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Análisis de la Fertilidad del Suelo: Reduciendo la aplicación de fertilizantes

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Suelos y dosis adecuadas de fertilizantes: un problema de difícil solución. Fuente: Phys&Org

Ya os hemos comentado que la agricultura convencional (es decir la que promueven nuestras autoridades) de los países industrializados suele aplicar dosis excesivas de fertilizantes inorgánicos, lo cual hurta beneficios económicos a los granjeros a la par que fomenta la contaminación de suelos y aguas.  La noticias sobre la que hablaremos hoy, y que lleva por título “Reduciendo el uso de fertilizantes con una prueba más precisa del suelo” versa sobre este tema, señalando que parte del problema podría solucionarse si los análisis actuales para estimar los nutrientes del suelo fueran sustituidos por otros más adecuados. Se trata de una línea de investigación sobre la que debería haberse profundizado más desde hace décadas, con el consiguiente ahorro económico para los agricultores, y beneficios en lo concerniente a la conservación del medio ambiente y la salud pública de los ciudadanos. La nota de prensa habla por sí sola, por lo que tan solo deseo redactar algunas consideraciones adicionales sobre los protocolos al uso que se llevan a cabo en números países y servicios de extensión agraria, ya que me generan cierta preocupación.

Cuando en una época concreta ciertas metodologías analíticas son consideradas idóneas, aceptándose su uso generalizado, suele deberse a que los científicos, técnicos y entes gubernamentales las consideran adecuadas. Sin embargo, con el paso del tiempo, nuevos hallazgos detectan anomalías, comenzándose a sospechar que “no es oro todo lo que reluce”. Sin embargo, una vez el protocolo analítico, ha sido por así decirlo institucionalizado, resulta harto complicado reemplazarlo por otro mejor. Tal patrón tiene su razón de ser, “hasta cierto punto”. Me explico.

Si una metodología es aceptada, y sus protocolos devienen en oficiales, debe detectarse una muchísimo mejor para poder sustituirla. Si tan solo ofreciera una escasa ventaja, nos veríamos obligados a estar alterando los protocolos estandarizados cada dos por tres (en breves plazos de tiempo), y así los laboratorios enloquecerían, los datos de diferente procedencia y obtenidos años atrás tendrían serios problemas para poder cotejarse con los nuevos, etc. En otras palabras, los presuntos beneficios de reemplazar un procedimiento por otro, serían neutralizados por contrapartidas muy negativas. Una cuestión es que en ciencia se propongan nuevos avances constantemente y otra bien distinta que estos lleguen a ser considerados estándares aceptados.

Sin embargo este modo de proceder tiene en contrapartida su lado oscuro cuando transcurren décadas durante las que se han acumulado múltiples evidencias de que tales técnicas no ofrecen los resultados apetecibles y que deben ser sustituidas por otras mejores que ahorraran tiempo, dinero, etc. No obstante, a menudo no ocurre así, como el caso que mostramos en la nota de prensa que he recibí del Boletín ARS, que en ningún caso debe considerarse singular, sino como un avatar muy extendido en ciencias agrarias. Todo esto me recuerda los quebraderos de cabeza que sufría durante los análisis de laboratorio que llevaba a cabo personalmente al realizar mi tesis doctoral.  Hablo por ejemplo, de la determinación de la denominada caliza activa,  nutrientes asimilables o materia orgánica, entre otros. Centrémonos en los nutrientes asimilables, a los que se les supone que son los que directamente pueden extraer las plantas del suelo para su sustento. Pues bien, al leer sobre el tema, detecté que la técnica se basaba tan solo en los experimentos llevados a cabo en una o unas pocas plantas de cultivo bajo condiciones de clima templado. Resulta lógico pensar que no todas las especies absorben los nutrientes del suelo con igual eficacia, y más aun en condiciones ambientales muy dispares. Nadie dudaría que es un disparate defender que el metabolismo de todos los seres humanos resulta igual de eficiente y más aún bajo cualquier condición ambiental. Empero obviamente sería inviable, aun con los conocimientos suficientes,  tener tantas técnicas instrumentales normalizadas en los laboratorios como combinaciones de plantas y ambientes existen en el mundo. Debe llegarse pues ineludiblemente a una situación de compromiso.

