe aviar-.

De nuevo, todo parece indicar que los sistemas de vigilancia epidemiológica, gracias a la colaboración y rápida respuesta ante los primeros casos de las autoridades chinas, está funcionando correctamente, aunque la evolución de cada emergencia viral es todo un misterio. Mientras tanto, desde la Organización Mundial de la Salud se hace un llamamiento a los expertos para estudiar cómo controlar el avance del 2019-nCoV, también conocido como coronavirus de Wuhan. Estamos en las primeras fases de estudio y seguimiento del brote. No obstante, la mortalidad, entre los casos documentados, parece inferior a la de sus parientes de 2003 o 2012. Claro está, el número de posibles infectados asintomáticos a día de hoy con capacidad infectocontagiosa también se desconoce. En este sentido, el MRC-Centro de Análisis de Enfermedades Infecciosas Globales del Imperial College de Londres elevaba la cifra de posibles portadores a cerca de 2000, argumentando que algunos pacientes podrían presentar síntomas leves de diversas afecciones respiratorias. Tendremos que seguir esperando hacia dónde nos lleva esta ya mundial alarma virológica.

Finalmente, otro aspecto relevante en la caracterización y control del virus pasa por la identificación de sus posibles reservorios animales. Se sospecha que 2019-nCoV ha pasado a humanos desde animales vivos en un mercado de Wuhan donde coincidieron los primeros pacientes. Descubrir si este desconocido animal constituye el reservorio principal o si, a su vez, fue infectado desde otro portador –un murciélago, pongamos por caso-, resultará vital en la lucha por el control de la pandemia. En 2003 se señaló a la civeta, un mamífero que se vendía con intenciones gastronómicas en los mercados chinos, como foco de transmisión del SARS-CoV, aunque posteriores investigaciones dieron cuenta del virus en una gran variedad de animales, no solo en mamíferos. Lo dicho, los próximos meses serán cruciales para contemplar, con perspectivas virológicas, la magnitud de la nueva emergencia viral.

JAL (DCC-CBMSO)

DIVULGACIÓN CIENTÍFICA DEL 24 DE ENERO DE 2020

ENTRE PROBETAS

Jueves 21:30 h en Radio 5

Entre probetas – Las bacterias que nos condicionan las hambrunas – 23/01/20
Una de las noticias destacadas como hito científico del 2019 por la revista Science hablaba sobre cómo los microbios intestinales podrían ayudar a los niños desnutridos. Para hablar de microbiota y su relación con distintas patologías o con la alimentación, esta noche Entre probetas entrevista a Ignacio López-Goñi, catedrático de Microbiología de la universidad de Navarra y autor del famoso blog microBIO. En nuestra sección de libros relacionados con investigación, nos ponemos muy faraónicos para hablar del papiro de Ani. Con otras noticias y la banda sonora de Particle fever (locos por las partículas) terminamos el programa.

El LAB de JAL

Domingos 15:50 h en Radio 5

ENTRE PROBETAS (25 minutos de intensa y entretenida ciencia). Radio 5

EL LABORATORIO DE JAL (Píldoras científicas en 3 minutos). Radio 5

MARCA ESPAÑA (A CIENCIA CIERTA) Radio Exterior de España

A HOMBROS DE GIGANTES RNE

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La desesperante lucha contra el cambio climático

Desde los acuerdos de parís del año 2017, España se auto-obligó a que en el próximo 2030 sus emisiones de CO2 serían reducidas en un 40% respecto al año 1990, año tomado como referencia. Ello significa que debe dejar de emitir 110 millones de toneladas métricas en ese año y en los sucesivos. El gran reto es que tendrá que hacerlo sin destruir o menoscabar el estado del bienestar que se ha tardado años y años en alcanzar y mantener los 253 TWh (1012 vatios hora) que se necesitan para no paralizar el país.  

Existen dos caminos para alcanzar tal compromiso: reducir las emisiones y secuestrar lo emitido en trampas geológicas. El primero es bien conocido, pero si le ponemos algunas cifras es posible entender mucho mejor cuál es la dificultad para producir el 100% del consumo eléctrico del país desde cada una de las fuentes limpias. Vamos allá…

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Los hitos científicos del 2019 y lo que está por venir

Tras una votación por los internautas que visitaban su página Web, y una consulta con asesores expertos en diferentes modalidades científicas, la revista internacional Science lanzó a finales de diciembre sus Breakthrough the year, sus Hitos del año. Repasamos, rápidamente, el hito ganador –cuyo tema seguro que ya habrás adivinado- y, después, mencionaremos los 9 finalistas. And the winner is…

Efectivamente, el logro del 2019 ganador, según Science, ha sido: “La Oscuridad hecha visible”. Un equipo internacional de astrónomos ha producido la primera imagen de un agujero negro.

