Parecía lógico crear una spin off de la UNED que recogiera nuestra experiencia de más de 30 años

Juan Manuel Martín Sánchez
ADEX. Ganador del IV premio madri+d al mejor Plan de Empresa Innovadora

1.-¿Cuál ha sido el origen de ADEX S.L.?

Desde mi Cátedra de Ingeniería de Sistemas y Automática parecía lógico crear una “spin off” de la UNED que recogiera mi experiencia y las de mis colaboradores en el desarrollo y la aplicación industrial de tecnologías de control avanzado durante más de 30 años y permitiera el desarrollo de sistemas capaces de optimizar la operación de los procesos industriales, maximizando su rendimiento, reduciendo el consumo de recursos y minimizando el impacto medioambiental.

2.-¿Cuáles son las tecnologías de control avanzado que Vd. ha desarrollado y aplicado industrialmente?

Durante mi tesis doctoral desarrollé los conceptos básicos de control predictivo y adaptativo predictivo, que posteriormente tuve ocasión de aplicar a una simulación de alta fidelidad del F-8 de la NASA en el Draper Laboratory y a una columna de destilación en la Universidad de Alberta, todo ello gracias a un programa de investigación que me concedió la Fundación Juan March en 1976. Los resultados fueron tan buenos que inmediatamente presente una patente bajo el título de “Adaptive Predictive Control System” que fue aceptada en numerosos países, entre otros EE.UU. La primera reivindicación independiente de esta patente era la definición formal de Control Predictivo. Posteriormente, durante casi un cuarto de siglo, yo mismo y mis colaboradores dedicamos nuestros mejores esfuerzos al desarrollo de la teoría matemática de estabilidad del control adaptativo predictivo, así como a la aplicación de su metodología. Llegamos a realizar más de 150 aplicaciones industriales de esta tecnología y, como consecuencia, se publicaron numerosos artículos, algunos de ellos en las revistas de mayor prestigio y en ediciones especiales, así como un libro publicado por Prentice Hall en 1996.

3.-¿Qué fue lo que le llevó al desarrollo de esta nueva solución metodológica conocida como control adaptativo predictivo experto ADEX?

Por un lado, éramos conscientes de la falta de robustez del control adaptativo predictivo en determinadas condiciones de operación del proceso y, por el otro, de la mejora que representaría poder informar al controlador adaptativo predictivo, de forma sencilla y previa a su operación, del conocimiento del que se dispone acerca del proceso. Todo ello nos llevó a la concepción ADEX, que integra el control adaptativo predictivo con los principios básicos del control experto, resolviendo definitivamente los mencionados problemas de robustez y optimizando el rendimiento del controlador a partir del conocimiento previo del proceso.

4.-¿Cuál está siendo el nivel de aceptación en el mercado?

Extraordinario. La receptividad que el mercado está demostrando hacia la tecnología ADEX responde, por una parte, a la necesidad que la industria tiene de este tipo de solución para optimizar el rendimiento de sus procesos, pero por otra, a la constatación reiterada, aplicación tras aplicación, de la realidad tecnológica de ADEX, es decir, de su capacidad de optimización, de auto ajuste y de su robustez.

5.-¿Cómo puede aplicarse la Tecnología ADEX?

La tecnología ADEX se aplica a través de una plataforma software denominada ADEX COP, que es el acrónimo de ADEX “Control & Optimization Platform”. Esta plataforma software puede funcionar en paralelo con el sistema de control existente en el proceso y permite ejecutar esquemas de control y optimización que calculan las señales de control optimizadas. De esta forma se puede optimizar la operación del proceso sin tocar prácticamente lo que ya está funcionando, añadiendo únicamente en paralelo el sistema software de optimización. Asimismo, la plataforma ADEX COP puede embeber los controladores ADEX en la lógica de los sistemas de control, convirtiendo dichos sistemas en sistemas de optimización ADEX desde su instalación primera.

6.-¿Puede integrarse la tecnología ADEX en todos los sistemas de control disponibles en el mercado?

Así es. Prácticamente todos los sistemas de control actuales disponen de drivers de comunicaciones para obtener y acceder a las variables de proceso. A través de estos drivers, la plataforma ADEX COP puede integrarse de manera extremadamente sencilla en cualquier sistema en operación, añadiendo al conjunto como ya he indicado el beneficio de la optimización en el rendimiento del proceso. El entorno para la integración más frecuente incluye un sistema operativo Windows de Microsoft y un servidor OPC.

 7.-¿Cuáles son las aplicaciones industriales que requieren claramente la utilización de un sistema de estas características y por qué?

Prácticamente casi todos los procesos industriales, por diversas razones, podrían beneficiarse de un control adaptativo. Sin embargo, allí donde los beneficios son más obvios es donde el proceso es no lineal y su dinámica varía con frecuencia. Por ejemplo, cuando el proceso tiene retardos o cuando sufre cambios frecuentes en los puntos de consigna o en las condiciones de operación. En general, siempre que la relación causa-efecto del proceso cambie, el rendimiento de una solución de control con parámetros constantesse verá afectado, tanto desde un punto de vista económico como del de operación. Ejemplos claros serían el horno rotativo y los procesos de mezcla en la industria del cemento, las columnas de destilación en refino, los procesos biológicos en las depuradoras de aguas residuales, el control dinámico de aviones y buques, etc..

