‘NATURALEZA Y EVOLUCIÓN’

Clima y virus: dos parámetros de una misma ecuación

¿Sabes lo que es el permafrost? Es la capa de suelo que, aunque no esté cubierto de nieve o hielo, está permanentemente congelado. Pues bien, en permafrost hay muchos cuerpos que descansan el sueño eterno. Personas, esquimales por ejemplo, enterrados y congelados en un terreno que actúa como cámara frigorífica natural. De ahí, de un cadáver inuit, se obtuvieron todavía amenazantes fragmentos del mortífero virus de la mal llamada gripe española que mató a más de 50 millones de personas a finales de la Primera Guerra Mundial. Pues bien… ahora una pregunta para tu reflexión… ¿Qué podría ocurrir si, como parece que es el caso, el actual cambio climático llega a esas altas latitudes en forma de deshielo y hace aflorar estos contaminados restos humanos?

Con el título “El cambio climático, vivero de nuevos virus” y el subtítulo “la conexión clima-virus requiere entender algo de ambos asuntos e identificar el punto en que confluyen” los científicos José Abel Flores, catedrático de la Universidad de Salamanca, Luis Enjuanes y Esteban Domingo, ambos profesores de Investigación del CSIC y miembros de la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales, analizan para Materia, sección de ciencias del diario El País, las conexiones entre ambos factores, ciertamente amenazantes para nuestra especie.

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Nuevos indicios sobre el origen evolutivo del ala de los insectos

¿Cómo era aquello de que dos órganos análogos eran los que tenían un origen distinto, pero misma finalidad funcional, mientras que dos órganos homólogos eran los que procedían de un mismo origen, pero se habían adaptado a funciones distintas? ¿O era al revés? Sea como fuere, ¿qué fuerza de la evolución le dice a una célula que, durante el desarrollo embrionario, tiene que irse a un sitio concreto, en un momento concreto, para convertirse en una estructura concreta? Todo es fascinante… ¿No te parece? Bueno, pues si como dice mi hijo estás en mi onda, aquí va una historia alada…

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Acoso al mal de Chagas: un problema olvidado en Occidente

Estamos acostumbrándonos a ver, leer y escuchar noticias sobre enfermedades que, como diría aquel, ocurren en lejanas montañas o tras grandes desiertos, como la malaria, el dengue o la enfermedad del sueño. Hoy voy a hablarles de otra de estas enfermedades, quizás, algo menos conocidas, pero igual de dramática…

La enfermedad de Chagas es endémica en Latino América, donde afecta a 7 millones de personas aproximadamente, pero se ha extendido a otros continentes y países a causa de la migración, siendo España el 2º país no endémico, por detrás de Estados Unidos en cuanto a casos detectados, todos ellos, casos importados. La enfermedad la causa un protozoo, Trypanosoma cruzi, transmitido por ciertos insectos hematófagos –que se alimentan de sangre- como el chinche conocido en América Latina como vinchuca.

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Resistencia a los antibióticos en bacterias letales. ¿Cómo se vuelven malas malísimas?

Lo he dicho en muchas ocasiones –y lo seguiré diciendo-: uno de los mayores retos sanitarios del siglo XXI es, y será, la resistencia de la bacterias a los antibióticos. Varias son las causas: una, depende de nosotros y de nuestra sensatez a la hora de consumir este tipo de medicamentos –sé prudente y no abuses-; la otra, de los mecanismos de transferencia, entre bacterias, de la resistencia a los antibióticos. Puesto que lo primero es una cuestión social, vamos con lo segundo. Controlando cómo una bacteria adquiere resistencia a múltiples droga –medicamentos-, estaremos 100 pasos más cerca de poder controlar la virulencia o letalidad de dicha bacteria… La noticia que te cuento a continuación, ya son 50 pasos, por lo menos…

Investigadores del IRB (Instituto de Investigación Biomédica) de Barcelona localizan una pieza decisiva de la maquinaria que permite a Staphylococcus aureus transferirse genes de resistencia a antibióticos. El trabajo se ha publicado en PNAS. Esta bacteria es un mal bicho que representa una amenaza letal en hospitales de todo el mundo por su ya legendaria hiperresistencia a la mayoría de antibióticos.

Estructura tridimensional de la proteína relaxasa unida a un fragmento de ADN. La histidina, esencial para cortar y transferir el ADN, se muestra en azul (abajo a la derecha)

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¿Cómo decide una planta si crece o no? He ahí el dilema…

Nos creemos los amos del mundo; los reyes de la creación. Nos creemos eternos; perfectos; en la cúspide de la evolución… Claro está que no nos paramos mucho a contemplar un olmo milenario, una secuoya gigante o un hongo, del género Armillaria, bajo las montañas azules de Oregón, el cual, él solito, ocupa más de 1660 hectáreas, esto es, 1665 campos de fútbol como el organismo vivo más grande de la Tierra. Pero no hablemos de cumbres evolutivas, sino de tamaño, que sí importa… ¿Cómo decide una planta cuánto y cuándo debe crecer o entrar por ejemplo, en modo ahorro?

