John Allen Paulos: El escepticismo de las matemáticas, en la Residencia de Estudiantes

El autor del libro “El hombre anumérico”, uno de los mayores éxitos en la historia de la divulgación matemática, estará el próximo miércoles 13 de marzo a las 19:30 dentro del cliclo Matemáticas en la Residencia, una actividad organizada por el Instituto de Ciencias Matemáticas (ICMAT), en colaboración con la Vicepresidencia Adjunta de Cultura Científica del CSIC y la Residencia de EstudiantesEn su conferencia comparará la lógica matemática con la literaria y analizará los errores numéricos más frecuentes en los medios de comunicación. Manuel de León, director del ICMAT y seguidor de los libros de Paulos, presenta la actividad y a su protagonista.

Matemáticas en la Residencia nació con el objetivo de acercar la divulgación matemática del más alto nivel al público general en un escenario reconocible para el mundo de la cultura. Muchos buenos conferenciantes han pasado por la Residencia de Estudiantes, pero este próximo día 13 de marzo el programa cumplirá las mejores expectativas, ya que contamos con un divulgador que ya es un mito en el colectivo matemático internacional, John Allen Paulos.

En su conferencia, bajo el título “Stories, Statistics, and the News”, comparará la lógica matemática y la lógica narrativa y subrayará algunos de los errores que se presentan en la prensa que el lector escéptico podría detectar con un buen uso de las matemáticas. Paulos hablará de las falacias argumentales que a veces sirven para defender un determinado argumento en el papel, de la mala interpretación de las estadísticas, y en general, de la importancia del pensamiento matemático tanto en la transmisión de noticias como en su interpretación. Como siempre, con su característica ironía, teñida en muchos casos de irreverencia, pondrá de manifiesto los errores que la ignorancia matemática causa en nuestra sociedad.

John Allen Paulos es profesor de matemáticas en la Temple University de Filadelfia, y su investigación se ha centrado en la lógica y la teoría de probabilidades. Su fama mundial es debida a sus libros, editados en numerosos países y auténticos best-sellers. También es un infatigable tuitero y autor de artículos en prensa en cabeceras como The Guardian.

A través de sus libros, como El hombre anumérico, Más allá de los números, y Eráse una vez un número, nos muestra como los números están vivos y sirven para contar historias porque están ligados a nuestro propio recorrido en el planeta Tierra. En todos ellos Paulos lucha contra el anumerismo de la sociedad, mostrando la matemática y su lógica como herramienta ante la charlatanería y las falsas ilusiones creadas por echadores de cartas y astrólogos, siempre despertando una sonrisa al lector.

Pero no habla desde el palco del científico: también utiliza sus propias experiencias para ilustrar estos engaños que podrían evitarse sabiendo un poco más de números. A finales de los noventa del siglo pasado Paulos invirtió en la Bolsa, como muchos ciudadanos; compró y vendió acciones, sucumbió a la obsesión de la inversión, y perdió una gran cantidad de dinero. Tras esto, decidió contar su experiencia a los lectores, y el resultado fue Un matemático invierte en bolsa, un sarcástico y demoledor libro sobre un mundo falso, plagado de mentiras y movido por rumores, cuyos efectos padecemos cruelmente hoy en día.

El escepticismo de John Allen Paulos no se frenó con los bancos, más adelante fue el turno de las religiones; en Elogio de la irreligión, desmonta todos los argumentos de los defensores de la existencia de Dios, desde las vías de Santo Tomás hasta el diseño inteligente de nuestros días. Todo ello aderezado con su habitual ironía y buen humor.

Aunque quizás su obra más conocida es Un matemático lee el periódico, en la que abre los ojos a los lectores de periódicos, enseñado a leer entre líneas y a percibir las falacias argumentales que pasan desapercibidas si no se sabe de matemáticas. Este libro nació de la fascinación por los periódicos que Paulos admite tener desde su infancia, y que le ha llevado a también ejercer de vez en cuando como autor de periódicos. “A pesar de mis extrañas credenciales de doctor en matemáticas, cruzo la frontera con bastante frecuencia y comento un libro, escribo un artículo o lo pongo todo paras arriba en las páginas de opinión”, dice en el libro. “Pero si me concentro, leer la prensa todavía me hace revivir el sabor aventurero de lejanos lugares que no figuran en los mapas”.

En este libro – diseñado como un periódico- analiza “los aspectos matemáticos del material que suele aparecer en los periódicos”, que es justamente el contenido sobre el que versará su conferencia la próxima semana en la Residencia. El objetivo de la charla es que los asistentes salgan de allí con más capacidad de juicio, menos crédulos con la información que nos invade cada día, es decir, más matemáticamente escépticos. Además, seguro, disfrutaremos de un buen rato de fino humor e ironía de manos de uno de los mejores divulgadores de las matemáticas que tenemos en este momento.

Manuel de León (CSIC, Real Academia de Ciencias y Academia Canaria de Ciencias) es Director del Instituto de Ciencias Matemáticas (ICMAT) y miembro del Comité Ejecutivo de la International Mathematical Union (IMU).

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