8.- Dentro de los sistemas denominados avanzados, ¿qué aplicación están teniendo hoy en día los sistemas de controlmultivariable, los basados en la lógica difusa u otros?

Estos sistemas, en general, pertenecen a una clase de sistemas a la que me he referido en la contestación a la pregunta anterior como “soluciones de control con parámetros constantes”. En efecto, en algunos casos, el modelo que se deriva del proceso y se utiliza en el controlador es constante. En otros, las reglas que determinan la acción de control tienen un carácter asimismo permanente. En cualquier caso, no son soluciones adaptativas que, a través de la información que reciben del proceso en tiempo real, sean capaces de variar automáticamente, y en consecuencia, su ley de control. Por tanto, estas soluciones pueden tener y tienen aplicación dentro del área del control, pero no debe olvidarse su sensibilidad y limitaciones en un contexto industrial variable con el tiempo por naturaleza.

9.-¿Cuándo es necesario un sistema de estas características?, ¿Cómo puede saber el usuario qué es exactamente lo que necesita? y ¿dónde puede adquirirlo o quién le desarrolla al usuario un sistema ADEX en el caso de que lo necesite?

Inicialmente es preciso identificar cuáles son las variables críticas para la calidad y la producción, definir dónde está el valor en la operación del proceso. Una vez identificadas, es preciso estimar si están bien controladas, observar si se dedica un tiempo excesivo al ajuste del sistema de control, si las variables críticas se controlan con precisión u oscilan con frecuencia y más de lo deseable, si en ocasiones es necesario recurrir al control manual y si todo ello deteriora el rendimiento del proceso. En estas condiciones, el usuario será consciente de lo que necesita o al menos desea, es decir, que no haya que perder tiempo, o tiempo excesivo, en ajustar el sistema de control, que las variables se controlen con precisión y estabilidad en cualquiera de las condiciones de operación y que el rendimiento del proceso sea óptimo. Actualmente, el usuario tiene que conocer, en primer lugar, que la solución a sus problemas de control ya existe y que es una solución abierta, es decir, de la que se han publicado libros y se imparten periódicamente cursos de formación, tanto cursos de carrera como cursos de postgrado e intensivos. Asimismo, debe de conocer la existencia de la compañía ADEX S.L, que imparte los mencionados cursos intensivos, trasmitiendo el know-how de aplicación a terceros, y realiza aplicaciones de optimización de procesos basados en la tecnología de la que recibe el nombre y de la cual dispone de patentes internacionales.

10.-¿En qué sectores ha sido o se está aplicando ADEX actualmente?

Los sectores son, como es lógico, muy variados y, entre ellos, están el químico, el petroquímico, el siderúrgico y el metalúrgico, el del medio ambiente, el de la energía, el aeronáutico y el naval, el de la alimentación y el de la cerámica.

11.- ADEX S.L. ha recibido este año el premio Madri+d al mejor plan de empresa innovadora, ¿Le gustaría hacer algún comentario al respecto?

Si. Me gustaría agradecer a Madri+d por el premio que os ha concedido, que sin duda refuerza si cabe nuestro compromiso para alcanzar los objetivos empresariales que nos habíamos propuesto. Asimismo, desearía agradecer al IMADE por la ayuda recibida al permitir ubicar nuestras oficinas en el Centro de Empresas La Arboleda, donde disfrutamos de un entorno idóneo para el desarrollo de nuestras actividades de investigación y empresariales. También quiero expresar nuestro sincero agradecimiento al Centro para el Desarrollo Tecnológico Industrial (CDTI) del Ministerio de Industria por concedernos un Proyecto Neotec, pero sobre todo por la profesionalidad y dedicación de las personas con las que hemos tenido ocasión de tratar en dicho Centro.

12.-¿Desea añadir algo más?

Simplemente, exhortar a las instituciones de la Comunidad de Madrid y a las Estatales, para que continúen y maximicen, tanto como sea posible, su apoyo y promoción aemprendedores y nuevas empresas de base tecnológica, porque esta es sin duda una apuesta de futuro correcta.

Pequeño currículo:

Juan M. Martín Sánchez obtuvo el título de Ingeniero Industrial en 1970 y el de Doctor Ingeniero Industrial en 1974, ambos en la Universitat Politècnica de Catalunya (UPC). Desde 1971 a 1976, su actividad investigadora se desarrolló en diversas instituciones de Francia, el Massachussets Institute of Technology y el Charles Stark Draper Laboratory en los EE. UU., y en la University of Alberta (U of A) en Canadá.En 1976, presentó la primera patente en control predictivo y adaptativo predictivo. Ha obtenido tres patentes internacionales más en este mismo tema. En 1986, fundó la compañía SCAP Europa, que realizó más de 150 aplicaciones industriales de control adaptativo predictivo hasta 1998. En 2004 fundó la compañía Adaptive Predictive Expert Control ADEX S.L., de la que es actualmente Presidente. Ha sido autor de más de 100 publicaciones y de tres libros en control adaptativo predictivo, ha presentado sesiones plenarias en conferencias, seminarios y congresos internacionales y ha sido miembro de la mesa editorial del Internacional Journal of Control. Asimismo, ha sido profesor de la UPC, la U of A y la Universidad Politécnica de Madrid. Actualmente, es Catedrático de la Universidad Nacional de Educación a Distancia (UNED).

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