‘POPURRÍ’

La microscopía electrónica más revolucionaria

Las proteínas ejercen la mayor parte de las actividades que se producen en las células. Desde hace tiempo se conoce que la forma (la estructura en tres dimensiones) de cada proteína está íntimamente relacionada con su función, por lo que conocer esa forma es muy importante para entender de la mejor manera posible dicha función y poder eventualmente modificarla por razones biomédicas o biotecnológicas. La rama de la biología molecular que estudia la forma de las proteínas se llama biología estructural y aunque menor en términos cuantitativos si se compara con otras ramas como la inmunología o la biología celular, su influencia ha sido muy grande en las últimas cinco décadas.

Para conocer en profundidad la forma de las proteínas, se tiene que saber cómo están colocados sus átomos en el espacio y hasta hace poco sólo dos técnicas eran capaces de hacer tal cosa. La primera es la difracción de rayos X sobre cristales de proteína –quizás la técnica más influyente en la historia de la biología molecular-. La segunda es la Resonancia magnética Nuclear, que tiene grandes ventajas para el estudio del movimiento de esos átomos, pero, también, tiene grandes limitaciones.

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La seria enfermedad conocida como estrés

Te voy a confesar un secreto. Yo no tengo estrés. He pasado a la siguiente pantalla… Ya tengo, al menos, es4 o es5. Tontería aparte, comentarte que en su momento se me dio la opción de tantear algún que otro ansiolítico o leerme el libro “¿Por qué las cebras no tienen úlcera?”, del genial divulgador científico Robert Sapolsky. ¿Qué decidí? Muy sencillo… Te recomiendo leer a Sapolsky. ¡Grandioso Sapolsky!

El estrés continuado puede tener efectos graves en la salud y calidad de vida. Sus consecuencias pueden ser muy variadas, como el debilitamiento del sistema inmune, la aparición de enfermedades cardiovasculares o problemas digestivos. El estrés continuado también puede influir en el envejecimiento prematuro y puede empeorar enfermedades graves como el cáncer o la diabetes. El estrés es un mecanismo fisiológico que se desencadena cuando una persona percibe una situación como amenazante y requiere la movilización de recursos físicos o mentales para hacerle frente. Niveles puntuales de estrés en la vida diaria no se consideran nocivos, pero una situación estresante mantenida en el tiempo puede deteriorar la salud.

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Nuevos genes implicados en enfermedades raras

Podemos definir a una enfermedad rara como aquella que afecta a un pequeño número de personas. Concretamente, en Europa se considera rara a una enfermedad que la padece no más de uno de cada 2000 individuos. Sin embargo, en el conjunto de todas las enfermedades raras conocidas, más de 8000, estamos hablando de muchos millones de personas que tienen sus esperanzas puestas en la investigación. Por ello, cualquier pequeño pasito con la ciencia en la mano, será muy bien recibido…


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Contra los charlatanes y pseudociencias: Escépticos y vacunas

Vivimos momentos convulsos donde, por un lado, se observan pasos ministeriales decididos en contra del avance de las falsas terapias, timos, bulos y fraudes que ponen en peligro nuestras vidas y, ya puestos, nuestros bolsillos y, por otra parte, la constatación del aumento de muchos de estos buhoneros –las pseudoterapias facturan ya más de 45.000 millones de euros en todo el mundo- y de grupos sociales que con el “buenrollismo” y “posverdad” por bandera, están haciendo reemerger viejos fantasmas, como el sarampión, donde ha aumentado un 400% el número de casos, en Occidente, en los últimos años… Contra esta realidad, vaya por delante dos iniciativas que, considero, son oportunas y necesarias…

Organizado por el Círculo Escéptico y con la colaboración de la Universidad da Coruña acaba de salir la convocatoria del Primer Certamen Premios Isabel Zendal al fomento del pensamiento crítico. El Premio Isabel Zendal tiene como objetivo fomentar la práctica del escepticismo en la educación secundaria. Entendemos el escepticismo como el uso del pensamiento crítico y racional como herramienta indispensable para la comprensión del mundo y la toma de decisiones en la vida diaria. Puede participar todo el alumnado de centros educativos españoles que esté cursando entre 1º de ESO y 2º de Bachillerato y se premiará la mejor pieza escrita de cada una de las categorías. Puede tener forma de artículo periodístico, exposición divulgativa de un experimento desarrollado por el alumnado o breve relato. Se aceptan textos en gallego o en castellano y la extensión dependerá de la categoría. El plazo acaba el día 10 de mayo a las 14:00h y la presentación es electrónica en el registro de la Universidade da Coruña. Además de un pequeño incentivo económico, los trabajos premiados serán incluidos en una publicación recopilatoria que editará el Servizo de Publicacións de la Universidade da Coruña. Este premio toma su nombre de una de las grandes figuras de la ciencia, la gallega Isabel Zendal, personaje clave de principios del siglo XIX en la extensión de la vacuna de la viruela por todo América (y más allá). Considerada la primera enfermera del mundo en misión humanitaria, Isabel es todo un ejemplo de rigor y sistemática, un ejemplo para el pensamiento crítico y el escepticismo. Para la presentación e inscripción, será necesaria la ayuda de un adulto que esté en posesión de un Certificado Digital. Este adulto puede ser el padre, la madre, tutor, docente o representante de la dirección del centro de estudios. Pasemos a la segunda iniciativa…