Finalmente, veamos otro ejemplo, el de la determinación de la materia orgánica del suelo, tal como se llevaba a cabo hace algunos decenios (ahora no lo sé). Generalmente, lo que determinan los químicos en el laboratorio no es la cantidad de materia orgánica del suelo, sino el carbono orgánico. La primera incluye al segundo pero atesora otras elementos/moléculas.  Pues bien, se aceptaba que el carbono orgánico analíticamente determinado equivalía a un porcentaje X de materia orgánica (MOS) en los suelos cultivados por lo que había que multiplicar el valor analítico obtenido por un determinado número (llamémosle constante) con vistas a obtener el contenido de MOS. Sin embargo, si la muestra procedía de suelos forestales tal operación multiplicativa requería otra constante mayor. Dicho de otro modo,  un valor determinado de carbono orgánico equivalía  a diferentes porcentajes de materia orgánica en función de que la muestra procediera de suelos agrícolas o forestales. Y todo ello se basaba en unos datos bastante escasos, sesgados, y, como no, generalmente procedentes de ambientes templados. Tal extrapolación debía basarse necesariamente en la asunción de todos los suelos agrícolas por un lado y los  forestales por otro funcionaban conforme a  los mismos patrones, lo cual se me antoja un dislate. Corto aquí la desiderata ya que si no me adentro en asuntos aún más escabrosos.

Es palmario que sobre-fertilizamos nuestros cultivos, perjudicando los suelos, aguas, ecosistemas y salud humana.  Sin embargo poco se ha avanzado con vistas poder llevar a cabo la aplicación de enmiendas más adecuada, eficiente y razonable, lo cual genera también despilfarros económicos que paga el agricultor. Es hora pues de que todos nos ahorremos disgustos y dinero. La noticia de hoy va en esta dirección, sin que con ello quiera decir que sus autores ofrezcan los procedimientos más adecuados (lo desconozco).

Tan solo deseaba expresar que, en estos asuntos, siempre nos enfrentaremos a dilemas entre aceptar cualquier cambio que mejoren los valores de las analíticas y un necesario conservadurismo con vistas a que no proliferen nuevos procedimientos que aportan poco y perturben en demasía estos necesarios quehaceres. El nudo gordiano de la cuestión estriba en que resulta ser tan pernicioso abrazar acríticamente cada novedad que se publique, como enquistarse/anclarse acríticamente en protocolos caducos y que, sobretodo, se ha constatado que no son los adecuados, lo que se traduce en cuantiosas pérdidas económicas, serios impactos ambientales, etc. Lean por favor la noticia de la que hemos extraído la fotografía ya que también resulta ser indirectamente muy ilustrativa.

Juan José Ibáñez   

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Los Grandes Lagos en USA y su Alarmante Contaminación

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Distrito de los Grandes Lagos y el Mississippi. Fuente:Mississippi River Trail 2013

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Cuenca del Mississippi. Fuente Natural Forest Service

Recientemente he recibido numerosos mails de USDA Office of Communications, como alguno de los que os expongo al final de este post. De este modo se están implementando programas con vistas a paliar un gran impacto ambiental de difícil solución bajo los cánones actuales de la agricultura industrial. El problema causado por las aguas residuales y en especial a través de una escorrentía repleta de nutrientes procedentes de la sobrefertilización de los suelos agrícolas, pesticidas y aguas residuales mal tratadas, comienza a ser insostenible en términos ambientales, pero también de salud pública (por ejemplo las floraciones algales, aguas cuya carga de contaminantes supera los límites tolerables por la legislación en lo concerniente al agua potable). Si ponéis en vuestro motor de búsqueda (en este caso el controvertido Google) los palabros “Great lakes contamination agrochemicals” os saldrá un listado con más de  más de cuatro millones y medio de ítems. Ahora se acusa a la extensión de la Labranza cero de aumentar la gravedad del problema aludido. Recordemos que la denominada agricultura sin labranza se basa en agroquímicos y transgénicos, sindo muy distinta de la denominada ecológica. Podéis leer por ejemplo esta página Web en la que se expone ampliamente el problema para el distrito de los grandes lagos. De aquí que la alarma ha saltado en USDA data la abundancia recibida de mails en menos de dos semanas. En este post no me reiteraré sobre lo que ya he abundado en demasiadas ocasiones. Tan solo mentar “once again” que nuestros sistemas de producción agraria industrial no funcionan, son insustentables a todas luces, y a las pruebas me remito, como cuando os hablaba de la que ya sufre el Golfo de México, inducida por la polución descontrolada de la cuenca del Mississippi. La tecnología agraria actual no pueda frenar tan pavorosa degradación ambiental y atentar contra la salud de los ciudadanos, por lo que hay que insistir en que, o se cambia el modelo actual o la gran cloaca americana seguirá creciendo, como en otros muchos numerosos países. Abajo os dejo alguna de las múltiples noticias recibidas.

