Houston, tenemos un problema


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La frase que da título a esta entrada se hizo famosa gracias a la película Apollo 13 (la frase original fue “Houston, we’ve had a problem here”). Podría decirse que esa película es uno de las mejores representaciones de lo que debería ser un Aprendizaje Basado en Problemas (o PBL por sus siglas anglosajonas). Tenemos un grupo de personas – la tripulación de la nave espacial y los que controlan la misión desde la Tierra – que deben enfrentarse a una situación inesperada. Ese grupo de personas poseen una serie de conocimientos previos prácticos y teóricos, tienen un tiempo determinado para estudiar el problema, buscar nuevas fuentes de información y dar una solución adecuada a la situación. El problema no se soluciona todo de una vez, sino que se va resolviendo en etapas –establecer el soporte vital, decidir el nuevo rumbo de la nave, asegurar el suministro de aire, calcular la trayectoria de reentrada, etc- mediante lo que conocemos como un proceso de autoaprendizaje. Al final del proceso, han debido de trabajar en equipo integrando diversas habilidades, han reafirmado los conocimientos que ya tenían y han adquirido unos nuevos que pueden usar para prevenir nuevos accidentes o ser aplicados en futuras situaciones problemáticas.

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La corrupción es cosa de todos… y la resistencia a los antibióticos también…


La corrupción es cosa de todos…, al menos eso dicen quienes creen que repartiendo las culpas tocarán a menos… La resistencia a los antibióticos también es cosa de todos, porque los antibióticos son medicamentos sociales, el uso individual tiene efectos sobre el resto de la comunidad y sobre el medio ambiente.

Eso creen también los autores de un estudio publicado el año pasado en la revista PLOS ONE en el que se analizaba la relación entre el control de la corrupción y la resistencia a los antibióticos en las bacterias patógenas. ¿Absurdo? No tanto. El razonamiento de los autores es que las sociedades que son más tolerantes con la corrupción, también serán más tolerantes con prácticas como la automedicación, la venta irregular o la prescripción injustificada.

Cartel de la campaña desarrollada en el Hospital La Paz para mejorar el uso de los antibióticos. La campaña completa verse en http://www.pantuas.com/usoantibioticos/#mejoremos. 

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¿Dando el sorpasso a Escherichia coli? Vibrio natriegens como nuevo modelo.


Escherichia coli no solo habita normalmente en nuestro intestino, la descripción de sus propiedades ocupa multitud de páginas de trabajos científicos, y su estudio ha servido para que se concedieran una docena de premios Nobel. Avances tan importantes como la manipulación genética en el tubo de ensayo no se podrían haber realizado sin su participación. Un descubrimiento por el que se merecería se le dedicase una plaza en cada aldea. ¿Le ha llegado a E. coli, como se abrevia su nombre, la hora de jubilarse? Esto es lo que aventura un grupo de investigadores de Boston. En su lugar abogan por encumbrar a la cima del Olimpo de la Microbiología Molecular a Vibrio natriegens, casi una desconocida.

 

Una imagen artística de Vibrio natriegens. Fuente: enlace.

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Quo vadis Universitas?


En la película “El club de los poetas muertos” se recrea la lucha entre dos maneras de enseñar. Evidentemente la enseñanza tradicional está caricaturizada frente a la novedosa enseñanza “experimental” desarrollada por el personaje interpretado por Robin Williams (Origen de la imagen: Wikipedia)

Uno de los frutos del famoso mayo del 68 fue el intentar crear un nuevo modelo de universidad que rompiera con la tradicional relación profesor-alumno. Se intentó implantar un modelo mucho más abierto, sin jerarquías, con contenidos pluridisciplinares, en el cual los profesores y los estudiantes eran considerados como colaboradores y en el que primaría la enseñanza experimental sobre la enseñanza teórica. Por supuesto los exámenes fueron abolidos y sustituidos por “debates” con los tutores. Así nació en 1971 la que sería conocida como Universidad Experimental París-8 y durante unos pocos años se consideró como la avant-garde de la modernidad en la educación.

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La ruta de la peste


“…él sabía que esta muchedumbre dichosa ignoraba lo que se puede leer en los libros, que el bacilo de la peste no muere ni desaparece jamás, que puede permanecer durante decenios dormido en los muebles, en la ropa, que espera pacientemente en las alcobas, en las bodegas, en las maletas, los pañuelos y los papeles, y que puede llegar un día en que la peste, para desgracia y enseñanza de los hombres, despierte a sus ratas y las mande a morir en una ciudad dichosa.”  La peste, Albert Camus. 

