Los dibujos del meteorólogo


Hay libros que te encogen el corazón nada más que lees las primeras páginas, y esto es lo que ocurre con El meteorólogo, del escritor francés Olivier Rolin.

El libro narra la historia de Alekséi Feodósievich Vangengheim, quién llegó a ser jefe del Servicio Meteorológico de la URSS. Vangengheim, nacido en 1881 en Krapivno, Ucrania, fue admitido en el Departamento de Matemáticas de la Fcultad de Física y Matemáticas de la Universidad de Moscú, de la que fue expulsado por haber participado en unos disturbios estudiantiles en 1991. Tras el servicio militar estudia meteorología en el Instituto Politécnico de Kiev, y después en el Instituto Agronómico de Moscú, aúnando cielos y tierra en su bagaje. Después de un periodo enseñando matemáticas, comienza su carrera de meteorólogo, pasa como tal la Primera Guerra Mundial, y finalmente, tras la Revolución de Octubre llega a ser el jefe del Servicio Meteorológico.

Alekséi Feodósievich Vangengheim es un hombre entregado a la causa del socialismo soviético, pero en 1934 es acusado de traición al régimen, sometido a uno de esos juicios demoledores del estalisnismo, y encerrado en un campo de trabajo, en las islas Solovkí, una lacra más del Gulag. Es asombroso como aquellos hombres, fieles al socialismo, tardaban en darse cuenta que el sistema les había condenado y no admitía recursos.

Rolin ha realizado una reconstrucción vibrante, durísima las veces en que se muestra la arbitrariedad del régimen que condena a millones de sus mejores miembros, en juicios amañados. Muchos de los verdugos no tardarán en sufrir la misma suerte.

Alekséi no pudo despedirse de su familia; su mujer se quedó esperándolo en la entrada del Bolshói donde habían quedado para ver Sadkó, la ópera de Rimski-Kórsakov. Y no volverá a ver a su hija Eleonora, entonces con cuatro años. Pero desde las Solovkí, Alekséi le dirigirá una amplia correspondencia, emocionante, plagada de dibujos. Quiere suplir su ausencia enseñándole aritmética, geometría, botánica, zoología, le envía adivinanzas gráficas, …

Conmueve de una manera terrible el leer estas cartas y contemplar estos dibujos.

Vangengheim será finalmente ejecutado, junto con cientos de otros presos. Unos años después será rehabilitado, pero ya es tarde. Rolin ha reconstruido una historia terrible, que le permite reflexionar sobre el vacío que el final de la utopía comunista ha dejado en Occidente: «el triunfo mundial del capitalismo no se explicaría sin el terrible final de la esperanza revolucionaria».

Cuando se leen estas historias sobre los juicios de ese período soviético (qué decir de la trilogía de Anatoli Ribakov) uno reflexiona sobre sus propias experiencias, y en como las instituciones pueden dañar a personas inocentes basándose en acusaciones falsas, fruto de envidias.

El regusto amargo de la obra de Rolin se compensa con la ternura de sus cartas de padre ausente a la hija, quedémonos con esto.

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU, CorBI)

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Jean-Pierre Kahane: ha muerto un caballero de las matemáticas


Nos enteramos con gran pesar del fallecimiento de Jean-Pierre Kahane, a los 90 años de edad, causada por las complicaciones surgidas tras una caída, un matemático francés del que debemos destacar su caballerosidad y enorme honestidad intelectual.

Kahane era actualmente profesor emérito de la Universidad París Sur. Había sido alumno de la École normale supérieure, obteniendo al terminar un puesto de agregado en matméticas en 1949. Trabajó como investigador del CNRS desde 1949 hasta 1954, año en el que defendió su tesis doctoral bajo la dirección de Szolem Mandelbrojt, tío del famoso matemático Benoit Mandelbrot. Kahane consiguió en 1954 una plaza de profesor en Montpellier y en 1956 en París Sur, en Orsay, hasta que se jubiló.

Su campo de trabajo fue el análisis armónico, tema en el que se convirtió en un referente internacional.

Entre los muchos méritos de Kahane está el haber sido conferenciante plenario en el Congreso Internacional de Matemáticos (ICM) de Estocolmo en 1962, y conferenciante invitado en el de Berkeley en 1986. Era miembro correspondiente de la Academia de Ciencias de París, y doctor honris causa por la universidad de Uppsala, en Suecia. Era también propietario de una Legión de Honor del gobierno francés.

