El Origen de las Termitas y su Fungicultura

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Paisaje salpicado de Termiteros en Angola: Fuente: Somewhere in Africa Safaris

 Mucho hemos escrito en esta bitácora sobre las hormigas pero bastante menos acerca de las termitas, si bien, tanto por el rol que desempeñan ambas en la ecología e incluso en la morfología de los suelos posee numerosos rasgos comunes.  Abajo os dejamos una relación de los post más relevantes que hemos redactado sobre ambos grupos taxonómicos y su sorprendente agricultura. En este post tan solo deseamos dejar constancia de que recientes estudios nos informan de donde y cuando surgieron las termitasy sus avanzadas fungiculturas, que han dejado constancia de su sustentabilidad a lo largo de decenas de millones de años. Del mismo modo, amplias extensiones del paisaje actual no podrían entenderse sin la presencia de estos ingenieros o arquitectos del suelo. Dado que abajo os proporciono dos notas de prensa sobre una investigación realizada recientemente a cerca de este tema, tan solo reseñar algunos de los aspectos más relevantes que atañen a la misma.  De acuerdo a los estudios de los que os informamos hoy, y alguno que otro previo, nidos de termita fosilizados han sido descubiertos  en Tanzania y más recientemente en el Valle del Rift (ambos en África), estimándose que la agricultura de estos apasionantes invertebrados se remonta hasta 25-31 millones de años, en el mentado continente. Si bien hoy pueden considerarse como paradigmáticos de las formaciones de sabana (tropical y subtropical), los datos de que se disponen denuncian que su hábitat natural antaño, posiblemente fueran los bosques tropicales húmedos. Desde su continente natal en África, se esparcieron por casi todo el mundo, no obstante la mayor parte de las especies residen alrededor de los trópicos. El ser humano desarrolló su agricultura hace unos 10.000-12.000 años, habiendo devastado gran parte de la tierra emergida en tan breve lapso de tiempo. Algo debemos aprender de estos insectos sociales a los que llamamos termitas y hormigas, con vistas a alcanzar una agricultura sustentable ¿No? Por ejemplo, mientras las sociedades de estos diminutos animalitos mejoran la fertilidad de los suelos, nosotros, con los agroquímicos y enmiendas, en el mejor de los casos, extraemos mayores rendimientos de los cultivos durante unos decenios, aunque con el tiempo terminamos contaminándolos y degradándolos.

Juan José Ibáñez

Os dejo pues con las noticias aludidas…..

Las termitas granjeras en la Tierra desde hace veinticinco millones de años

Unos fósiles localizados en Tanzania han permitido situar el origen de las granjas de hongos, una práctica por la que las termitas favorecen el crecimiento de hongos sobre la hierba para poder digerirla.

FUENTE | ABC Periódico Electrónico; 14/08/2016

Las termitas son insectos minúsculos y frágiles. Su cuerpecito suele medir apenas unos milímetros (dejando al margen a las gigantescas reinas), pero viven en grupos de dos o tres millones de miembros y tienen sociedades bastante avanzadas. Gracias a esto, tienen la capacidad de actuar como arquitectos formidables. De hecho, pueden levantar auténticas ciudades para termitas con la forma de torres de arena de hasta cinco metros de altura. Según un artículo publicado en National Geographic, los 15 kilogramos de termitas que por término medio viven en el interior de un termitero, son capaces de mover hasta 250 kilogramos de suelo y varias toneladas de agua cada año.

Además de eso, las termitas son devoradoras de hierba que no tienen nada que envidiarle a las vacas. Su truco consiste en ser granjeras de hongos: crean jardines húmedos en el interior de sus termiteros en los que meten materia vegetal para permitir el crecimiento de un hongo que permite que ellas se puedan alimentar.

Según un estudio presentado en PLOS ONE y dirigido por Eric Roberts, de la Universidad James Cook (Australia), esta técnica apareció por primera hace por lo menos 25 millones de años en el Valle del Rift, África. Después de analizar nidos de termita fosilizados en Tanzania, los investigadores han reconstruido la historia de un fenómeno que le permite a estos insectos moldear el paisaje y cumplir con un importante papel en la naturaleza.

Este descubrimiento hace retroceder el comienzo de la relación simbiótica (que beneficia a dos partes que conviven en un entorno concreto) a al menos 31 millones de años atrás”, ha dicho Paul Filmer, director del programa de la Fundación Nacional de Ciencia (Estados Unidos) que ha financiado la investigación.

Antes de hacer esta investigación, los estudios de ADN con termitas actuales permitió estimar el origen de esta simbiosis en unos 25 o 30 millones de años de antiguedad. Pero ahora, los fósiles han permitido asegurar estas conclusiones.