El bello e inquietante final de la novela de Camus refleja una percepción común sobre la peste. Otras imágenes asociadas son fosas comunes, ciudades en cuarentena, una plaga que se extiende imparable…En la película Pánico en las calles, de Elia Kazan, los protagonistas persiguen por el barrio portuario de Nueva Orleans a los contactos de un hombre infectado por la peste para evitar que se desencadene una epidemia.

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Regreso al futuro: la rebelión del Mycoplasma cautivo


La vida se resiste a que los investigadores eliminen lo que todavía ignoran. Es lo que se deduce de que el equipo de Craig Venter no haya podido eliminar un centenar de genes que no se sabe lo que hacen, pero que son imprescindibles para que Mycoplasma pueda vivir. Esto pasa porque a veces creemos que ya lo sabemos todo cuando en la realidad es bastante lo que ignoramos. En tiempos recientes hay científicos empeñados en diseñar organismos a la carta según los postulados de la llamada Biología Sintética. Organismos que sobre el papel pueden ser más sencillos o más fáciles de manipular, y que podrían utilizarse para novedosas aplicaciones: iluminar las calles, degradar los vertidos, producir nuevos materiales y todo lo que podamos imaginar.

Regreso al futuro, reconstrucción con piezas de LEGO. Fuente: enlace.

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Aux microscopes, citoyens!


 

Se define como “Ciencia Ciudadana” al compromiso del público general en actividades de investigación científica; cuando los ciudadanos contribuyen activamente a la ciencia con su esfuerzo intelectual o dando soporte al conocimiento con sus herramientas o recursos (1). Resumiendo, es la participación de personas que no son científicos profesionales, en proyectos de investigación científica (2).

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¿Apocalipsis porcino?


El título no es mío. Aparecía el pasado noviembre y sin interrogantes en un comentario de la página de National Geographic. El texto, muy bien documentado, se refería al descubrimiento de un gen que confiere a las bacterias resistencia al antibiótico colistina y que se identificó asociado a productos cárnicos y ganado porcino. Durante varios meses la noticia se comentó en numerosos medios y resurge de nuevo esta semana en relación al descubrimiento del primer caso de infección por una bacteria portadora de este gen en Estados Unidos, aunque no es el primero en humanos.

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Ubicuas, numerosas y diversas: bacterias, las dueñas del universo


Entre cien mil millones y un billón, ese es el número que arrojan los cálculos más recientes sobre cuántas especies diferentes de microbios habitan en el planeta. Tras contabilizar las especies de arqueas, bacterias y hongos microscópicos de 35.000 lugares distribuidos por todo el mundo y de estimar su número en los océanos, un equipo de investigadores de la Universidad de Indiana concluye que de todas las especies de microbios que hay en la Tierra solo conocemos una ínfima proporción, por cada una de ellas hay cien mil de cuya existencia no tenemos noticias directas, tan solo conjeturas. Los cálculos elevan el número de distintas especies de microbios terrestres a un billón (billón español, o sea un millón de millones).

Una imagen de los fósiles de Oregón que se ha comparado con trazas encontradas en Marte por el explorador Curiosity. Fuente: enlace

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¿Quedará algún lugar sin bacterias?


Parece que no hay sitio en el mundo que se libre de la presencia de bacterias, poco a poco se descubren en lugares sorprendentes. Se creía que la placenta y la leche materna estaban libres de ellas, pero parece ser que no. Según los resultados de un estudio que incluye mas de trescientos casos, realizado por investigadores de Houston, el microbioma presente en la placenta puede albergar una variada población de bacterias cuya composición se asemeja a la de la boca. Con una diferencia, que las bacterias identificadas en la placenta tienen un metabolismo de cofactores y vitaminas más activo que el de otras zonas del cuerpo, incluido el intestino y la boca. En consecuencia, que ya antes de nacer entramos en contacto con las bacterias.

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Imagen de una ecografía fetal mostrando la placenta humana y el cordón umbilical. Coloreadas en rojo las arterias y en azul las venas, Fuente: W. Moroder. Wikimedia commons.

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