Recibió además la Médaille Picard en 1995, el Grand Prix de l’Etat des sciences mathematiques et physiques en 1980 y el Prix Maurice Audin en 1960.

Su lema de vida era: “Enseñar, compartir, esto es parte de mis deberes, Las matemáticas deben ser un entrenamiento para el espíritu. Es muy importante enseñar de manera accesible, lúdica, interesante”. Y es verdad que la enseñanza de las matemáticas fue una de sus preocupaciones.

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Kahane fue Presidente de la Societe mathematique de France entre 1971 y 1973, y también Presidente de la International Commission on Mathematical Instruction, la Comisión de Educación de la Unión Matemática Internacional (IMU) durante dos mandatos, 1982-1990.

Kahane era un militante del Partido Comunista, una de sus pasiones compartida con las matemáticas. Su muerte ha causado un gran impacto entre las filas del partido y en la política francesa.

Wolfgang Wasow, Walter & Mary Ellen Rudin, Jean-Pierre & Agnes Kahane & Agmons, Madison 1966 by Ali Eminov

Tuvo el honor de conocer a Jean-Pierre Kahane con ocasión de las “Jornadas sobre Educación Matemática: La Educación Matemática en la Europa del siglo XXI”, celebradas los días 16, 17 y 18 de Septiembre de 2004 en Santiago de Compostela. Estas jornadas, organizadas por la Consellería de Educación del Gobierno Gallego, en colaboración con las sociedades matemáticas AGAPEMA, FESPM, RSME y SEIEM, tenían como objetivo el reunir a Profesores de Matemáticas de todo el Estado Español, y a algunas de las asociaciones matemáticas, para debatir sobre los distintos problemas de la Educación Matemática en España. Fui parte de la organización y yo mismo cursé la invitación al profesor Kahane. No hacía mucho que Kahane había coordinado una importante reflexión sobre la enseñanza de las matemáticas, fruto de la cuál surgió el libro “lÉnseignement des sciences mathématiques”, publicado en 2002 en Odile Jacob.

Doy fe de la amabilidad de Jean Pierre Kahane con todos los participantes, presto siempre a cualquier entrevista de prensa o a cualquier acción que pudiera redundar en una mejora de la educación. Sin duda alguna, una gran pérdida.

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU, CorBI)

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Lo que aprendimos en A Coruña: conclusiones sobre la Ciencia de Datos


Acabamos de celebrar en A Coruña, en la sede de Afundación, el primer Summit sobre Data Science de la Fundación CorBI (Coruña Biomedical Research Institute), con el que CorBI Foundation pretendía abrir un foro de discusión en torno a la relevancia del tratamiento del Big Data en los campos de la neurociencia y el cambio social, buscando estrategias para sacar el máximo provecho a los grandes conjuntos de datos que se generan en las áreas experimental, clínica y de las Ciencias Sociales.

Reproducimos aquí las conclusiones tras los intensas conferencias y debates de estos dos días.

La Ciencia de Datos (Data Science) es un nuevo paradigma que está revolucionando la ciencia y la economía, además de afectar de forma directa a la vida de las personas, en diferentes aspectos, como la economía, la salud, la comunicación o el conocimiento.

Una pregunta clave para nuestro país es si España está aprovechando las oportunidades que ofrece el Data Science. Para ello, necesitaríamos:

  • Profesionales formados, (y recordamos que se presentan enormes oportunidades para los jóvenes)
  • Equipos/Centros de investigación básica en Data Science:
    • Se requieren equipos grandes, interdisciplinares, no se pueden lograr resultados relevantes de manera individual o con pequeños grupos.
    • También se requiere una infraestructura de gestión de cierta envergadura, como el Flatiron Institute o el Alan Turing Institute, de Estados Unidos y Reino Unido, respectivamente.
    • Se requiere una buena conexión con las empresas para garantizar la transferencia de los resultados
    • Se requieren buenas colaboraciones internacionales

Podemos distinguir dos niveles de actuación:

Dos niveles de actuación:

Formación

  • Grado
  • Máster

Investigación

  • Doctorado
  • Financiación para proyectos y RRHH
  • Infraestructura

Existen problemas particulares en España que se resumen en:

  • Rigidez del sistema universitario
  • Rigidez del sistema de ciencia y tecnología
  • Falta de cultura de colaboración interdisciplinar
  • Escasa financiación pública y privada de la investigación

En particular, se ha insistido en como afecta a los temas de Salud:

  • Importante para una mejor gestión de los recursos
  • Importante para un mejor conocimiento de nuestro cerebro y nuestro cuerpo en general, lo que puede resultar en nuevos tratamientos para muchas enfermedades.