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Terapia CAR-T: Súper-guerreros T contra el cáncer

El sistema inmunitario es un ejército interior que, al igual que actúa contra los microbios que nos producen infecciones, puede detectar pequeñas diferencias en las “células rebeldes” que dan lugar a los tumores, consiguiendo en muchos casos eliminarlas sin que se afecten las células sanas, las que llevan a cabo sus funciones normales en el organismo. Esta especificidad ha permitido que podamos usar a los “guerreros inmunológicos”, nuestros linfocitos, como un tipo de arma conocido como inmunoterapia para tratar de forma eficaz a algunos pacientes con cáncer, generándose además menos toxicidades que las derivadas del uso de quimioterapia o radioterapia, de las que todos hemos oído hablar alguna vez. Una de las “células guerreras” que actúan más eficazmente para conseguir esto son los conocidos como linfocitos T.

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Superordenadores en el diseño de nuevos fármacos

En nuestro tiempo de ocio, la simulación virtual es una constante diaria. Los videojuegos son omnipresentes y cada vez más realistas. Cuanto mejor imitan al mundo físico, en términos de gravedad o de interacción con objetos como herramientas o paredes y suelo, más éxito tienen. Pero, a la vez, necesitan que nuestros móviles o nuestros ordenadores sean cada vez más potentes.

Exactamente la misma idea se aplica a la simulación científica. El ideal será poder construir una réplica exacta, pero virtual, de un cuerpo humano, en el que poder experimentar enfermedades y fármacos con la misma fiabilidad que si se hiciese con enfermos reales. Aunque esta situación está aún lejos, mientras llega, se están dando algunos pasos decisivos.

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¿Cómo evaden los virus al Sistema Inmune?

Llevamos cientos de millones de años –vamos, ayer como quien dice- interaccionando directamente con agentes patógenos que, o bien se extinguieron –puesto que nosotros seguimos por aquí- o se adaptaron a vivir en más o menos armonía –teniendo en cuenta a la especie y no al individuo-. Eso sí, de vez en cuando entramos en contacto con algún virus que estaba en equilibrio en otra especie, y ya tenemos el lío montado, pero esa es otra historia…

El caso es que nuestro sistema inmune ha ido evolucionando haciéndonos cada vez más y más resistentes a ciertas especies virales. Sin embargo, por aquello del “quid pro quo”, los virus también han evolucionado, se han adaptado a su huésped y han aprendido a puentear –o si prefieres el anglicismo bypasear- las defensas inmunológicas. Un brillante estudio llevado a cabo por españoles y publicado en la revista Nature Communication trata el tema y, de paso, dicen los autores, los resultados podrían ayudar a mejorar las terapias contra algunas enfermedades autoinmunes, como el lupus eritematoso o el síndrome de Aicardi-Goutières, entre otras.

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Hitos científicos del 2018

Si entramos en la Web de la prestigiosa y envidiable –para los que desearíamos publicar siempre ahí- revista Science, cada año, a finales de diciembre –el día 20 para ser exactos- se publican las noticias que se han considerado los mayores hitos científicos de todo el año. No obstante, algo debe fallar en el sistema puesto que no he encontrado la investigación de mi grupo entre esos hitos del 2018…

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Nuevos ensayos en humanos contra el huntington

Conocida también como “El baile de San Vito”, el Huntington o técnicamente corea de Huntington, es una enfermedad neurológica grave y rara, degenerativa y completamente hereditaria. Este trastorno neurodegenerativo se desencadena por una mutación del gen que codifica la proteína denominada huntingtina que paulatinamente va destruyendo las neuronas en regiones específicas del cerebro provocando graves disfunciones motoras, cognitivas y de comportamiento. Una persona que presenta esta mutación tiene un 50% de probabilidad de transmitirla a su descendencia. Así de sencillo, así de dramático.

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Ratones sucios para una investigación más reproducible

Llevo en el mundo de la investigación 35 años, que se dice pronto –y ya… ya sé que no aparento más de 34, pero engaño mucho-. A lo largo de todo este tiempo, he tenido que utilizar diferentes modelos experimentales: virus y bacterias modificados genéticamente, ratones y ratas, a las que traté de hacer transgénicas, sin conseguirlo. Sea como fuere, los servicios de animalario de los centros de investigación procuran tener a las diferentes cepas, diferentes variantes genéticas puras de animales siempre protegidos de los posibles gérmenes, patógenos del exterior. Ahora, un nuevo trabajo apuntaría a que, quizás, esta esterilidad y pureza ambiental no sea tan beneficiosa para la investigación como se pensaba

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