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Inventoras de la olla a presión: las bacterias en su prehistoria

autor: Miguel Vicente

No sabemos cómo eran las células que precedieron a las arqueas y a las bacterias, y tampoco sabemos si es que existieron, porque, como ya dije en otro artículo, no han dejado fósiles ni supervivientes entre los seres vivos actuales. Pero sí podemos, sabiendo cómo son hoy en día las bacterias, vislumbrar algo de cómo fueron sus orígenes.

Una de las propiedades sorprendentes de las bacterias es que su interior está a presión, cuatro atmósferas, algo más de lo que se alcanza en una olla a presión de cocina (que puele alcanzar el triple de la presión atmosférica).


El mar Precámbrico. El mar en el que posiblemente vivieron hace 3.500 millones de años las primeras bacterias era un lugar desértico en el que durante muchos millones de años sólo proliferaron arqueas y bacterias. Algunas de ellas dejaron rastros fósiles en forma de estromatolitos, unas formaciones en las que las bacterias provocaban la concreción de carbonatos y a la vez quedaban englobadas en ellos. Para comparar esta recreación de un mar de la época (American Museum of Natural History) con una imagen de estromatolitos vivos ver el artículo “La chatarra evoluciona”.


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La chatarra evoluciona

autor: Miguel Vicente

En la última década los avances en la secuenciación de un número considerable de genomas completos de bacterias y otros microorganismos como la levadura, complementados por su análisis funcional mediante la técnica de matrices de genes (microarrays) nos han cambiado la percepción de la variabilidad en el microcosmos. Pensábamos antes que la biodiversidad se generaba por el juego de la selección sobre las mutaciones de los genes estructurales, los que en su mayoría contienen información para producir proteínas. Pero los resultados actuales reclaman, cada vez más, un papel protagonista para las regiones no codificantes, las tradicionalmente conocidas como “ADN chatarra”.


Estromatolitos actuales. Los estromatolitos son uno de los pocos registros fósiles que dejaron las bacterias. Sabemos que fueron producidos por ellas porque en la actualidad se siguen formando en los mares donde las condiciones son propicias. Esta imagen muestra estromatolitos actuales en Australia (Shark Bay).


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