‘Opiniones’

Venter en 2010 comprueba de nuevo que Avery, ya en 1944, tenía razón

autor: Miguel Vicente

Otra vez más Craig Venter ofrece el espectáculo que periódicamente da anunciando la publicación en la revista Science de un experimento en el que el brillo de la tecnología utilizada y la repercusión mediática son más protagonistas que los planteamientos científicos. Esto ya no es sorprendente, lo que resulta curioso es que una vez más se repite el tratamiento desorbitado y, en algunos aspectos, erróneo, que los medios de comunicación dan a la noticia. Los resultados no establecen nuevos principios científicos, ni plantean teorías revolucionarias, son, eso sí, ejemplos de virtuosismo técnico. Ya en trabajos anteriores Venter había conseguido por un lado producir un genoma sintético, y por otro convertir a una especie en otra haciéndole un transplante de genoma, ahora ha combinado las dos técnicas y el resultado ha producido una bacteria casi idéntica a la que le ha servido de guía para sintetizar el genoma transplantado. Contado así queda muy lejos de los titulares que los medios de comunicación nos han estado suministrando. Y créame el lector que el experimento y el resultado han sido tal como lo digo.

Ancient of Days

“Urizen como Creador del Mundo Material” una ilustración de William Blake (1757 – 1827) para “Europa, una profecía”. (más…)

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Concurso de microbios: elección de representantes autonómicos

autor: Miguel Vicente

Leyendo un relato de Elio Schaechter, en su foro “Small Things Considered”, sobre la elección de microbios que representen a los diferentes estados de los Estados Unidos, se me ocurre que podríamos plantear en este foro algo similar para nuestro entorno. Algo así como el microbio patrón de cada autonomía. El Penicillium roquefortii para el asturiano queso de Cabrales, la levadura de flor para el andaluz vino de Jerez y alguna haloarquea para las salinas de Torrevieja del Levante son tan solo unos ejemplos. Seguro que los hay mejores, y también seguro que los lectores de “Esos pequeños bichitos” pueden contribuir a completar la lista para todas las autonomías.

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Microbios regionales: miniaturas de un Belén Canario con los trajes típicos. Las parejas representan los trajes típicos de las islas: 01- Gran Canaria, 02- Tenerife, 03- La Gomera, 04- Lanzarote, 05- La Palma, 06- Fuenteventura, 07- El Hierro. La figuras no numeradas no tienen adscripción geográfica preferente. La talla de las figuras es de 4 cm. Obra de José Miranda, Artesanía Alborox de Pinos Genil, Granada.

Con todas las respuestas que reciba elaboraré una lista de los microbios patronos de este variado país que tienen la virtud de limitar con varios mares y extenderse por dos continentes. Por lo tanto se admiten propuestas que deben estar razonadas. ¿Lo podemos hacer en dos semanas?: hasta el 15 de junio. (más…)

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Las armas biológicas: ¿una amenaza para nuestra existencia?

autor: Mario Gómez Geisler*

Si no tenemos en cuenta a Caín, que según la tradición asesinó a su hermano con la quijada de un burro, los primeros humanos que usaron armas de naturaleza biológica debieron ser los cazadores que, empleando el humo producido por ramas verdes e hierbas húmedas, obligaban a los animales salvajes a abandonar sus cuevas. Pero también el hombre ha utilizado desde tiempos remotos humos, gases, vapores y nieblas artificiales para molestar a sus enemigos y obligarlos a abandonar sus fortalezas y rendirse. Porque, desde los primeros momentos de la historia, el ser humano ha sentido el impulso de luchar contra sus semejantes y para ello se ha valido de todo tipo de armas. En este artículo tratamos del uso de microorganismos o sus productos como instrumento letal, las que ahora llamamos armas biológicas, analizando su impacto en el planeta y las consecuencias de su uso. Bacterias como las que producen el ántrax o el cólera, virus como el de la viruela o el ébola froman parte del infame cuadro de honor de los patógenos que han atraído la atención como posibles armas de devastación humana.