Como última conclusión, parece necesario aunar voluntades y poner en marcha iniciativas ambiciosas como las que se citan anteriormente. España no debería perder el ttren de la Data Science.

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU, CorBI)

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La gran novela de las matemáticas


La divulgación matemática ha experimentado un impulso extraordinario en estos últimos años, y cada mañana podemos ver libros sobre las ciencias matemáticas y los matemáticos en los quioscos. Proliferan los blogs y los artículos sobre el tema en muchos medios de comunicación. Pero de vez en cuando aparece un libro excepcional y este es el caso de “La gran novela de las matemáticas”.

Su autor, Mickaël Launay, es un joven matemático francés; ingresó en la Escuela Normal Superior de París en 2005, y defendió una tesis doctoral sobre Teoría de la Probabilidad en 2012. Además de su trabajo de investigación, es un activo divulgador de las matemáticas, y un youtuber consumado con el alias de Micmaths. En sus videos es capaz de calcular la probabilidad de compartir el último espaguetti como en la película e Disney La Dama y el vagabundo, o construir bellos origamis.

Mickaël Launay

Launay ha vertido todo su ingenio y su capacidad narrativa en este nuevo libro, una auténtica novela de las matemáticas. Como experiencia personal, decir que la he leído de un tirón, intrigado al final de cada capítulo en cuál sería la trama del siguiente.

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Engancha desde el primer capítulo: visita el Museo del Louvre y busca las siete maneras diferentes de construir cenefas en cerámica, y las encuentra. Y es capaz de encontrarlas todas juntas en una de las piezas. Se ha remontado 10.000 años en el pasado y ya puede probar que ahí estaban las matemáticas. A partir de este primer capítulo, ya no podremos parar hasta terminar con los 17 de los que consta el libro. El descubrimiento del número, los misterios de p, los desafíos de los matemáticos renacentistas en la búsqueda de las soluciones de las ecuaciones del tercer grado, pero también los grandes desafíos actuales son argumentos de su novela.

Este es un libro escrito para todos, muy especialmente recomendable para aquellos que no aprecian las matemáticas o que las consideran una materia difícil: leánlo, cambiará su manera de ver esta milenaria disciplina. Pero si a usted ya le gustan las matemáticas, o se dedica a ellas, leálo también, porque repasarán esa gran historia de las matemáticas de una manera nueva.

 

Datos del libro:

Título: La gran novela de las matemáticas: De la prehistoria a la actualidad

Autor: Mickaël Launay

Editorial: Ediciones Paidós, Colección: Contextos. Barcelona, 2017.

El primer capítulo se puede descargar aquí.

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU, CorBI)

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Walter Noll, el matemático que nunca se aburrió


El pasado 6 de junio, a la edad de 92 años, falleció el matemático Walter Noll. Era Profesor Emérito de la Universidad de Carnegie Mellon University, y conocido universalmente por sus contribuciones a la Mecánica de Medios Continuos.

Walter Noll

Walter Noll nació en Berlín, Alemania, el 7 de enero de 1925.  Un periodo difícil en su vida fue el de la Segunda Guerra Mundial, que interrumpió sus estudios. Aunque su familia no era partidaria del nazismo, fue reclutado en 1943, y su principal preocupación fue mantenerse su vida cuando veía como la mayoría de sus compañeros de clase perecían en la contienda. Después de la guerra sufrió muchas privaciones como todos los berlineses; sabía lo que era pasar hambre y necesidades.

Estudió Matemáticas en la Universidad Técnica de Berlín, en la Universidad Humboldt y en la Universidad de París, obteniendo su doctorado en la Universidad de Indiana en 1954, con la disertación titulada “On the Continuity of the Solid and the Fluid States”, dirigida por Clifford Truesdell. En 1955 comenzó a trabajar en la Universidad de Southern California, y después en Carnegie Mellon, en 1956. Ha sido profesor visitante de numerosas instituciones: Johns Hopkins, Karlsruhe, el Israel Institute of Technology, la École Polytechnique de Nancy, Pisa, Pavia, y Oxford.

Walter Noll fue un investigador estrella en Termodinámica y Mecánica de Continuos, una persona extremadamente apreciada por la comunidad científica en estas áreas. Es famoso por el llamado método de Coleman-Noll que da restricciones sobre las clases de materiales que pueden darse en la naturaleza de acuerdo con la Segunda Ley de la Termodinámica.