Dado que el 90 por ciento de la madera en los ecosistemas secos estudiados es digerida por termitas, comprender el desarrollo de esta relación simbiótica es importante para entender la historia de estos bosques”, ha añadido Filmer.

Según Eric Roberts, la aparición de esta peculiar relación entre hongos y termitas pudo aparecer en la selva africana. Desde allí, esta ventaja quizás les permitió comenzar a vivir en lugares menos favorables, como las secas sabanas, o incluso llegar a Asia. Si los humanos se dispersaron por el mundo gracias al ganado domesticado y a la agricultura, parece que muchos millones de años antes las termitas ya habían logrado domesticar a los hongos para prosperar.

Researchers discover oldest evidence of farming by insects

by Staff Writers
Washington DC (SPX) Jun 28, 2016

Scientists have discovered the oldest fossil evidence of agriculture – not by humans, but by insects. The team, led by Eric Roberts of James Cook University along with researchers from Ohio University, discovered the oldest known examples of “fungus gardens” in 25 million-year-old fossil termite nests in East Africa.

Some termite species cultivate fungi in “gardens” in subterranean nests or chambers, helping to convert plant material into a more easily digestible termite food source.

Scientists had previously used DNA from modern termites to estimate that termite fungus farming began 25 to 30 million years ago. The fossil evidence from Tanzania confirmed that date, allowing researchers to more accurately characterize the timing and evolution of the symbiotic relationship between termites and fungi. The relationship likely significantly modified the environment, scientists say.

The origin of this behavior likely had a profound effect on how nutrients were concentrated across the landscape, influencing the evolution of Africa’s biota,” said study co-author Nancy Stevens of Ohio University.

Since some 90 percent of the wood in the dry environment studied is digested by termites, understanding the development of this symbiotic relationship is important to our knowledge of the history of carbon cycling in this region,” said Paul Filmer, program director in the National Science Foundation (NSF) Directorate for Geosciences, which funded the research.

The transition to fungus agriculture increased the range of possible habitats for both the fungus-growing termites and their domesticated fungi. It’s a process similar to what happened tens of millions of years later with humans and domesticated crops and livestock, said study co-author Duur Aanen of Wageningen University in the Netherlands.

“This study emphasizes the need for integrating perspectives from the fossil record with modern approaches in comparative biology – it’s a holistic approach to evolutionary biology and increases our understanding of environmental change in ‘deep time,’” said scientist Patrick O’Connor of Ohio University, also a study co-author.

The African rain forest may have served as the cradle of termite agriculture. The transition to fungiculture helped termites disperse to less hospitable dry savannas, and eventually to migrate out of Africa and into Asia.

“The phenomenon might have been triggered by the development of the Great Rift Valley and the transformation of the landscape around that time,” Roberts said.

The results are published in the journal PLOS ONE. The study is part of an ongoing research project on the evolution of the Rukwa Rift Basin in Tanzania.

Post previos relacionados con las termitas.

Las Sabanas y su Fertilidad: La Biotecnología Natural de los Ingenieros del Suelo

La Inteligencia de los Organismos del Suelo

Laterización: Génesis de Oxisoles, Ultisoles y las Termitas

Nematodos del Suelo y Termitas: Biodiversidad Desconocida y Control Biológico de las Enfermedades de las plantas

La Revolución Neolítica de los Organismos del Suelo: Sobre el Ciclo del Nitrógeno, Monocultivos, Hormigas y Bacterias

La Evolución Simbiótica: Innovación a través de Simbiosis (Sobre bacterias, Insectos Sociales y Ciclos Biogeoquímicos)

 Post previos relacionados con el tema de las hormigas

Superorganismos y Sociobiología: Una Perspectiva Tenebrosamente Inquietante.

Insectos Sociales y Sociedades Humanas (algunos datos comparativos);

Paleolítico Neolítico, Civilizaciones y Aldeas Globales de los Insectos Sociales del Suelo;

Gestión Agrícola de Algunos Sistemas Sociales y la Teoría Económica de Adam Smith (la división del trabajo);

La Comunicación de las Hormigas, Inteligencia Distributiva y La división del Trabajo (y la Teoría Económica de Adam Smith);

Las Hormigas y su Sorprendente Globalización Territorial y Social

La Comunicación de las Hormigas, Inteligencia Distributiva y La división del Trabajo (y la Teoría Económica de Adam Smith)

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Comentarios

Muy interesante el artículo, muchas gracias. Aquí he encontrado más información para luchar contra las termitas: https://comoeliminare.com/las-termitas/

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