Juan José Ibáñez

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Fertilidad y Recuperación de Suelos Contaminados: El Uso de los Residuos Agropecuarios y de mariscos

“Cascaras”. Una expresión que algunos utilizaban en Castilla (España) para manifestar un gesto de asombro. La utilización de cáscaras y conchas, entre otros residuos industriales,  con vistas a mejorar la calidad de los suelos contaminados incluso (o poco fértiles)rehabilitarlos, no es una práctica novedosa. Incluso se han hecho uso de las mismas en la restauración de sitios contaminados como consecuencia de la minería a cielo abierto. En cualquier caso, bien esta recordarlo y/o informar a los que no tienen conocimiento de ello. Son muchos los subproductos de la agroindustria que pueden ser aprovechados en lo que concierne a mejorar la fertilidad y otras condiciones de los suelos. Estas tienen diversos nutrientes, y a menudo abundantes cantidades de calcio, corrector de la acidez edáfica. Hoy os mostraremos dos ejemplos que conciernen tanto a las cáscaras de huevo de las granjas apícolas, como a las conchas de mejillón de las empresas marinas destinadas al cultivo de este bivalvo. Cabe mentar que el transporte a larga distancia de estos desechos  es oneroso, como también suele ser requisito utilizar tales “cáscaras y conchas” junto con otros aditamentos a la hora de obtener unos beneficios económicamente viables. Por lo tanto, lo más aconsejable es buscar combinaciones de residuos y aditamentos baratos en función de la localidad o región en la que uno trabaja. Generalmente, por tratarse de residuos considerados inútiles, las empresas productoras  pagan dinero a quien se los lleve, o los trasportan ellas mismas hacia el lgar de destino, ya sea para ser depositados o tratados previamente con vistas a su posterior aplicación. Tal hecho favorece no encarecer la producción/aplicación del fertilizante y/o corrector de la contaminación. No existen soluciones universales. La mejor opción estriba en indagar en cada territorio las combinaciones idóneas con vistas a mejorar los suelos y eliminar de paso algunos residuos. Las noticias hablan por si solas, por lo que no abundaré en el tema. Tan solo dos comentarios adiciónales que me extrañan de la noticia que abajo os mostramos sobre el mejillón.

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El Mejillón de Suelos como Ferilizantes (Video) pinchando aquí. Fuente: Veintsiete

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Biochar, Cambio Climático, Secuestro de Carbono, Suelos y Marketing Empresarial