Son también celebrados sus resultados sobre las dislocaciones en materiales, colaborando con Clifford Truesdell, usando la geometría diferencial y abriendo una nueva vía de trabajo en contraposición a las teorías basadas en la estructura cristalina debidas a Krener. Es en este campo en el que yo mismo he desarrollado parte de mi trabajo de investigación, en colaboración con el profesor Marcelo Epstein, estudiando la uniformidad y homogenidad en términos de las estructuras geométricas asociadas (G-estructuras, cuyo grupo es el grupo de simetrías materiales).

En su vida personal, Noll se casó tres veces al enviudar en dos ocasiones. Su actual viuda, Marilyn Smith Noll, declaró que en sus últimos años, su marido le comentó que en ningún momento de su vida se había sentido aburrido, pensando siempre en problemas matemáticos. Su hija Virginia Cassidy declaró que crecer junto a su padre había sido como hacerlo junto a una estrella del cine como Brad Pitt.

Walter Noll deja un legado fundamental en Mecánica de Continuos, sirva esta entrada como un modesto homenaje a su continua inspiración.

Anexo por Marcelo Epstein:

La labor científica de Walter Noll, tanto en contenido como en estilo, ha ejercido una influencia enorme no solamente sobre aquéllos que tuvieron la gran fortuna de colaborar con él directamente, sino sobre muchos más quienes, como yo, sin haberlo hecho, lo consideran su maestro y mentor. Para expresar el aspecto estilístico de Walter Noll, no encuentro una comparación más certera que con el gran pianista canadiense Glenn Gould. Si aceptamos la distinción de Nietzsche entre lo apolíneo y lo  dionisíaco, no cabe duda que tanto Gould como Noll pertenecen a lo apolíneo, o sea a una trayectoria guiada por un ideal estético racional y puro, reason over passion, como dicen los ingleses, o kalokagathia, como decían los griegos. Lo bello, si verídico, es dos veces bello. Guiado por ese ideal, Noll formuló definiciones precisas de conceptos hasta entonces aceptados vagamente. También, como en el caso de Leibniz comparado con Newton, creó nuevas notaciones y nueva terminología que permitió resolver muchas cuestiones no solamente en la formulación teórica sino también en la implementación numérica hoy tan en boga. Clifford Truesdell, su supervisor de tesis, le rindió el más alto homenaje cuando, en la dedicatoria de uno de sus libros, lo llamó su maestro. Volviendo a la comparación con Gould, Noll fue un pensador eternamente original. Así como Gould podía arrancarle a una suite francesa de Bach alguna melodía enterrada en la mano izquierda que a nadie se le había ocurrido resaltar, también Noll encontraba en todo tema que trataba esas recónditas melodías matemáticas de la mano izquierda del piano. Noll era matemático. Cuando lo encontré por primera vez, allá por 1972 o 73, siendo yo estudiante en Haifa, me acerqué tímidamente y le pregunté por qué no aplicaba su genio a la matemática pura o a la física teórica. Su respuesta fue muy importante para mi incipiente futuro. Me contestó que la mecánica de los medios continuos le proporcionaba, más que cualquier otro campo de investigación, la oportunidad de aplicar todas las ramas de las matemáticas y que por eso no la cambiaría por ninguna otra área de estudios. O sea, el lenguaje de la mecánica es tan rico que le permite a uno expresar sus ideales de la mejor manera. Sobre ese pequeño encuentro he pensado a menudo durante más de cuarenta años.

 

NB: En esta página se puede encontra una interesante nota autobiográfica.

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU, CorBI)

 

 

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CORBI DATA SUMMIT 2017


Los próximos 19 y 20 de junio, en La Coruña, la Fundación CorBI (Coruña Biomedical Institute Foundation) organiza su primer Summit, esta vez dedicado a la Ciencia de Datos.

CorBI Foundation es una institución cuyo objetivo es apoyar la investigación biomédica con las matemáticas y la computación para abrir nuevas vías de búsqueda del conocimiento, que permitan avanzar en campos como la neurociencia, la cardiología, la genética o la oncología, entre otros. CorBI es una fundación que surge de la sociedad civil, promovida por personas tanto de la esfera científica como del mundo empresarial y cultural.