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¿Qué decide qué especies sobreviven?

Identificar los factores que favorecen la persistencia de especies de un ecosistema cuando el ambiente es cambiante es particularmente relevante hoy en día, habida cuenta del deterioro ambiental debido a la actividad humana. Un modo que tenemos de predecir estos cambios es a través de modelos matemáticos, de cuyo desarrollo se encarga la ecología teórica.

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Resistencia a antibióticos: la locura clínica que está por llegar

Según muchos expertos bacteriólogos, epidemiólogos y algún virólogo despistado, como quien os habla, de no evitarlo la ciencia, en pocos años podríamos volver a una etapa de la humanidad pre-antibiótica, es decir, a aquellos oscuros años donde las infecciones bacterianas campaban a sus anchas sin un arma eficaz que las frenara. Bueno, acercando un poco la sardina a mi ascua, es decir, la lucha antibacteriana a mi terreno, siempre podríamos retomar aquellas investigaciones, muy avanzadas en la antigua URSS, sobre posibles bacteriófagos –virus que infectan bacterias, como posibles agentes terapéuticos. Mientras estos augurios, malos o buenos, siguen su propio curso, las nuevas investigaciones sobre los mecanismos celulares y moleculares de los antibióticos y la generación de resistencia, serán, siempre, muy bien recibidos.

Antes de comentaros un nuevo estudio en este terreno, permitidme dos puntualizaciones: La generación de resistencia a los antibióticos por las bacterias –aquello de las mutaciones, presión selectiva y evolución- es mucho más grave de lo que pensamos, puesto que dicha resistencia puede ser transmitida desde unas bacterias a otras por mecanismos más que específicos. Asimismo, quería recordaros que todos tenemos nuestra parte de culpa en la generación de las resistencias. Consumir como posesos antibióticos hasta cuando nos duelen los juanetes o no acabar el tratamiento una vez empezado, es el caldo de cultivo, nunca mejor dicho, donde las bacterias resistentes encuentran su pequeño Shangri-lá. Por favor, por el bien de todos, sed responsables.

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Los genes implicados en el éxito académico

En primer lugar, y como no puede ser de otro modo en un triste día como hoy, vaya mi sentimiento de condolencia más profundo a las víctimas y sus familiares de esta nueva prueba de la sinrazón humana que nos retrotrae, al menos, cinco siglos en el pasado.

Estando convencido de que el avance científico traerá, tarde o temprano, el avance social, fuera de fanatismos, que nuestra especie se merece, comento, a continuación, una noticia con la que, por cierto, no acabo de comulgar por el aire a determinismo genético excesivo que me parece intuir pero… hablamos de un trabajo científico publicado en la primera línea internacional…

No me cansaré de repetirlo… No solo somos lo que dictan nuestros genes, aunque muchas de nuestras características estén determinadas genéticamente. Desde luego, podemos padecer ciertas enfermedades, sí o sí, si determinadas mutaciones genéticas así lo determinan pero, en la gran mayoría de los casos, afortunadamente, a los posibles factores hereditarios hay que sumar el ambiente, factores externos, biológicos o no que, a través de la denominada epigenética, llaman a la puerta de lo más profundo de nuestras células… Y eso para lo que podemos palpar, la susceptibilidad a las enfermedades. Para otras características, la inteligencia o la capacidad de bailar sevillanas, ya puestos, la cosa se complica…

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Los padres del Hobbit ya eran “Hobbitos”

Se especuló hasta decir basta: que si eran unos humanos modernos, pero muy deformados, enanos, que si era una evolución divergente de homínidos cercanos a nosotros o, mucho más rocambolesco, que si todavía afirmaban los viejos del lugar haberlos visto rondando por aquellas sierras indonesias… Hablamos del Hobbit, el Hombre de Flores o, técnicamente, del Homo floresiensis.

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El virus que cambió el clima

Son pequeñitos. Harían falta muchos miles de ellos, puestos uno al lado del otro, para que ocuparan apenas un milímetro. Pero, no lo podemos negar, los virus son una de nuestras peores pesadillas evolutivas. Nos han acompañado desde antes de habernos erguido –y erigidos- como especie, dominante o no. Evolucionan con nosotros, se adaptan a nuestras defensas y, aunque menos conocidos, también nos han hecho evolucionar. Por si no lo sabías, se piensa que la aparición de algo tan diferencial de los mamíferos como la placenta, fue posible gracias a unos retrovirus que se quedaron a vivir en nuestro genoma… Pero hoy quería hablar de la influencia de los virus no como organismos individuales, sino, en su conjunto, como moduladores de algo tan comentado en los últimos tiempos como el clima…

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