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Dendrobates azureus un tipo de rana venenosa de Sudamérica. Se la conoce como la rana veneno de dardo azul. El veneno acumulado en su piel se usa para emponzoñar la punta de dardos y flechas y así agravar el efecto de sus heridas. Foto Edgley Cesar. (más…)

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Concurso de escritura: alumnos de ESO nos cuentan algo sobre los microbios

autor: Miguel Vicente

Salvo para quienes prosiguen una carrera científica, el sistema educativo impone que la última ocasión en la que muchas personas reciben enseñanzas sobre temas científicos es el último curso de la ESO (Educación Secundaria Obligatoria), hacia los dieciséis años. Alcanzada la mayoría de edad solo un par de años después, tendrán que decidir sobre a quién otorgar su voto en elecciones en las que las opciones políticas plantean visiones muy diferentes, y a veces opuestas, sobre temas que requieren tener suficiente información científica para decidir de manera informada. Este curso, 2009-2010, con el patrocinio de la Fundación Jorge Juan, el foro “Esos pequeños bichitos” ha realizado en el IES Alpajés de Aranjuez un concurso de escritura de artículos sobre aspectos medioambientales y sanitarios de los microbios. El objetivo del concurso ha sido el animar a los alumnos del último curso de ESO para que se adentren en el mundo de los microbios relatando algún aspecto que les fuese particularmente atractivo.

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Entrega de premios. Los alumnos del IES Alpajés que han participado en el concurso de escritura “Esos pequeños bichitos”, junto con el instigador del concurso.

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Lecciones de un fracaso

autor: Miguel Vicente

A veces se puede aprender tantas cosas de los fallos como de los éxitos, pero raras veces los fallos son noticia. El caso de la empresa de biotecnología deCODE en Islandia parece la excepción. El número de genes con funciones cruciales en la salud humana que deCODE ha estudiado en la última década es tal que su único competidor son los laboratorios financiados por los Institutos Nacionales de Salud de los Estados Unidos. Pero no es lo mismo hacer descubrimientos científicos que hacerlos económicamente rentables, y los fallos del diseño de un plan de empresa viable, junto a la crisis financiera han acabado por agotar su capital de casi 500 millones de Euros llevándola a la bancarrota el pasado noviembre.

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El cambista y su esposa. Óleo de Marinus Claeszon Van Reymerswaele en el Museo del Prado, datado en 1539.

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Esos pequeños bichitos: 2007-2009

Sinopsis por Marta García-Ovalle* y Miguel Vicente

En el foro “Esos pequeños bichitos” (EPB) se resumen, de forma sencilla y en lenguaje accesible para el público no especializado, los avances de la Microbiología, sus hitos más interesantes, las opiniones sobre la investigación científica y las vidas de algunos de sus protagonistas. Presentamos ahora una panorámica de lo que se ha publicado desde el inicio del foro en diciembre de 2007 hasta el final de 2009. Utilizándola junto con la nube de etiquetas, que la nueva envoltura dada en 2010 a los foros mi+d permite mostrar, el lector podrá tener una visión general de los temas que han despertado nuestra curiosidad en este par de años.

En el Departamento de Biotecnología Microbiana del Centro Nacional de Biotecnología (CSIC) se investiga en las bacterias, desde la búsqueda de nuevas formas para combatirlas hasta cómo utilizarlas para limpiar los ambientes contaminados. (más…)

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Regreso al infierno: el inexorable avance de la tuberculosis

autor: Miguel Vicente

Cada dos días mueren de tuberculosis tantas personas como las que ha producido la gripe A desde que hace casi diez meses se inició esa epidemia. La aparición de cepas de Mycobacterium tuberculosis extra-resistentes, incurables con casi todos los antibióticos, su difícil diagnóstico y la ausencia de medios para tratarla hacen que la tuberculosis sea una de las grandes amenazas para el futuro de nuestra salud. Un tercio de los habitantes del planeta están infectados con ella. La gravedad de la situación hace que la revista Newsweek dedique tres páginas de su número extraordinario sobre los temas que serán importantes en 2010 a esta enfermedad. También la organización Médicos sin Fronteras alertó hace unos meses sobre la necesidad de desarrollar métodos de diagnóstico fiables, rápidos, que sean eficaces en lugares con escasos medios y que permitan acortar el tiempo necesario para diagnosticar las infecciones de tuberculosis resistente a los antibióticos.