En este First CorBI Summit se debatirá sobre la relevancia de la Ciencia de Datos en la Neurociencia y y los cambios sociales. El summit se estructura con una conferencia inaugural, a cargo del prestigioso investigador Richard Bonneau, del Flatiron Institute (Simons Foundation) a la que seguirán las intervenciones de cuatro conferenciantes distribuidos en dos sesiones: Neurociencia Computacional (coordinada por David Ríos, Catedrático AXA en el ICMAT) y Ciencia de Datos para los cambios sociales (coordinada por Eduardo Sánchez Vila, de CITIUS-Universidade de Santiago de Compostela). Los invitados son: Cengiz Pehlevan, del Flatiron Institute (Simons Foundation. Nueva York); Julio Mayol, director del Hospital Clínico de Madrid; Pedro Larrañaga, de la Universidad Politécnica de Madrid; y Nuria Oliver, de Data-Pop Alliance (Harvard University).

En cada sesión participarán también con charlas más cortas investigadores españoles:

  • Javier Moguerza, (Universidad Rey Juan Carlos)
  • David Gómez Ullate, (Instituto de Ciencias Matemáticas, ICMAT)
  • Juan Carlos Pichel, (CITIUS-Universidade de Santiago de Compostela)
  • Manuel Mucientes, (CITIUS-Universidade de Santiago de Compostela)
  • Pablo Rodríguez-Mier,  (CITIUS-Universidade de Santiago de Compostela)
  • Joaquín Triñanes, (School of Engineering-Universidade de Santiago de Compostela)
  • María Loureiro, (School of Business-Universidade de Santiago de Compostela)

El evento se realizará en AFUNDACIÓN A Coruña (Cantón Grande, 24, 15003 A Coruña, Spain). En este enlace se puede encontrar el boletín de inscripción.

Richard Bonneau

Acompañando al evento, se ofrecerá una conferencia de Richard Bonneau, para el público general, sobre el funcionamiento de las redes biológicas y las redes sociales, como Twitter. Richard Bonneau, biólogo e investigador de 41 años, dirige un equipo de trabajo en el Flatiron Institute, recientemente creado por la Simons Foundation en la ciudad de Nueva York.

Las personas interesadas pueden inscribirse a través de la página web de CorBI.

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU, CorBI)

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Genio, ¿genética o entorno?


Esta es una pregunta que la sociedad ha estado haciéndose desde hace siglos. Hasta el siglo XIX, la creencia era que el genio nace. Eric Weiner en su libro “La geografía del genio” explora aquellos lugares en los que explotó el genio; lugares como la Viena de 1900, la Florencia del Renacimiento, la Atenas clásica, o Silicon Valley, en los que personajes como Leonardo da Vinci, Sócrates o Miguel Ángel, dejaron obras inmortales. Weiner se pregunta: “¿Qué había en el aire en esos lugares, y cómo podríamos embotellarlo?”.

La gran pregunta es: ¿de dónde viene el genio? ¿se puede inducir el genio? Los genios tienen un nivel de inteligencia superior a la media, y/o un conjunto de talentos natos que los diferencian de los demás. Pero la genialidad es además creatividad y el saber ver lo que otros no ven.

La serie “Cerebros asombrosos” Imagen de previsualización de YouTube debate estas grandes cuestiones sobre la inteligencia humana. ¿De qué depende la genialidad? ¿Cómo influye el sexo, el tamaño del cerebro o el hemisferio dominante? Y, ¿pueden la educación y un entorno propicio potenciar la capacidad intelectual hasta el punto de convertirnos en superdotados?

La tesis de Weiner incide en la importancia del entorno. Por ejemplo, cuenta cómo en la Unión Soviética quiso poner en marcha su versión de Silicon Valley en los años 1960, creando la ciudad de Zelenogrado en la que reunió a cerebros de las matemáticas y la ingeniería. Desgraciadamente, la creatividad no surge por órdenes superiores de ningún gobierno.

Andrew Robinson

Andrew Robinson, un biógrafo inglés, ha analizado algunas curiosas teorías sobre el genio. Una de ellas es la llamada teoría de los diez años o regla de las diez mil horas en EEUU. La premisa es: para tener éxito en algo, una persona debe trabajar en ello 20 horas a la semana durante 10 años. Si consigue sobrellevar la disciplina, el éxito está asegurado. Así, K. Anders Ericsson, el psicólogo considerado como el creador de esta regla, afirma que los expertos siempre se hacen, no nacen. Sin embargo, cree en los talentos prodigiosos que se estimulan a edades tempranas. Un claro ejemplo es el de Mozart, pero de quien no hay que olvidar que su formación en música comenzó a los cuatro años y que su padre también era compositor.

Andrew Robinson estudia en su libro “Sudden Genius” lo que tenían en común personajes como Leonardo da Vinci, Mozart, Darwin, Einstein, Virginia Woolf, Christopher Wren, Jean-Francois Champollion, Marie Curie, Henri Cartier-Bresson y Satyajit Ray.

