¿Censura o seguridad virológica? El caso del H5N1

Como no puede ser de otro modo, estoy completamente a favor de la libertad de expresión y de manifestación. Sin embargo, existen unos márgenes, dentro de este amplio contexto, que, al menos, merecen una pequeña reflexión…

El virus de la denominada gripe aviar, H5N1, demostró su agresividad en los pocos humanos que fueron contagiados por contacto directo con aves infectadas. Sin embargo, todavía no se ha constatado la diseminación viral entre personas. Si esto llegara a ocurrir con la virulencia vista hasta la fecha, estaríamos hablando de un riesgo real muy serio para la salud humana mundial…

En este sentido, investigadores del Eramus Medical Center de Rotterdam, en los Países Bajos, dirigidos por el virólogo Ron Fouchier, han estudiado las escasas 5 mutaciones que convertirían al H5N1 aviar en mortal para humanos, con lo que eso significaría si cayera, por ejemplo, en manos inadecuadas. Por ello, no es de extrañar -¿o sí?- que la revista Science esté esperando a que el Consejo Asesor Científico Nacional para la Bioseguridad de EE.UU. dé su visto bueno, total o parcial, a la publicación del artículo. El riesgo a una filtración a posibles grupos bioterroristas pesa mucho…

Los subtipos del virus de la gripe más conocido –y que nos suele visitar cada invierno- son los conocidos como H1N1 y H3N2, principalmente. Pero existen muchas más opciones. De hecho, hasta 16 tipos distintos de H y casi una decena de N en la naturaleza. Además, y aunque ahora lo tengamos como visita ingrata anual, H1N1, en 1918, estuvo implicado directa o indirectamente en hasta 50 millones de muertes. Recientemente se han estudiado los factores de virulencia de dicho subtipo. De igual modo, H5N1 ha provocado, desde 1997 más de 500 casos de infección casual en humanos con unas 330 muertes. Algo extraordinario que podría ser peligrosísimo si el virus aprendiera a pasar directamente entre humanos.

El grupo holandés contó con financiación del Instituto Nacional de Salud estadounidense y utilizaron al hurón –animal susceptible al virus- como modelo. Tras varios ciclos de infección e reinfección de nuevos animales se analizaron los cambios necesarios y las secuencias genéticas implicadas en virulencia y transmisibilidad. Otro grupo japonés está trabajando sobre el mismo tema.

Por todo ello, las preguntas que subyacen –incluso entre los científicos- a estos intentos de control por parte de la agencia norteamericana de bioseguridad  son: ¿se puede embargar, ocultar o manipular información de interés científico en aras de la supuesta bioseguridad? ¿Quién tendría, en última instancia, acceso a toda esa información censurada?

Para finalizar, comentar lo último de lo último sobre el tema. El pasado 20 de enero, Nature volvía a hacerse eco de una decisión curiosa del equipo investigador: además de explicar la seriedad con la que han llevado a cabo su trabajo en términos de bioseguridad, los autores de la investigación sobre las mutaciones de H5N1 que lo llevarían a aumentar su capacidad de transmisión entre humanos han decidido una autocensura de la exposición de su investigación durante 60 días para emplazarse a un debate científico con otros colegas. Luego… el tiempo dirá. Parece buen detalle, aunque se me antoja algo… inútil.

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Comentarios

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