Ya os comentamos en el post titulado “Biocarbón, Fertilidad de Suelos y Cambio Climático“, que a menudo separar el grano de la paja en los contenidos de publicaciones científicas resulta ser una tarea difícil, por cuanto lo que se publica y se rechaza, a menudo, no se suele realizar con las “manos limpias”, especialmente cuando detrás se esconden intereses empresariales. Sin embargo, en el caso del biochar la estulticia llega aún más lejos ya que, como ocurre con el efecto de los transgénicos, una noticia que nos informa sobre los“dudosos” beneficios de un producto comercial, resulta a la postre ser rebatida en otros artículos redactados por sus defensores (¿promotores?). He ido narrando desde sus inicios la historia del biochar y los estudios recientes que popularizaron tal producto. ¿Para que sirve?. A bombo y platillo, desde las más prestigiosas revistas del mundo, se nos informó que los moradores precolombinos del amazonas dieron con un corrector/estructurador de suelos (que no un fertilizante) de propiedades casi milagrosas. Sus defensores proclamaron, a los cuatro vientos, que podría llegar a ser la esperada revolución agrícola del siglo XXI, ¡sí!, esa que daría lugar a una producción agropecuaria verdaderamente sostenible y ecológica. Y como veréis en los post escritos hasta la fecha sobre el tema (relación abajo por orden cronológico) el material original recogido en la Cuenca amazónica daba pie a pensar en que tal promesa, por una vez, tuviera visos de convertirse en realidad. El problema consiste en que varias multinacionales, asociadas a otras tantas instituciones científicas, creyeron (o nos hicieron creer) dar con el proceso clave de su producción, cuando realmente no es así. Dicho de otro modo, lo que se comercializa dista mucho de atesorar las propiedades del material creado por la tecnología indígena. La moda de investigar el biochar se propagó como una epidemia por todos los países industrializados. Empero los resultados distan mucho de ser los apetecidos. A renglón seguido, el marketing empresarial comenzó a agitar la coctelera. Producto de tal bamboleo fue (i) revindicar su papel como secuestrador de carbono en la lucha contra el cambio climático; (ii) obtención secuencial del biochar y biocombustibles mediante un proceso industrial conjunto y (iii) apelar a que la aplicación “masiva” de este corrector/estructurador en la edafosfera cultivada secuestraría ingentes cantidades de carbono de la atmósfera, paliando el calentamiento climático. Y así lo que se prometía como un verdadero cambio de paradigma comenzó a antojarse el “timo de la estampita”.  Mientras mi interés declinaba ante tanta estupidez, la moda siguió implantándose en las ciencias agronómicas y ambientales. Sin embargo, no terminaba de cuajar en lo que concierne a su comercialización. Pues bien, a la hora de redactar este texto Sciencedaily ha publicado otra nota de prensa en la los autores de una investigación indican, que “ya se sabe por qué el biochar afectaba negativamente la labor de ingenieros del suelo como las lombrices”, mostrando un método para solucionar tal serio problema. Todo ello apoya nuestras conclusiones aquí expuestas hace varios años. ¡No solo resultaba ser un fiasco, sino que incluso podía ser pernicioso! ¿Llevábamos razón o no?.

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Añadiendo biochar al suelo. Fuente: Biochar Project Australia

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Agricultura, Prácticas Agrarias y Lombrices de Tierra (El Impacto Negativo de la Labranza, Fertilizantes y Plagicidas)

La agricultura industrial tiende a dañar los procesos naturales que ayudan a restaurar la fertilidad de los suelos, aunque obviamente a mayor precio. Hoy hablaremos de algunas de sus repercusiones sobre las lombrices de tierra. Y con aras a paliar tales daños luego se nos intenta vender el vermicompost, producido por estos animalitos, pero esta vez en granjas destinadas a tales menesteres. Tanto el laboreo excesivo, como la aplicación de fertilizantes y, especialmente agrotóxicos, dañan seriamente a las comunidades del suelo, no siendo una excepción, los lumbrícidos. Resulta un tanto paradójico ¿No?. Obviamente sí, aunque en esta caso deben realizarse ciertas matizaciones. En nuestros post precedentes acerca de la importancia de las lombrices de tierra en la estructura y dinámica de los suelos, es decir en:  (i) Las lombrices de tierra y su importancia en el suelo; (ii) lombrices de tierra, generalidades y mitos; (iii) Las Lombrices de Tierra Algunos de sus Posibles Efectos Negativos sobre el Suelo y la Agricultura; y (iv) Lombrices de tierra: Grupos ecológicos, ya os comentamos que generalmente se les viene atribuyendo efectos muy positivos, tanto sobre la fertilidad física, química y biológica. No obstante, también recalcamos que existen miles de especies cuyos hábitos y repercusiones son muy mal conocidos. De no proceder de esta forma, extrapolar el efecto de las escasas que sí han sido bien estudiadas a las restantes resulta muy arriesgado. La clasificación ecológica que esbozamos en el último post resulta ser muy pertinente a la hora de aclarar un poco las ideas. Hoy hablaremos de las lombrices de tierra en la agricultura industrial.

