Los hitos científicos del 2020 según Science

 

Algo está claro, para bien o para mal –de momento lo segundo-, el 2020 nos deja con la certeza de haber sido una singularidad en la historia de la humanidad. No necesariamente por la amenaza mundial que ha supuesto, y sigue haciéndolo, el ya familiar SARS-CoV-2 –pandemias más mortíferas han azotado a nuestra especie a lo largo de la historia-, sino por la implicación social, cultural, mediática, política y, sobre todo, de coordinación científica mundial que ha supuesto.

Como cada fin de año, con pandemia o sin ella, la prestigiosa revista Science publica lo que, según algunos expertos y los internautas, consideran que han sido los 10 principales hitos científicos del año. Como no podía ser de otro modo, el haber acortado a menos de un año lo que normalmente lleva, de media, una década, constituye, por unanimidad, el hito del 2020: la elaboración de una vacuna que ya ha comenzado a ser inyectada en la población mundial –bueno, teniendo en cuenta, por lo que se ve, que sigue habiendo categorías de humanos según el país en el que se ha nacido-.

El 31 de diciembre del ya lejano 2019 los funcionarios de salud en Wuhan, China, informaron de un aumento misterioso de casos de neumonía entre un grupo de personas. Una semana más tarde, ya se había identificado al responsable: un nuevo coronavirus parecido al desaparecido SARS del 2003 pero con características lo suficientemente distintas como para convertirlo en una amenaza mundial. El bautizado como SARS-CoV-2 –actualmente conocido por su capacidad clínica como virus de la COVID-19- infectaba las vías respiratorias superiores e inferiores, podía producir una característica neumonía bilateral y, lo que resultó catastrófico, podía transmitirse por infectados antes de que estos presentaran síntomas. Una mezcla explosiva… En ese mismo momento, mediados de enero, comenzó la búsqueda de una vacuna efectiva. El resto… es historia.


Miles de millones en inversión pública y privada, miles de laboratorios en todo el mundo, coordinación como nunca antes, retransmisión minuto a minuto de los logros de cientos de proyectos para elaborar una vacuna de toda índole. Vacunas con virus atenuado, inactivado, vacunas proteicas, de ADN, virus recombinantes o de ARN empezaron a ensayarse en las preceptivas fases celulares, preclínicas y clínicas, sin saltarse ninguna, bajo la siempre atenta mirada de las agencias mundiales de seguridad y acreditación pero, y aquí está el hito, acortando, fusionando, las fases que en condiciones normales llevarían, en el mejor de los casos, de 5 a 10 años, a menos de 12 meses.

Cuando todavía no había pasado un año desde la primera secuencia del SARS-CoV-2, ya estaba inyectándose la primera dosis de esperanza en el brazo de una mujer inglesa de 90 años –todo ello sin tener en cuenta que vacunas chinas y rusas ya llevaban semanas probándose, con menos garantías de las agencias internacionales del medicamento, en la población. Muchos nombres de empresas farmacéuticas han sido, con toda seguridad, tema principal en las cenas de nochebuena y nochevieja de millones de hogares: Pfizer, Moderna, AstraZeneca…

De momento, los caballos vacunales de ARN han sido los primeros en llegar a la meta. Otros, lo harán en breve. Este ha sido un verdadero hito mundial, histórico. Este ha sido el hito del 2020 destacado por la revista Science. Ahora, otro hito será convencer –que no obligar- a la población mundial a que ponga su brazo a disposición de la contención pandémica. Todavía queda mucho trabajo por delante. Todavía queda mucho virus por domar –si es que alguna vez lo logramos-.

La todopoderosa Science, como el Oráculo de Delfos, ha hablado; ha definido y publicado lo que expertos e internautas han considerado que son los 10 principales logros científicos del 2020. La elaboración de una vacuna contra el SARS-CoV-2 en menos de un año ha supuesto el mayor hito de la humanidad del 2020 y seguramente uno de los mayores de toda la historia. Un Premio Nobel sobrevuela al respecto. Sin embargo, la ciencia, aunque eclipsada por la pandemia, ha seguido generando grandes logros. Además del logro científico principal, NUEVE finalistas a hitos han sido destacados a lo largo del año que ya nos deja. Hitos que, en formato resumido, paso a describir a continuación…