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El enfermo Mar Menor

El verano de 2019 nos decía adiós con una noticia preocupante: nuestro querido, turístico y veraniego Mar Menor agonizaba. Bueno, en realidad, los que agonizaban eran, según imágenes aparecidas en los medios de comunicación, los peces que allí vivían. Miles de ellos aparecían flotando, sin vida, en una laguna costera que parecía quedarse sin oxígeno. Los expertos apuntaban a la gota fría o DANA (Depresión Aislada en Niveles Altos) como responsable de esta catástrofe ecológica. Sin embargo, la gota fría no es inusual en la zona durante los meses de septiembre.

Tampoco parece estar claro que este solo fenómeno pueda ser el responsable de tal catástrofe sobre una laguna que, aunque estrecha, está directamente conectada con el Mediterráneo, mar, dicho sea de paso, cuya salud tampoco está para lanzar cohetes… Sea como fuere, nuevas investigaciones quieren arrojar algo más de luz a esta costa, ya de por sí tan brillante, en un intento por salvar el valioso ecosistema tan rico en diversidad biológica…

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Los Instrumentos -y su historia- de la ciencia española

Dirijo un pequeño grupo de neurovirología en la UAM. Cuando empezamos en nuestro nuevo laboratorio, hace más de una década, literalmente, no disponíamos ni de cajoneras donde guardar una simple pipeta. Poco a poco, esfuerzo a esfuerzo, hemos ido recopilando un gran número de aparatos y herramientas imprescindibles para llevar a cabo nuestra investigación. Algunos de estos aparatos, ya en desuso, acaban en armarios durmiendo la decadencia de los justos. Quizás, en algún momento podrían engrosar colecciones como la que os presento a continuación…

La mayoría de las personas interesadas por la ciencia han acabado, tarde o temprano, profundizando, aunque sea un poco, en la historia de la misma. Aún con esta posición cómoda que tiene “el espectador del pasado” es muy difícil que éste no se maraville de los logros de los hombres y mujeres entregados al avance de la ciencia y de la tecnología. Más pronto que tarde este espectador constatará que el trabajo científico no es posible sin una formación y una creatividad propias de la carrera científica, pero aun contando con estos ingredientes en el “quehacer” científico siempre han sido imprescindibles los instrumentos y aparatos característicos de cada época.

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Día Mundial de la Diabetes

Seguro que no tienes que pensar mucho para localizar a un enfermo de diabetes en tu entorno familiar o social. La diabetes tipo 1, la insulinodependiente está quedando claramente desplazada ante el auge de la diabetes tipo 2, un tipo de diabetes relacionada con obesidad y que, en muchos casos, acaba también siendo insulinodependiente…

La Diabetes de tipo 2 es una de las grandes pandemias de nuestro siglo. Su incidencia está en constante crecimiento. La OMS predecía 300 millones de personas con diabetes para 2025, pero esas cifras ya se han superado con holgura. Alcanzamos ya los 387 millones de personas y se calcula que llegarán a 600 millones en 2035. En España, una de cada 7 personas padece diabetes (más de 5 millones de personas), y la mitad aún no lo sabe.

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Fallece nuestra compañera, la profesora Margarita Salas

Artículo que se acaba de publicar en El Cultural:

Indefectiblemente, año tras año, el informe del Director –directora actualmente- del Centro de Biología Molecular Severo Ochoa (CBMSO) tenía una sección históricamente fija: la imagen de la profesora Margarita Salas junto a todos los reconocimientos y premios recibidos a lo largo del correspondiente año. Ha muerto un referente de la biología molecular mundial Marca España; ha fallecido una investigadora incombustible y luchadora hasta el último día en el que nos ha dejado huérfanos, con un vacío científico y humano que costará sobrellevar.

A sus 80 años, la doctora Margarita Salas continuaba, día a día, llevando su prolífico grupo que investiga sobre la replicación del ADN del bacteriófago phi29 (ø29), pequeño parásito de bacterias que tan buen resultado ha proporcionado como banco de análisis de la replicación y regulación del ADN. Investigación molecular aparte, el estudio y caracterización de su polimerasa supuso una de las patentes más productivas de la historia del CSIC.

