La avalancha china

Se analiza en esta entrada el fenómeno reciente de la emergencia de China en Matemáticas, que está produciendo una afluencia masiva de artículos de investigación a las revistas internacionales.

La avalancha

En la comunidad matemática internacional se comienzan a escuchar algunas voces de editores de revistas que manifiestan la preocupación con el enorme flujo de manuscritos que está llegando de las universidades y centros de investigación de China. No se trata de quejarse de ello, al contrario, es una satisfacción para todos ver como la ciencia ha despegado en ese país con tanta pujanza. De hecho, eso ha ocurrido con otros países (el nuestro, sin ir más lejos); al mejorar las condiciones económicas, la ciencia también ha mejorado. El problema es que China no es un país cualquiera y su irrupción en cualquier ámbito es la de un gigante.

Las revistas de matemáticas suelen ser revistas (al menos unas 1500) que editan pocos números al año, con una gestión más modesta que revistas de física o biología que editan miles de páginas anualmente. Esto hace que si de repente una de estas revistas dobla el número de manuscritos que recibe al año, tiene un grave problema, que va desde la misma labor de secretariado hasta la gestión de los referees. Esto es lo que está comenzando a suceder, y es un problema de difícil solución.

Matemáticas en China

Para darnos una idea del problema, examinemos la producción de China en revistas de Web of Science que se muestra en la siguiente tabla:

5-year Intervals: 2001-2005 2002-2006 2003-2007 2004-2008 2005-2009 2006-2010 2007-2011
# of Papers 9,332 11,155 13,351 15,855 17,971 20,458 22,336
Times Cited 9,242 11,683 14,816 19,685 27,077 33,993 38,548
Citations per Paper 0.99 1.04 1.10 1.24 1.50 1.66 1.73

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De poco más de 9000 artículos en el quinquenio 2001-2005, se ha pasado a más de 22.000 en el quinquenio 2007-2011, es decir, un incremento de casi dos veces y media. Esto coloca a China como segunda productora de artículo en el mundo, tan solo por debajo de los EEUU, cuya producción e impacto se describe en esta otra tabla

5-year Intervals: 2001-2005 2002-2006 2003-2007 2004-2008 2005-2009 2006-2010 2007-2011
# of Papers 30,464 31,779 32,375 34,214 34,912 35,341 36,233
Times Cited 49,239 55,308 57,252 63,084 71,861 75,687 78,776
Citations per Paper 1.61 1.74 1.76 1.84 2.05 2.14 2.17

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Se puede observar como China se acerca a velocidad de vértigo a los norteamericanos, aunque todavía el impacto, medido bien en citas totales o en citas por artículo, está todavía muy por debajo.

Esta producción tan enorme se da en prácticamente todas las disciplinas científicas, aunque en Matemáticas resulta más evidente ya que no requiere de las costosas infraestructuras de la Física, Astronomía o Biología.

¿Soluciones?

No es fácil proponer una solución. Se les puede pedir a las autoridades chinas que aconsejen una selección previa, ya que de los miles de artículos que se reciben, solo unos cuantos contienen resultados de una cierta relevancia (que por otra parte, es lo que ocurre en general con el resto de países y con todas las ciencias). Pero, ¿por qué pedirle eso a China y no a otros países? Es un problema complejo, que tardará en resolverse, porque no olvidemos que China solo está empezando a pasar de país en vías de desarrollo a país desarrollado. De cualquier manera, es bueno saber que estamos en la época de la historia del mundo con más investigadores, y en particular, con más matemáticos.

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Manuel de León (CSIC, Real Academia de Ciencias) es Director del Instituto de Ciencias Matemáticas (ICMAT), Miembro del Comité Ejecutivo de IMU y Miembro del Core Group de PESC (ESF).

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