La neurociencia se dedica a investigar los momentos “Eureka” de los genios mediante estudios en el cerebro que ofrecen pistas sobre la posible mecánica detrás de estos momentos de clarividencia. Se trata de estudiar la interacción dinámica de redes neuronales y la activación de las diferentes partes en el proceso.  Aquí entra el juego el papel crucial de las matemáticas.  Estas redes neuronales son modelizadas mediante teoría de grafos, la dinámica de las señales luminosas y acústicas que indicen en nuestro cerebro se estudian mediante física de ondas, cuya base matemática es la dinámica no lineal, y además, hemos de tener en cuenta procesos estocásticos entre las diferentes señales que nos bombardean desde el mundo exterior.

La creatividad, se vincula, desde el punto de vista neurocientífico, a una mayor comunicación entre distintas partes del cerebro. Y así, la neurociencia pretende dar la respuesta a si la genialidad es algo que puede cultivarse y fomentarse. Los cerebros de alguno de estos genios se conservan en el museo Mutter de Filadelfia, como el cerebro diseccionado de Albert Einstein. En las láminas cerebrales se contemplan unas rugosidades que nos recuerdan a un estuario. No se sabe si el tejido cerebral dotaba al genio de sus facultades cognitivas. Aparte, para la información de los más escatológicos, en este museo pueden contemplarse también los cálculos vesicales de John Marshall, presidente del Tribunal Supremo, la mandíbula del presidente Grover Cleveland y las extremidades de soldados heridos de guerra.

Para los que no hemos nacido con la gracia de la genialidad, podemos acogernos a la sentencia de Edison: “El genio es un uno por ciento de inspiración y un noventa y nueve por ciento de transpiración”. Así que nos queda esperanza.

Terence Tao, a la edad de siete años en clase de Matemáticas

En el mundo de las matemáticas, el genio se ha asociado siempre a la juventud, y así la medalla Fields se concede a menores de cuarenta años en el año de la celebración del Congreso Internacional de Matemáticos (ICM). En el ICM de Madrid en 2006, Terence Tao ganó la medalla Fields con 31 años y hoy en día es aclamado como un genio sobrenatural. Es tal su reputación que Charles Fefferman decía de él: “Si estás atascado con un problema, una manera de solucionarlo es interesar a Terence Tao”. Pero Tao rechaza la idea de genio. Tao cree que lo realmente importante es el trabajo duro, guiado por la intuición y algo de suerte.

En cualquier caso, los mortales seguiremos confiando en la transpiración.

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU) y Cristina Sardón (ICMAT-CSIC).

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El paraíso de lo inútil


Vamos a dedicar esta entrada y alguna más en los próximos días a uno de los paraísos de la investigación básica, y muy especialmente de los matemáticos, el Instituto de Estudios Avanzados (Institute for Advanced Study, IAS) de Princeton.

Campus actual del IAS

El IAS es una iniciativa privada. Surge de una donación en 1930 de los hermanos Louis y Caroline Bamberger, millonarios que deciden dedicar 5 millones de dólares de la época para fundar una institución dedicada a la investigación básica, siguiendo la visión del que fue el director fundador, Abraham Flexner.

Anuncio de los fundadores

Para conocer el pensamiento de Flexner es crucial leer su ensayo “La utilidad de los conocimientos inútiles”, publicado en Harper’s Magazine en octubre de 1939. Recientemente, se ha traducido en el librito de Nuccio Ordine “La utilidad de lo inútil”, publicado en Acantilado y reseñado en este mismo blog.

En otoño de 1932, Flexner anunció la creación de la primera de las escuelas del IAS, la Escuela de Matemáticas, con sus primeros investigadores permanentes, Oswald Veblen y Albert Einstein. El “paraíso de los investigadores”, según el propio Flexner, estaba en marcha.

Abraham Flexner

El IAS sacó mucho provecho de la huida de científicos brillantes de la Alemania nazi. Por ejemplo, en 1933, se unió Hermann Weyl, el sucesor de David Hilbert en Gotinga. Y después vino John von Neumann, entonces un joven matemático que surgía como una estrella. Así, ni más ni menos, en el curso académico 1933-34 el elenco estaba consitutido por: James Alexander, Einstein, von Neumann, Veblen y Weyl, a los que se unían otros 20 visitantes. En 1934 y 1935, llegaron Paul Dirac y Wolfgang Pauli. Además, contaban con dos mujeres extraordinarias: Emmy Noether y Anna Stafford. El esfuerzo por la incorporación de mujeres fue notable, porque no se las aceptaba como estudiantes en la mayoría de escuelas de doctorado.