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Lombriz de Tierra en su galería fuente: Homewood Heights Community Garden

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Algunas Consideraciones para los Análisis de Suelos, Plantas y Aguas (Régulo León Arteta)

Generalidades. Las solicitudes de análisis de suelos, plantas o aguas, por técnicos y productores agrarios, son hechas generalmente cuando baja la producción de los cultivos. Al no encontrar una explicación adecuada y sólo en raras excepciones son solicitadas antes de instalar la infraestructura. También es una forma de promocionarse de algunos mercachifles para justificar la venta fraudulenta de sus “fertilizantes”. Aunque recientemente me encontré un boletín adornado con las efigies de investigadores, con muchos títulos rimbombantes, sobre todo europeos y del imperio. Impreso a colores en papel couche con sendas fotografías de ellos y de apoyos a su trabajo y planos con claves misteriosas, de un reconocido centro de investigación agrícola. Según el documento realizaron muchas machicuepas académicas, unas de ellas muchos análisis de suelos, plantas y estadísticas “sofisticadas”. Tras las cuales recomendaron para suelos con pH entre 3.5 y 4, la aplicación entre  otros “fertilizantes” de 400 Kg. por hectárea, del nitrogenado de obvio efecto residual ácido. Aunque ello agravará el deterioro de los suelos y abatiendo aún más las de por si bajas cosechas y favoreciendo el ataque de plagas y enfermedades. Un productor le preguntó que a uno de estos sabios, el porqué de estas recomendaciones, a lo que él le espetó: !!!Porque así tiene que ser¡¡¡

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Impacto negativo de la acidez sobre el crecimiento de las raíces Fuente CSIRO

En el caso de los mercachifles y similares venden la idea de que los análisis por si solos, nos darán la solución al problema; siendo que estos son algunos factores de diagnóstico para conocer los agentes causales de las bajas producciones. Aunque son una muestra de la imagen bodeguil que muchos edafólogos hemos promovido del suelo, en parte porque esa fue la imagen que nos enseñaron. Pero los análisis son valiosos, siempre y cuando se haga uso adecuado de los mismos, conociendo sus capacidades y limitantes.

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Fertilizantes Nitrogenados, Óxido Nitroso, Contaminación y Cambio Climático

Existe una creciente preocupación por los efectos sobre el calentamiento de la atmósfera y la contaminación ambiental ejercida por las emisiones de óxidos nitrosos a la atmósfera.  Ya os hemos comentado en post precedentes, que la revolución verde de los años 60 del siglo pasado deviene actualmente en serios ahora en problemas ambientales a nivel global. Son muchos los organismos internacionales que demandan una nueva revolución agropecuaria basada en el respeto al medio ambiente, lo cual implica bajos insumos de fertilizantes, emular más los procesos que espontáneamente acaecen en la naturaleza y/o el uso de tecnologías basadas en nuevos conocimientos científicos. José Olivares, de la EEZ (CSIC Granada), realizó una nota divulgativa que se me antoja magnífica por su claridad y precisión. Tuve el gusto de conocer a este investigador hace años, cuando formaba parte del Comité Científico Asesor del CSIC. Tal documento, al parecer, fue publicado también el Rotativo El País (9/05/07). Os dejo pues con la nota de prensa, como un ejemplo palmario de una excelente divulgación científica. Nada que añadir por mi parte, aunque tendremos que hablar sobre este espinoso tema en el futuro.  Tras esta os añado un par de noticias ofrecida por ARS, sobre algunas investigaciones (existen otros enfoques muy distintos) recientes con vistas a limitar el uso de fertilizantes nitrogenados y, como corolario, de reducir las emisiones gaseosas de este compuesto a la atmósfera.

capa-0zono es afectada negativamente por el oxido-nitroso. Fuente: Taringa

La capa de ozono terrestre (…) se ha ido reparando.

Sin embargo, la emisión de óxido nitroso, que no está

regulada por el Protocolo de Montreal, podría revertir

estos logros (…). Fuente: Taringa.

Juan José Ibáñez

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