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Nuestros extraordinarios linfocitos T

Déjame que te cuente un breve cuento de guerra; de guerra continua, microscópica, celular; de guerra contra patógenos o células cancerígenas… Nuestro protagonista es el linfocito T.

A pesar de que los grupos antivacunas arguyen contra las vacunas diciendo que nuestro sistema inmunológico “podría gastarse”, lo cierto es que podemos responder frente a cientos de miles de millones de posibles patógenos –si existieran tantos-. Los generales de dicha respuesta específica son los linfocitos T. Mediante un acto de presentación del enemigo –denominado presentación de antígeno-, un complejo molecular denominado Complejo Principal de Histocompatibilidad –HLA A, B ó C en humanos- le enseña al linfocito T lo que es propio de nuestro cuerpo, contra lo que debe ser tolerante, y lo que es extraño –un patógeno o, incluso, una célula infectada o tumoral- contra lo que debe desplegar toda su beligerancia, ya sea activando la producción de anticuerpos o de células asesinas, citotóxicas, conocidas como linfocitos CD8. Hasta aquí mi clase magistral…

El sistema inmunológico –algunos prefieren llamarlo inmunitario- tiene, lógicamente, muchos mecanismos de control, para impedir que la respuesta inmune sea más grave que el patógeno que queremos combatir o que nos ataquemos a nosotros mismos. Uno de esos mecanismos se activa a través de unas moléculas llamadas HLA-E, parecidas a las que nos presentaban al enemigo que comenté antes, pero menos variables y con una función supresora más que activadora. Esta molécula, por ejemplo, controla a unas células asesinas denominadas NK o a los linfocitos T citotóxicos –también evitan, entre otras cosas, que el sistema inmune de una embarazada ataque al feto-…

Por desgracia, como se suele decir, hecha la ley, hecha la trampa. Las células tumorales pueden favorecer a estas moléculas supresoras, a estas HLA-E, para evitar que el sistema inmune las moleste en su camino hacia la metástasis. Por suerte, aquí es donde un estudio reciente que acaba de aparecer en la revista Science tiene mucho que decir…

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Los Premios Nobel de la Ciencia

Vaya, un año más sin suerte. Se acaban de fallar los Premios Nobel 2019 y vuelven a ignorarme. Será porque no existe un Nobel en Biología o, lo más probable, porque todavía no he alcanzado la suprema excelencia de los premiados… Eso sí, y bromas aparte, tampoco se ha concedido el famoso y esperado Nobel por la técnica de edición de genes CRISPR, premio, de concederse, donde nuestro profesor alicantino Francis Mojica tiene sobrado mérito para ser propuesto… A ver si a la siguiente…

Mientras tanto, es de justicia mencionar a los ganadores 2019 en las categorías de Fisiología y Medicina, el premio más madrugador, Física y, finalmente, Química. Empezamos por orden… And the winner is

El Nobel de Fisiología y Medicina 2019 lo han compartido –como ya va siendo habitual- tres investigadores, William Kaelin Jr, Sir Peter Ratcliffe y Gregg Semenza por el descubrimiento sobre cómo las células se adaptan a la reserva de oxígeno; por los hallazgos sobre los mecanismos por los que las células perciben y se adaptan a la disponibilidad de nuestra preciada y necesaria molécula de vida.

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Listeriosis: brote y cómo prevenirla…

Tras el último brote de listeriosis sucedido en España, la bacteria intracelular Listeria monocytogenes, se ha consolidado en nuestro país como uno de los patógenos causantes de infecciones alimentarias más virulentas. En general, las personas con un sistema inmunológico deficiente tienen un riesgo muy alto a la listeriosis, como embarazadas, sus fetos, los recién nacidos y los ancianos, debido a una disminución natural de las defensas o por patologías crónicas como cáncer, enfermedades autoinmunes, afecciones hepáticas o renales, tratamiento con inmunosupresores o SIDA.

Como la bacteria se encuentra en la naturaleza en todos lados, suelo y agua, contamina con facilidad muchos alimentos y además sobrevive bien a la acidez, sal, bajas temperaturas -hasta 0ºC- o altas temperaturas -hasta 70ºC-.  Forma comunidades de bacterias o biopelículas adheridas a superficies como plásticos, metales o vidrios, siendo un grave problema alimentario habitual.

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