Recordemos que desde el principio, hubo dos tipos de investigadores trabajando en el IAS: los “Faculty”, es decir, los investigadores permanentes, y los visitantes por un período de tiempo, los “Members”.

A mediados de los 1930, el instituto ya había organizado tres Escuelas; además de la de Matemáticas, las de Economía y Política, y la de Estudios Humanísticos. Hoy en día, son cuatro las Escuelas que conforman el IAS: Historical Studies, Mathematics, Natural Sciences y Social Sciences.

En su fundación, el IAS no tenía ningún edificio, los investigadores se alojaban en las casas de los alrededores y trabajaban en algún despacho de la propia universidad. Con el tiempo, la situación mejoró mucho.

El IAS se mantiene aún fiel a los ideales de Flexner, como una institución interdisciplinar, atrayendo a científicos de gran calidad y cuya única motivación es la curiosidad, y conservando un tamaño pequeño y con reglas muy flexibles.

Respecto a la flexibilidad de las normas, ¿se imaginan ustedes a Albert Einstein rellenando el 14A y el 14B o solicitanto un viaje y un hotel por la plataforma de Viajes Halcón? ¿O escribiendo una memoria para justificar que había tomado un taxi en el aeropuerto de Newark para llegar a su casa en Princeton? No tenemos Einsteins o Gódels en nuestros centros, pero nunca los tendremos como sigamos en las manos de burócratas hacedores de normas cuyo único fin parece justificar sus puestos de trabajo.

NOTA: Las fotografías que acompañan esta entrada están recogidas de la propia página web del IAS, así como muchos de los datos.

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU) y Cristina Sardón (ICMAT-CSIC).

 

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Persiguiendo estrellas, descifrando triángulos


¿A dónde vas, Gilgamesh?

La vida que tú buscas

nunca la encontrarás.

Poema de Gilgamesh

 

Estos últimos meses han supuesto una dedicación al estudio de los triángulos, para escribir un libro más con mi compañera habitual de escritura, la querida/odiada Ágata Timón, que abrirá una nueva aventura matemática a la que esa manía de pisar charcos me lleva con demasiada frecuencia. Por lo tanto, hoy hablaremos de triángulos, pero también de estrellas, pues hoy, 24 de mayo, es el día de Esther (Estrella).

La diosa Ishtar

No hace mucho, en una entrada de este blog con mi colombiana favorita, Viviana Márquez, recordábamos las palabras de Galileo Galilei en Il Saggiatori:

“La filosofia è scritta in questo grandissimo libro che continuamente ci sta  aperto innanzi a gli occhi (io dico l’universo), ma non si può intendere se prima non s’impara a intender la lingua, e conoscer i caratteri, ne’ qua li è scritto. Egli è scritto in lingua matematica, e i caratteri son triangoli, cerchi, ed altre figure geometriche, senza i quali mezi è impossibile a  intenderne  umanamente  parola;  senza  questi  è  un  a ggirarsi  vanamente  per  un  oscuro laberinto”.

Así que los triángulos son los caracteres del universo, y con ellos aprenderemos a comprenderlo, y sus estrellas (somos polvo de estrellas) abrirán para nosotros sus misterios. Porque los triángulos nos sirven para medir la curvatura y así desvelan la geometría oculta del mundo en el que vivimos. En efecto, un triángulo geodésico sobre una esfera desvelará un exceso de curvatura, y otro sobre una hiperbólica señalará la curvatura negativa.

Dibujo tomado del Blog La ciencia de la mula Francis

Triángulos que nos sirvieron para medir el meridiano y ajustar la geografía del planeta mediante la técnica de las triangulaciones, y que sirven para señalar donde estamos y que rumbo tomar mediante la técnica de las trilateraciones y el GPS.

Y hoy es el día de Esther, cuya historia narra el Libro de Esther del Viejo Testamento, la esposa judía del rey de Persia, Asuero. Esther, quién salvó a sus compatriotas judíos que iban a ser exterminados al dar a conocer su condición racial a Asuero. Su nombre original era Hadassah que significaba mirto, pero lo cambió al entrar en el harén persa. Su hazaña se conmemora cada año en la fiesta judía de Purim, la fiesta de las suertes, pues el primer ministro Amán había elegido así el día del exterminio. En el Purim se lee la Meguilá, el Libro de Esther, a gran velocidad, y los que escuchan deben hacer ruido con matracas cuando se pronuncia el nombre de Amán, para que dicho nombre sea borrado de la memoria.

