Biorremediación de sitios contaminados por hidrocarburos aromáticos policíclicos y dioxinas mediante hongos

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Los hongos de la pudrición blanca de la madera. Fuente: Forestry images

Entre los numerosos compuestos difíciles de descontaminar en los suelos se encuentran algunos como hidrocarburos aromáticos policíclicos y las dioxinas, generando serios problemas ambientales en muchos países. Frente a otras alternativas la biorremediación parece que comienza a ofrecer resultados esperanzadores. Hoy os narraremos la investigación llevada a cabo por investigadores finlandeses a este respecto. Sin embargo, adelantemos que el estudio versa sobre suelos muy contaminados, cuyo tratamiento es llevado a cabo en instalaciones, no en el propio campo. Por lo tanto, a falta de más información, se trataría de descontaminar ex situ, que no in situ. Los hongos de la pudrición blanca de la madera (que también degradan pesticidas) ya han sido empleados en diversas tareas de descontaminación, mostrándo, al parecer, ser buenos candidatos para llevar a cabo esta tarea de limpieza ambiental y edáfica. Abajo os dejo un resumen traducido al español castellano del original escrito en suajili. Sinceramente no soy un experto en el tema, pero cabe señalar que me he sorprendido el sistema finlandés de utilizar materiales fuertemente contaminados con vistas a construir nuevos vertederos. En principio y aun reconociendo mi ignorancia, se me antoja una barbaridad. En cualquier caso, la alternativa que proponen estos colegas finlandeses parece ser más esperanzadora y ambientalmente sustentable que las que pretenden reemplazar. Eso sí, también ignoro el esfuerzo que habría que realizar a nivel económico con vistas a descontaminar ex situ 3 millones de toneladas de suelos en dos años. Abajo os dejo la traducción grosera que he llevado a cabo pidiendo de antemano escusas por los posibles gazapos, que a fin de cuentas pueden constarse al cotejar la traducción y la nota de prensa original.

Juan José Ibáñez

Comencemos pues……

Fungi clean oil-polluted soil, study shows

Los hongos pueden ser aprovechados para limpiar suelos contaminados que no se pueden degradar/eliminar mediante el compostaje tradicional. Los investigadores finlandeses que llevaron a cabo este estudio dicen haber demostrado que los suelos contaminados por productos orgánicos como el petróleo puede ser tratados mediante el compostaje. Sin embargo este procedimiento no es eficaz contra muchos otros contaminantes orgánicos tales como hidrocarburos aromáticos policíclicos y las dioxinas. La contaminación por estos últimos en Finlandia representa hasta un 45% de los sitios ¿escavados? Muy contaminados. En estas circunstancias (biodemediación) los hongos parecen ser agentes efectivos ante la ineficacia  de los procedimientos de compostaje (…).

Durante 2005 y 2006, en Finlandia casi 3 millones de toneladas de suelos contaminados ¿excavado?, fueron transportados a vertederos y otras plantas de tratamiento. La mayor parte de los materiales edáficos afectados terminaron en los basureros. Loa gestores de los vertederos los aceptan para su uso en la  construcción de estructuras sobre el terreno en los que se instalen nuevos vertederos.

Una práctica más sostenible consistiría limpiar el suelo contaminado, en lugar de llevarlo a los vertederos. Por el momento, utilizarlo como relleno es lo más demasiado fácil y económico. No se debe soslayar que existen otros métodos alternativos. Por ejemplo, acarrearlos a incineradoras en donde sean sometidos  a más de 1000 grados de temperatura, sistema por el cual se destruyen los contaminantes orgánicos. Sin embargo este último proceso es caro, mientras que en Finlandia no existen plantas incineradoras suficientes para llevar a cabo tal proceso ante la enorme cantidad de estos materiales tóxicos. Longos podrían utilizarse para ampliar la biorremediación que logre destruir estos compuestos orgánicos contaminantes orgánicos.

Los micelios descomponen los compuestos contaminantes del suelo

Los hongos se cultivan en la corteza de pino, por contener sustancias que previenen el crecimiento de otros microorganismos, lo que permiten que se comporten como un buen medio de cultivo para hongos. El período de crecimiento dura entre 4 y 6 semanas. La limpieza real usando los organismos fúngicos  tiene lugar en una planta de tratamiento de residuos, en donde los micelios de los hongos de la pudrición blanca de la madera también crecen en los suelos contaminados.

Los denominados hongos de pudrición blanca crecen naturalmente en la madera. A medida que se desarrollan en el suelo descomponen los compuestos con estructuras del tipo de la lignina. Los suelos tratados procedían de antiguos aserraderos encontrándose contaminados con hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP) y dioxinas. En las pruebas llevadas a cabo a escala de laboratorio, los mejores resultados mostraron que un 96% de HAP y el 64% de las dioxinas fueron efectivamente erradicadas en tres meses.

Fungi clean oil-polluted soil, study shows

Date: May 21, 2014; Source: Aalto University

Summary: Fungi can be harnessed to clean polluted soil which cannot be cleaned using traditional composting, researchers have found, demonstrating that soil that has been polluted by organic pollutants such as oil can be treated by composting. However, it is not effective against many other organic pollutants such as polyaromatic hydrocarbons and dioxins. Soil polluted with other organic pollutants than oil accounts for as much as 45% of excavated contaminated soil.

The pictures show how the fungus grows in the soil and on the surface as well as how the fungus growing on the bark is placed into the soil in layers.

Fungi can be harnessed to clean polluted soil which cannot be cleaned using traditional composting. This has been found by a researcher at Aalto University in Finland.

“Soil that has been polluted by organic pollutants such as oil can be treated by composting. However it is not effective against many other organic pollutants such as polyaromatic hydrocarbons and dioxins. Soil polluted with other organic pollutants than oil accounts for as much as 45 % of excavated contaminated soil. The compounds are found in areas where sawing is carried out and in areas where there is distribution of fuels, waste treatment and various kinds of industry,” explains Aalto University researcher Erika Winquist.

In Finland during 2005 and 2006, almost 3 million tonnes of excavated, contaminated soil was transported into landfill sites and other treatment plants. Most of the soil ends up in landfills because at the moment, landfill sites accept it for the use of construction of field structures for new landfill sites.

A more sustainable practice would be to clean the polluted soil, rather than just take it to a landfill. At the moment putting it into a landfill is far too easy and cheap. In addition, there is limited use of other methods. For example, burning the soil at a high temperature (over 1,000 degrees) in an incinerator destroys the organic pollutants, but the process is expensive and there is insufficient incineration capacity in Finland to treat all the soil that requires burning. Fungi could be used to expand bioremediation for the destruction of the more enduring organic pollutants too, states Winquist.

Mycelia break down soil-polluting compounds

The fungi are grown on pine bark, which contains compounds that prevent the growth of other microbes which makes it a good growing medium for fungi. The growth period lasts 4 to 6 weeks. The actual cleaning by using fungi takes place in a treatment plant where the mycelia of white rot fungi are allowed to grow in the polluted soil.

White rot fungi grow naturally on wood. As they grow in the soil they break down the compounds with lignin-like structures that pollute it. The soils examined were from old sawmill sites that were contaminated with polyaromatic hydrocarbons (PAH compounds) and dioxins. In laboratory scale tests, the best results showed 96 % of PAH compounds and 64 % of the dioxins were broken down in three months.

Story Source: The above story is based on materials provided by Aalto University. Note: Materials may be edited for content and length. http://www.sciencedaily.com/releases/2014/05/140521094743.htm

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