Biochar a partir de Lodos de Depuradora

Ya os comenté una vez que, realizando un estudio, por encargo de la Presidencia del CSIC sobre la producción científica de las Áreas de Conocimiento de Recursos Naturales y Ciencias agrarias,  revise todos los papers publicados por investigadores de esta institución durante 25 años. Algunos casos eran muy llamativos, como ejemplo el siguiente. Diversos equipos de investigación trabajaban en la descomposición de la madera de un árbol determinado (cuya presencia en España es escasa, dicho sea de paso). En vista de la alta cantidad de publicaciones sobre este asunto tan concreto, se despertó mi curiosidad, por lo que llamé por teléfono a algunos de los científicos implicados. Para mi sorpresa varios de ellos no acertaban a explicar la razón de tal interés por parte de la comunidad científica. Se me quedo grabada una frase que versaba más o menos así: pues no sabría contestarte la razón, pero sobre este tema los trabajos cuelan (expresión de ser aceptados en revistas de impacto) muy bien, mucho más que los de otras materias relacionadas”. Y así me quedé con la duda, aunque emergiendo de paso  una sospecha nueva. Los científicos buscan obtener financiación en convocatorias competitivas de proyectos, a la par que tener las menores dificultades posibles con vistas a que sus trabajos sean aceptados en los famosos “journals indexados”. En consecuencia, por pura supervivencia tienden a solicitar en las mentadas convocatorias dinero para investigaciones que estén al alza en la literatura internacional, les guste el tema o no. Estamos quienes no seguimos tal estrategia, siendo fieles a nuestros objetivos y (…) ¡así nos va! (rematadamente mal), pero otros muchos sucumben. Y esto es lo que ocurre con el biochar (ver relación de post abajo). Como ya sabéis, los lectores más asiduos, hemos seguido detenidamente estas indagaciones desde sus inicios. No pretendo atacar desenfrenadamente los estudios acerca de las dudosas bondades del biochar industrial. Simplemente las noticias acerca de este producto llueven torrencialmente, como un diluvio de dimensiones descomunales. Empero siempre más de lo mismo, excusas similares, el “pueden mejorar” los suelos, las producciones agrarias, aumentar el secuestro de carbono, etc. Sin embargo tanta proclama nada tiene que ver con las previsiones de aquel material milagroso que parecía predestinado a revolucionar la agricultura mundial. La nota de prensa que os mostramos hoy atesora dos novedades. La primera reside en que resulta ser una de las primeras noticias que leo sobre las investigaciones acerca del biochar llevadas a cabo en España. La segunda estriba en que intentan obtener este tipo de biocarbón a partir de lodos de depuradora. Se intenta ensayar la obtención del mentado biocarbón a partir de cualquier “sustancia” o residuo orgánico, todos valen para ensayar. Sin embargo, ya os hemos comentado que tales lodos, muy poco depurados por cierto, causan graves problemas de contaminación, padeciendo, a menudo, los alimentos obtenidos por su fertilización serios problemas para la salud humana y el medio ambiente.

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 Permaneciendo escéptico respecto a esta moda, como ante cualquier otra, al menos el procedimiento que se sugiere abajo eliminaría los patógenos y otros contaminantes que se esconden en los lodos de depuradora, siendo la aplicación del biochar obtenido más inocua que la que lleven a cabo al utilizarlos como enmiendas sin ser previamente carbonizados. Eso si, desconozco si la mejora en el suelo y, como corolario, el rendimiento de los cultivos resultaría ser el mismo.

Sigo pensando (como también le ocurre a un buen número de investigadores) que, todas estas modas terminan haciendo mucho daño a la ciencia, a la par que devienen en despilfarro para los siempre, de por si escasos, recursos financieros dedicados a la indagación científica. Pero en fin, ante la situación actual de publica o perece, y ahora en España, también el lema de “consigue pasta para tu institución o púdrete, tan solo caben dos posibilidades seguir las modas como los quinceañeros, o atenerse a las consecuencias, casi siempre funestas, a las que yo y algunos otros nos enfrentamos. Hablamos de la libertad a la hora de elegir un tema de investigación. Os dejo ya con la noticia. Todo este embrollo termina hastiando, como en su día (hace un par de decenios) la publicación de centenares de estudios relacionados con los potenciales y pavorosos efectos de la lluvia ácida sobre los suelos y ecosistemas. Estos últimos, a la postre, no ha dejado casi ni rastro y menos aún evidencias  de la tan cacareada en su día gravedad de este tipo de contaminación. Otro tema muy ácido y que abdujo ingentes cantidades de “pasta gansa”.