Lienzo de Art de Gelder mostrando a Esther y su primo escribiendo cartas a los judíosMardoqueo

Esther toma su nombre de Ishtar, la diosa babilónica del amor y la belleza, de la vida y de la fertilidad, asociada a Venus, y simbolizada por una estrella de ocho puntas.

La estrella de ocho puntas, símbolo de ishtar

El simbolismo de las estrellas es omnipresente a lo largo de la historia, porque no tenemos mas que mirar hacia arriba y ver ese cielo tachonado de estrellas. Si la judía Esther no tuvo temor en desvelar su condición a Asuero, los judíos que la siguieron fueron perseguidos y señalados con las estrellas amarillas de David; por cierto, una estrella formada por la intersección de dos triángulos en sentidos opuestos.

Estrellas que nos sirven de guía en la noche, como la Estrella Polar señalando un Norte esquivo; o Sothis, nuestro Sirio, señaladora de las crecidas del Nilo; o Las Pléyades, observadas por los mayas.

Estrellas que son usadas una y otra vez en poemas y canciones, como en esta reciente de David Bowie:

Stars are never sleeping

Dead ones and the living

We live closer to the earth

Never to the heavens

The stars are never far away

Stars are out tonight

Imagen de previsualización de YouTube

Al final del día, comprendemos que nos pasamos nuestras vidas persiguiendo estrellas que no alcanzaremos nunca; yo confieso por mi parte que soy un pésimo discípulo del maestro Galileo Galilei.

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU).

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Premio Shaw 2017 para Claire Voisin y Janos Kollar


Se acaba de anunciar el prestigioso Premio Shaw para 2017, premio al que a veces se le denomina el Nobel asiático. En esta ocasión, los premiados han sido:

En Astronomía, para Simon D. M. White (Director del Instituto Max Planck de Astrofísica); en Ciencias de la Vida y Medicina para  Ian R. Gibbons (Investigador Visitante del Departamento de Biología Molecular y Celular de la Universidad de Berkeley), y Ronald D. Vale (Profesor del Departamento de Farmacología Molecular y Celular de la Universidad de California en San Francisco e investigador del Instituto de Medicina Howard Hughes); y en Matemáticas ha ido para János Kollár (Profesor del Departamento de Matemáticas de la Universidad de Princeton), y Claire Voisin (Profesora de Geometría Algebraica del Colegio de Francia en París).

El Premio Shaw se creó en Noviembre de 2002 bajo los auspicios de Run Run Shaw, y rinden homenaje a científicos que han conseguido descubrimientos que hayan supuesto un profundo impacto en la ciencia, sin tener en cuenta razas, religiones o género. Los tres Premios estás acompañados cada uno de un cheque de 1,2 millones de dólares.

János Kollár es Catedrático del Departamento de Matemáticas de la Universidad de Princeton (EEUU),  y Claire Voisin es Catedrática de Geometría Algebraica del Colegio de Francia en París. El laudatio reconoce los notables resultados de ambos en muchas áreas centrales de la geometría algebraica, que han transformado el campo y conducido a la solución de problemas planteados hacía mucho tiempo y que parecían todavía muy lejos de resolverse.

 

Claire Voisin

Claire Voisin nació el 4 de marzo de 1962. Ha trabajado en estructuras de Hodge y simetría especular, probando en 2002 que la generalización de la conjetura de Hodge para variedades Kähler compactas es falsa. Ha recibido numerosos premios y fue conferenciante invitada en el ICM de Zurich en 1994, y plenaria en el ICM de Hyderabad en 2010.

Janos Kollar

Por su parte, János Kollár es un matemático húngaro nacido el 7 de junio de 1956. Kollár comenzó sus estudios en la Universidad Eötvös de Budapest e hizo su tesis doctoral en la Universidad de Brandeis en 1984. Fue profesor en Harvard y Utah, y finalmente en Princeton. Kollar ha estudiado espacios de moduli de superficies algebraicas y es conocido por sus contraejemplos a una conjetura de John Nash. Ha recibido numerosos premios y ha sido conferenciante invitado en el ICM de Kyoto en 1990 y plenario en el ICM de Seúl en 2014.

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Manuel de León (CSIC, Fundador del ICMAT, Real Academia de Ciencias, Real Academia Canaria de Ciencias, ICSU) y Cristina Sardón (ICMAT-CSIC).

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