Difunde el relato. Frena la enfermedad. Fotografías tomadas por ?James Nachtwey en países en los que la tuberculosis extra-resistente ya no esuna amenaza sino una realidad.


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Desperdiciar la mitad del cerebro es algo horrible

autor: Miguel Vicente

¿Por qué hemos de elegir entre la formación científica y la humanística? La estructura clásica de las carreras universitarias en España no favorece que quienes siguen una carrera “de Ciencias” adquieran una buena base humanística, y al contrario, los que han cursado carreras “de Letras” parecen tener a gala ignorar que la Ciencia es también parte de la cultura. Pero incluso en países como los Estados Unidos, en los que la permeabilidad entre los currículos de Humanidades y Ciencias es mayor, también hay voces que discuten si no sería mejor para todos que en las carreras se cursasen materias para ampliar la base humanística de los científicos y, por otro lado, los conocimientos técnicos de los humanistas. Una de estas opiniones queda expuesta en un reciente artículo de la revista Newsweek firmado por Alan Brinkley profesor de historia de la Universidad de Columbia en donde fue vicerrector .

Cuernos del Paine. En el Parque de Torres del Paine en la Patagonia Chilena. Una ilustración cedida por la mitad del cerebro que se me ha perdido.

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De la sorpresa al farinato pasando por el estupor: investigación y presupuestos

autor: Miguel Vicente

Me había propuesto no escribir en este foro sobre noticias y comentarios relativos al recorte de fondos de investigación que se nos avecina, entre otras razones porque mi formación de biólogo y mi profesión de investigador de a pie no son los mejores títulos para respaldar un comentario serio sobre todo ello. Por otro lado a lo mejor a muchos lectores les aburre el tema, que se escapa un poco de la Microbiología. Pero es que en lo que llevamos de otoño no queda día en el que no se publique una noticia más para aumentar mi estupor. Como además las noticias casi se explican ellas solas creo que no me traiciono mucho si simplemente les añado un pequeño hilo conductor, un par de reflexiones y una gota de humor.


Huevos fritos con farinato. El farinato es un embutido original de la zona de Ciudad Rodrigo, un exponente de la austeridad en el que sabiamente se combinan ingredientes baratos, pan, manteca de cerdo, pimentón, sal, aguardiente y anís en grano, para conseguir unos sabores soprendentes. En estos tiempos podíamos decir que el farinato es más que un producto gastronómico, es una parábola. Crédito de foto.


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Categorias: Noticias, Opiniones, Prensa

Enfermedades infecciosas: por qué es necesaria la alianza academia, empresa y administración

autores: Marta García Ovalle* (texto); Miguel Vicente (selección de ilustración y pies de figuras)

Hoy en día las enfermedades infecciosas son todavía una amenaza para la salud mundial. A pesar de que se han desarrollado antibióticos y vacunas eficaces contra muchas de ellas, los microbios encuentran nuevos caminos para resistir y provocar enfermedades. Según datos de la Organización Mundial de la Salud (1999), un 25% de todas las muertes que se producen en el mundo las producen las enfermedades infecciosas, casi el doble de las que provoca el cáncer (13%). Este problema es mucho más grave en los países de bajos ingresos, en los que las enfermedades infecciosas son la primera causa de mortandad.

La pobreza, la peor enfermedad. Las bacterias patógenas aprovechan cualquier resquicio que dejan las defensas del cuerpo para producir infecciones, muchas de ellas fatales. En muchos casos, la falta de higiene, la desnutrición y la inadecuada atención médica se alían de manera que las infecciones siguen siendo la causa más frecuente de muerte en el mundo. Foto de Ruth Fremson/The New York Times.


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