Juan José Ibáñez         

 Un nuevo material para mejorar el rendimiento agrícola

Investigadores de la Universidad Politécnica de Madrid (UPM) han desarrollado un material carbonoso a partir de los lodos residuales de depuradoras que aplicado a los suelos mejora su calidad.

FUENTE | UPM – mi+d 16/12/2013

Los ensayos con este tipo de material, denominado biochar, preparado y caracterizado por el grupo de investigación de Valorización de recursos de la Universidad Politécnica de Madrid (UPM), presentan unos efectos muy prometedores ya que muestran cómo su adición al suelo puede mejorar la calidad del mismo con la consiguiente mejora de los rendimientos agrícolas, además de conferirle unas propiedades que benefician al medio ambiente.

La generación de lodos de depuradora es cada vez mayor y su gestión y posibles tratamientos han sido objeto de numerosos estudios en los últimos años. Entre los usos de estos lodos en países como España donde los suelos tienen un bajo contenido en materia orgánica destaca su adición directa al suelo. Sin embargo, existen distintos factores que ponen en riesgo esta práctica destacando el elevado contenido en sales, metales y compuestos orgánicos, algunos de ellos tóxicos, existentes en los lodos de depuradora.

Investigadores del grupo Valorización de Recursos de la UPM llevan varios años trabajando en la preparación y caracterización de biochar a partir de lodos de depuradora así como en sus efectos en las propiedades físicas, químicas y biológicas de suelos enmendados con este tipo de material. Los resultados obtenidos hasta el momento son muy esperanzadores, ya que muestran cómo la adición de biochar al suelo puede mejorar la calidad del mismo (por ejemplo, su capacidad de retención de humedad, pH o actividad biológica) y, por lo tanto, mejorar los rendimientos agrícolas. Otros efectos positivos del uso de biochar a partir de lodos sobre el medio ambiente son, por un lado, la reducción de la solubilidad de los metales existentes en el lodo de depuradora y, por otro, una fijación de carbono en el suelo, dada la mayor estabilidad del biochar que hace que su degradación en el mismo sea menor, contribuyendo a la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero.

En la actualidad, los investigadores de la UPM están ampliando estos estudios para la aplicación directa en campo del biochar a partir de lodos de depuradora y otro tipo de residuos orgánicos susceptibles de ser transformados en biochar. Estos trabajos los están llevando a cabo en colaboración con investigadores del Grupo de Tratamiento y Reutilización de Residuos Orgánicos del Instituto de Ciencias Agrarias del CSIC, del Departamento de Ingeniería Ambiental de la Universidad Tecnológica de Creta (Grecia) y de lnstituto de Ecología de la Academia China de Ciencias (Guangzhou).

 Influence of pyrolysis temperature on composted sewage sludge biochar priming effect in a loamy soil. A. Méndez, A.M. Tarquis, A. Saa-Requejo, F. Guerrero, G. Gascó. Chemosphere 93 (2013) 668-676

Physicochemical and agronomic properties of biochar from sewage sludge pyrolysed at different temperatures. A. Méndez, M. Terradillos, G. Gascó. Journal of Analytical and Applied Pyrolysis 102 (2013) 124–130

Soil biochemical activities and the geometric mean of enzyme activities after application of sewage sludge and sewage sludge biochar to soil. J. Paz-Ferreiro, G. Gascó, B. Gutiérrez, A. Méndez. Biology and Fertility of Soils 48 (2012) 511–517.

Thermal analysis of soil amended with sewage sludge and biochar from sewage sludge pyrolysis. G. Gascó, J. Paz-Ferreiro, A. Méndez. Journal of Thermal Analysis and Calorimetry 108 (2012) 769–775

Effects of sewage sludge biochar on plant metal availability after application to a Mediterranean soil. A. Méndez, A. Gómez, J. Paz-Ferreiro, G. Gascó. Chemosphere 89 (2012) 1354–1359

Interactive effects of biochar and earthworm on plant productivity and soil properties. J. Paz-Ferreiro, S. Fu, A. Méndez, G. Gascó. Journal of Soil and Sediments, en prensa.

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