Las primeras terapias por CRISPR. Además de proporcionar un Premio Nobel a dos de sus desarrolladoras, la herramienta de edición de genes CRISPR –acrónico aportado por nuestro científico Made in Spain, Francisco Mojica- permite modificar células, animales y, desde 2020, tratar enfermedades en humanos. El primer éxito ha consistido en tratar enfermedades hereditarias de la sangre: la beta-talasemia produce anemia, agotamiento y, a veces, dolor intenso y accidentes cerebrovasculares. Tres pacientes con anemia falciforme fueron tratados con CRISPR para volver a producir hemoglobina y eritrocitos funcionales. Los pacientes tienen, ahora, una vida plena sin complicaciones reseñables…

En defensa de la diversidad también en ciencia. Tras el movimiento Black Lives Matter como respuesta a los asesinatos policiales, con tintes raciales, en los EE.UU., y promovido por una disputa también interracial –rara palabra cuando solo existe una raza humana-, los científicos acudieron a Twitter para apoyar, con el hashtag #BlackBirdersWeek (semana de aves negras) la investigación llevada a cabo por científicos de color. Propuesta que se ha extendido por todo tipo de plataformas y por disciplinas que van desde la neurociencia hasta la física. El movimiento crece…

Se agudizan los pronósticos sobre el calentamiento global. Todos los pronósticos sobre el calentamiento global y aumento de la temperatura media terrestre entre 2.6 y 3.9º Celsius parecen confirmarse. El calentamiento global hace disminuir el grosor de las nubes bajas que bloquean la incidencia directa de la luz solar. No se habla de apocalipsis, pero sí de cambios catastróficos.

Se han encontrado una fuente esquiva de ondas rápidas de radio. Las nuevas investigaciones culpan a los magnetares –estrellas de neutrones que emiten fuertes campos magnéticos- de los hallazgos de las ráfagas de ondas rápidas de radio (FRB en inglés), algo que llevaba más de una década atormentando a los astrónomos.

Se descubre la escena de caza más antigua del mundo. Concretamente, se trata de una pintura de hace unos 40.000 años en la pared de una cueva de Indonesia mostrando a pequeños cazadores acorralando a un búfalo enano con cuerdas o lanzas.

La Inteligencia Artificial al servicio del plegamiento de las proteínas. Investigadores de DeepMind, con sede en Reino Unido han demostrado que la estructura de una proteína predicha mediante Inteligencia Artificial y la obtenida mediante experimentación coinciden casi a la perfección. Este descubrimiento podría ayudar a desarrollar nuevos medicamentos, descubrir mecanismos de enfermedades o generar nuevos biocombustibles.

Controladores de élite que mantienen a raya al VIH. Un nuevo estudio realizado en 64 personas infectadas por VIH que no necesitaron medicación reveló que el virus se transcribe mejor cuando se inserta dentro de genes activos y no en sección de ADN que rara vez se expresa en proteínas.

Finalmente, los dos últimos hitos finalistas de este hit parade de Science 2020 se centraron en el éxito de unos científicos alemanes al conseguir la superconductividad a temperatura ambiente –algo que revolucionará las comunicaciones- y en nuevos estudios que demuestran que los pájaros son más inteligentes de lo que se pensaba –algo que algunos ya intuíamos viendo la relación entre un coche recién lavado y el primer “regalo” de las palomas-. El año próximo… ¡más hitos!

JAL (NeuroVirología UAM)

Director de Cultura Científica del CBMSO

DIVULGACIÓN CIENTÍFICA DEL 25 de DICIEMBRE de 2020

ENTRE PROBETAS

Jueves 21:30 h en Radio 5

Luz contra el cáncer – 22/12/20

El cáncer de piel es el de mayor incidencia, viéndose un claro incremento en los últimos años debido principalmente a la exposición al sol. Una de las terapias que está siendo utilizada con mucho éxito es la fotodinámica, mediante compuestos llamados fotosensibilizantes y luz. Para hablar de innovación en terapias que irían desde la lucha contra el cáncer hasta el nuevo coronavirus tenemos hoy con nosotros a Ángeles Juarranz, directora del grupo de fotocarcinogénesis de la UAM. Wikipeke nos hablará del uso de los perros como mascotas. Con otras noticias y la banda sonora de ‘Sola en la oscuridad‘, terminamos el programa.

El LAB de JAL

Domingos 15:50 h en Radio 5

ENTRE PROBETAS (25 minutos de intensa y entretenida ciencia). Radio 5

EL LABORATORIO DE JAL (Píldoras científicas en 3 minutos). Radio 5

MARCA ESPAÑA (A CIENCIA CIERTA) Radio Exterior de España

A HOMBROS DE GIGANTES RNE

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